Алекс Каменев - Cтанция «Эвердил»

Cтанция «Эвердил» 1936K, 325 с. (Чужие звёзды-2)   (скачать) - Алекс Каменев





Алекс Каменев
Станция "Эвердил" 


   Пролог


Один из центральных миров Империи. Здание корпорации «Навис Индастриз».

Главный научно-исследовательский комплекс одной из ведущих компании в галактике по разработке космических кораблей не сильно отличался по дизайну от других подобных учреждений в большом количестве находившихся на многих имперских планетах.

Высокий небоскреб, уходивший на несколько десятков уровней под землю блистал обилием стекла, пластика и стали.

Большой холл на первом этаже благодаря прозрачным стенам и ясному дню создавал настроение покоя и умиротворенности у любого находящегося здесь в это время суток.

Сотрудники компании, выходившие на обеденный перерыв, непроизвольно замедляли шаг для того чтобы полюбоваться игрой солнечных зайчиков на скульптурных композициях, разбросанных по всему огромному залу. Работы известного художника производили впечатление даже на людей далеких от современного искусства, заставляя восхищаться собой.

Алонзо Гентаро, один из трех охранников на пропускном пункте тоже попал под очарование необычной игры света. Фигуры в главном фойе установили совсем недавно, так что те, кто находился в этом помещении еще не успели привыкнуть к появившейся красоте.

Хотя можно не сомневаться, что уже через пару недель, он будет вполне равнодушно смотреть на творения модного скульптора. Если видеть перед глазами что-то каждый день, то к нему быстро привыкаешь и в конце концов перестаешь обращать на это внимание.

Но пока новизна не исчезла, нужно было пользоваться моментом, наслаждаясь вместе со всеми игрой теней и бликов на сверкающей поверхности творений столичного гения.

Эта небольшая поблажка себе, расслабила старшего смены, отвлекая внимание от выполнения первоочередных функций. Что в целом неудивительно, учитывая, что за двадцать лет службы Алонзо ни разу не сталкивался с какими-либо чрезвычайными происшествиями.

Самым опасным моментом за все годы был случай с сорвавшимся лаборантом. Который наглотавшись таблеток бегал голым по сто первому этажу, размахивая перед собой обломком разбитой колбы. Его довольно быстро успокоили без всяких последствий для окружающих.

Поэтому на сигнал рамки сканера главный охранник развернулся далеко не сразу и уж точно не ожидая чего-то экстраординарного.

И как оказалось, совершенно зря.

Юная девушка в обычном для местных белом комбезе прикладывая руку к терминалу с ДНК-распознаванием вместо зеленого цвета пропуска вызвала красный цвет запрета, но вместо того, чтобы остановиться стремительно последовала дальше, прямо через металлическую прямоугольную арку системы безопасности.

Автоматика сработала мгновенно, подав сигнал тревоги несанкционированного пересечения границы охраняемого периметра.

Среднего роста, худощавого сложения и с аккуратно причесанными русыми волосами нарушительница не производила впечатление опасного субъекта.

В первые секунды Алонзо подумал, что молодая ученая просто растерялась от внезапного шума, ринувшись вперед, вместо того чтобы оставаться на месте до выяснения всех обстоятельств с терминалом распознавания.

Техника иногда давала сбои, неправильно проводя сканирование. Редко, но такое случалось.

Но дальнейшие события показали насколько старший поста номер один ошибался в отношении девушки выглядевшей так невинно и беззащитно.

Впрочем, в этом он оказался не одинок.

Один из охранников, перегородивший путь выхода продолжал все так же глупо улыбаться разведя в руки, ловя испуганную кроху в белоснежной униформе специалистов-исследователей, когда в мгновение ока обычная девчонка лет двадцати вдруг превратилась в смертоносную боевую машину.

Миг — и она взлетела в высоком прыжке вверх, почти без замаха нанося сильный удар ногой прямо в висок мужчине перед собой.

На секунду замерев на месте, тот как будто раздумывая падать или не падать, в конечном итоге все же рухнул на пол безвольной мертвой грудой.

Второй охранник, стоящий чуть поодаль, тоже никак не успел среагировать на стремительно перемещающуюся женскую фигуру.

Жесткий выпад в кадык заставил его сначала захрипеть от боли, а уже через мгновение присоединиться к товарищу на том свете — нимало не колеблясь девушка нанесла еще один удар, безжалостно добивая противника.

К чести Алонзо Гентаро, в отличие от своих более нерасторопных подчиненных, он успел выдернуть из кобуры штатный парализатор. Но вот применить его по назначению у него уже к сожалению, не получилось.

Еще одно резкое перемещение нарушительницы закончилось рядом со старшим дежурным, чтобы спустя мгновение ринуться дальше в направлении выхода, оставляя после себя человека с неестественно вывернутой головой.

Рев полноценной тревоги наполнил зал холла спустя пару секунд после смерти последнего из троицы охранников. Из скрытых под потолком ниш выдвинулись автоматические лазерные турели, прицельные сенсоры заработали, активно ища цели для поражения.

Вниз поползли заслонки, скрывая за собой стеклянные стены и яркий солнечный день. Лифты и двери почти синхронно щелкнули замками блокируя выход из помещения. Под потолком вспыхнули лампы искусственного освещения.

Система безопасности запустила протокол изоляции.

Но, как и живые ее представители, высокоинтеллектуальная автоматика уже не поспевала за новоявленной нарушительницей спокойствия.

Худощавая фигурка на ходу метнула в прозрачную стену перед собой темный продолговатый предмет, моментально прищипнувший к пластиковой поверхности на уровне полутора метров.

БУММ!!!

Осколки стекла брызнули наружу, роняя людей с той стороны.

Помещение зала наполнились встревоженными криками. Рядовые сотрудники корпорации, оказавшиеся в данный момент в холле, не понимали, что случилось и не успевали оценить стремительно развивающиеся события. Обычный мирный рабочий день внезапно превратился в сцену, достойную для нового голобоевика.

Здесь еще никогда не происходило ничего подобного.

Между тем, девушка из-за которой все и началось в длинном прыжке нырнула в проделанное от взрыва отверстие, всего на пару секунд успев обогнать опускающиеся вниз изолирующие створки охраны периметра.

На небольшой площади перед зданием находились люди, естественно ставшие останавливаться чтобы посмотреть, что случилось. Беглянка сразу же привлекала их внимание, но никто и не подумал ее останавливать или задерживать.

А в следующее мгновение с небес рухнул вниз темно-красный флаер одной из последних спортивных моделей, успев затормозить перед землей в считанных сантиметрах. Одна из боковых дверей раскрылась, показывая пустоту салона — воздушной машиной управлял бортовой искин.

Не останавливаясь фигура в белоснежном комбезе прыгнула внутрь, и флаер стремительно унесся вверх, оставив позади себя изумленных прохожих.

* * *

Бетельгейзе. Столица Империи. Центральное здание Службы Имперской Безопасности.

— Итак, майор, что вы можете сказать о происшествии в научно-исследовательском комплексе корпорации «Навис Индастриз»? Вы уже начали расследование? Есть какие-нибудь предварительные результаты? — со стороны хозяина кабинета посыпались нетерпеливые вопросы.

Полковника Дорха скоро должны были вызвать с докладом по этому инциденту к самому директору и идти, туда не имея никакой информации, значило ставить на своей карьере большую жирную точку. Отсутствие результата в таком важном деле не прощалось, даже несмотря на всего пять часов, прошедшие с момента получения новости с одного из центральных миров.

Вообще поначалу ему показалось странным, что это поручили их отделу, традиционно занимающемуся одним из секторов за пределами Империи, но потом узнав подробности он вынужденно признал правильность решения командования.

Это дело внешней разведки и никого другого.

— Да, кое-какие данные уже есть, — молодцевато ответил майор. — Наши специалисты изучили запись с мониторов наблюдения и смогли установить определенные факты.

Он непроизвольно покосился влево на яркий солнечный день — срочный возов застал его в выходной день.

Два широких окна показывали кучки белесых облачков и голубое небо — главное здание имперского СБ располагалось в сверхвысотном небоскребе, уходившем почти на три километра ввысь от поверхности планеты.

Убранство комнаты, где происходил разговор носило строгий аскетичный характер, присущий для контор определенного типа. Никаких сторонних предметов здесь не наблюдалось — широкий пластиковый стол с интерактивным дисплеем на всю поверхность, одно кресло, два стула для посетителей и небольшой компьютерный терминал — вот и вся обстановка.

Внутри находилось двое крепко сложенных мужчин высокого роста, одетых настолько в похожую одежду, что не признать в нем официальную униформу мог бы только слепой. Затянутые в черные мундиры с немногочисленными серебристыми украшениями они принадлежали к одной из самых могущественных спецслужб Содружества.

— Какие именно факты? — поинтересовался полковник, слегка наклоняясь вперед, так как его заместитель положил на край стола инфо-чип.

Развернулась объемная голографическая проекция с произошедшими событиями в холле компании.

Дорх нетерпеливо нахмурился, собираясь сделать замечание подчиненному, так как за последний час успел раз десять просмотреть эти записи, но майор его опередил.

Поколдовав с активным меню управления, он остановил картинку на одном моменте, сфокусировав изображение лица преступницы, так неожиданно взбудоражившей мирный покой одного из самых тихих миров Империи.

— Обратите внимание на этот кадр. Всего на краткий миг, когда она атаковала последнего из охранников, проступили контуры ее возможной настоящей внешности.

— Морфо-маска? — без труда догадался полковник с любопытством рассматривая женское лицо.

Теперь, после соответствующей цифровой обработки стало заметно то, что до этого обычному человеческому глазу было не под силу.

Яркие, насыщенного зеленого цвета глаза, почти такого же окраса брови, чуть более сглаженные скулы и острый подбородок — даже при беглом взгляде угадывалась принадлежность к определенной расе в галактике.

Кхайя.

Хорошие пилоты, отличные ученые, имеющие свои собственные представления о правильном социальном устройстве общества, где мужчины всегда выступали на вторых и третьих ролях.

А еще они постоянно пытались улучшить человеческую породу, нисколько не отличаясь в этом стремлении от знаменитых сингарийцев. Только в отличие от тех, зеленоволосые предпочитали идти по пути евгеники, а не генетической инженерии, и не слишком жаловали последних. Что, впрочем, являлось полностью взаимным явлением.

— Да, мы полагаем, что использовалась технология временной пластики, — ответил майор. — Также мы обнаружили, как именно ей удалось проникнуть в здание — карточка доступа и образцы ДНК принадлежали доктору Гордон.

— Она мертва?

— Нет, нашли дома в бессознательном состоянии под действием транквилизаторов. Похоже на подготовительном этапе преступница не хотела марать руки кровью.

— Не слишком убедительно, не находишь? — негромко произнес Дорх. — Троих охранников на посту она убила без всяких колебаний. Может эта докторша ей была нужна еще зачем-то?

Заместитель неопределенно пожал плечами.

— Возможно. Мы проверим эту теорию.

— Хорошо, — кивнул полковник, затем приглушенно протянул: — Кхайский Матриархат значит… Слабо вериться, что они посмели на подобную агрессивную операцию на нашей территории. Тем более с таким кровавым финалом. Кстати, уже выяснили из-за чего вообще сработала тревога? Как я понимаю, первый раз она прошла в здание без проблем. Неприятности начались только на выходе.

— Да, техники полагают, что пока объект находился внутри, то покрытие на коже оказалось частично поврежденно, так что при сканировании небольшая часть родной ДНК преступницы попала на анализатор. Система мгновенно среагировала.

— Не сказал бы что мгновенно, — проворчал хозяин кабинете, — она же все равно умудрилась оттуда сбежать. Эсбешники «Навис Индастриз» совсем обленились.

Ремарка осталась без ответа. Мужчина с нашивками майора предпочел не развивать эту тему дальше. Что тут говорить — внутренний миры, есть внутренний миры. Подобные происшествия происходили там чрезвычайно редко. Никто не ожидал такого наглого, по сути нападения на одно из корпоративных зданий.

— Я тоже не уверен, что за этим стоит Кхайский Матриархат, — заметил он, убирая инфо-чип обратно в карман. — Великая Мать и ее Паутина не могли не понимать, что в этом случае с нашей стороны последует весьма жесткая реакция. В том числе и возможные ответные акции на их территории. Сомневаюсь, что любая из стран посмела бы бросить Империи такой вызов.

Полковник согласно сомкнул веки. Он тоже об этом подумал, но в отличие от подчиненного был вынужден допускать любые версии принадлежности главного виновника.

— Насколько я знаю, вам уже сообщили, что именно было вынесено из здания, — утвердительно сказал он. — И вы должны понимать, что мы не можем оставить происшествие просто так. Необходимо во что бы то ни стало найти эту девушку. Вы меня понимаете?

Майор серьезно кивнул. Он понимал. Более чем. Тем более, что это дело теперь напрямую касалось его возможного карьерного роста.

— Итак, вы уже идентифицировали ее? Есть теории, куда она направится в первую очередь?

Информация рядом с женским лицом на голограмме в подробностях знакомила с бурным прошлым ее хозяйки.

— Да, гра полковник, — еще раз кивнул заместитель. — Согласно аналитикам, мы вычислили семь вероятных мест появления подозреваемой. Два из них находятся на территории Империи, а пять за ее пределами.

— Ваши дальнейшие действия?

— По всем адресам направлены спецгруппы оперативного реагирования с приказом задержать или…

— Живой, — перебил полковник подчиненного, — она должна быть обязательно живой. Для проведения полного ментосканированя. Я хочу знать, кто ее туда послал и что пообещал на это.

Тут майор позволил себе небольшую вольность: он улыбнулся и слегка ехидным голосом заметил:

— Какие могут быть причины у «свободного художника»? Только денежные знаки. Уверен, заказчик щедро заплатит за украденное.

Дорх строго посмотрела прямо в глаза своего зама, ему совершенно не нравился его шутливый тон.

— Это не отменяет факта их необычной осведомленности. Откуда клиент мог знать что именно красть или где? Подобная информация не располагалась в свободном доступе в Галанете. Их кто-то снабдил ею. Включая распорядок в самом научно-исследовательском комплексе.

— Подозреваете наличие источника внутри?

— Вполне возможно. Как бы то ни было, займитесь этим тоже. Пусть Служба Дознания проведет проверку всех сотрудников корпорации «Навис Индастриз». Включая высшее руководство. Будут возражать, смело отсылайте их ко мне. Я с ними разберусь. За право быть военным подрядчиком Флота Империи приходится платить свою цену. Операции присваивается статус «Ультра», с уровнем секретности «7-плюс». Все действия должны выполняться только в соответствии с этими правилами и указаниями.

— Слушаюсь, гра полковник. Разрешите идти.

— Идите. Жду доклады каждые два часа.


   Глава 1

Территория Периферии. Неизвестная покинутая станция.

Человек ни разу, не державший в руках оружие и тем более никогда, не стрелявший из него или хотя бы не видевший это в реальности, реагирует несколько по-другому на направленные в свою сторону стволы. Не то чтобы он совсем не боится, скорее до конца не осознает, что может с ним произойти если все же выстрелы прозвучат. Поэтому, зачастую заложники в банках начинают творить глупости изображая из себя героев, пока кого-нибудь поблизости от них не убьют, и они не увидят, что на самом деле может сотворить небольшая кучка металла, собранная в единый целый стреляющий механизм. Вот тогда они начинают беспрекословно выполнять все приказы, молясь про себя всем известным богам, чтобы не оказаться на месте уже мертвых людей.

В отличие от таких гражданских, мы с Эвелин прекрасно понимали, что произойдет с нашими телами, одетыми в тонкие технические скафы, после того как тяжелые импульсные винтовки в руках неожиданных гостей начнут работу для которой их создавали.

И самое паршивое в этой ситуации было то, что в ответ мы сможем лишь слегка поцарапать броню противников. Заряды ручных бластеров попросту не осилили бы защиту полноценного боевого скафа.

Разве что мой «Верт-2» при должном везений смог бы это сделать, но и то не факт. Как я подозревал, кроме обычного покрытия на модных костюмчиках здоровяков перед нами вполне могли присутствовать мобильные энергетические щиты и осуществить полноценного пробитие будет весьма затруднительно, если вообще возможно.

Да и что это даст? Ну убью я одного из них и что? Остальные сразу же откроют ураганный огонь в ответ. Моментально отправив нас с Эвелин на тот свет, без всяких задержек и пересадок.

Так что хочешь не хочешь, а пришлось сдаваться, опуская стволы и передавая импульсники вооруженным солдатам.

Еще примерно через полчаса мы находились в каком-то помещении, где присутствовал кислород и вполне сносное освещение.

На наших с девушкой руках теперь красовались наручники в виде двух металлических браслетов, соединенных между собой сильным электромагнитным полем.

Продвинутая вещица, ничего не скажешь. Никаких банальных стальных цепочек или одноразовых пластиковых ремешков. Эти парни явно привыкли играть по-взрослому не размениваясь на мелочи.

Имперский спецназ чтоб его…

И откуда они тут вообще взялись? Проводят какую-нибудь тайную операцию? А мы из-за своего идиотского любопытства попали под раздачу? Чем не теория? Вполне возможно.

Вопросы крутились в моей голове, не находя ответа. После того, как нас привели в жилой модуль, откуда-то вдруг нашедшийся на борту безжизненной пустотной станции, никакого допроса со стороны похитителей не последовало. Большая часть ушла, оставив сторожить двух солдат, без слов, разместившихся прямо напротив нас с Эвелин. Мы же в свою очередь, вынуждено уселись на какие-то серые контейнеры у стены, которых находилось здесь в изрядном количестве.

Автономных рециркуляторы воздуха работали на полную, создавая вполне приличную атмосферу пригодную для дыхания. Но запах здесь стоял такой, как если бы в ограниченном пространстве проживали несколько человек в течении определенного периода времени.

Внезапная догадка мелькнула у меня в голове — да это же лагерь. Они тут сидят уже не один день. Перегородили отсек, экранировали его, создали условия для жизни. Черт! Это явно похоже на засаду. Интересно, на кого тут охотятся?

Еще по дороге сюда, я успел выяснить, что все каналы связи с Архонтом наглухо забиты помехами. И никакой возможности предупредить остальную команду о незваных гостях не представлялось возможным. Что ни говори, а игрушки у имперцев все же очень серьезные. Даже беспроводной доступ к локальному серверу корабля оказался наглухо перекрыт неизвестным устройством.

Конечно, в режиме «Несокрушимой безупречности» нейронной сети я скорее всего смогу избавиться от силовых пут и получить свободу. Но вряд ли два бугая рядом, затянутые в военные скафы, будут просто наблюдать за моими манипуляциями. А справится с ними, как ни посмотри, не представлялось возможным. Я может и в какой-то мере и превосхожу обычных людей, но в рукопашную точно не завалю амбалов в штурмовой имперской броне, да еще и под прицелом армейских импульсных винтовок. Глупо погибать просто так.

А одежка у наших «друзей» впечатляла. Причем весьма.

Рассматривая зализанные обтекаемые формы экипировки спецназовцев, я был вынужден признать, что такую крутую экипировку не видел даже у батальона планетарной обороны Хаггии. Сайконские солдаты по сравнению с «этими» казались неуклюжими увальнями в грубых доспехах, против рыцарей в латах, сделанных на заказ. Разница в уровне снаряжения просто кричала о себе, заставляя в зависти мысленно хмыкать.

Я бы точно от таких шмоток не отказался, подвернись мне возможность заполучить что-то подобное. Темная матовая поверхность, поглощающая свет не хуже черной дыры, завораживала идеальным исполнением. Имперские оружейники явно не зря получали свои зарплаты. Превосходные изделия. Даже невероятные.

Вытащить бы этих солдатиков оттуда и надеть на нас с Эвелин. Тогда бы разговор точно бы пошел по-другому.

Эх… мечты, мечты…

Да и объективно говоря, без изученных баз управлять броней все равно невозможно. Как если напялить на себя кучу бесполезного металла.

Мы сидели, молча ожидая дальнейшего развития событий. Естественно, окажись на месте имперцев какие-нибудь пираты или кто похуже, то скорее всего я бы попробовал что-нибудь предпринять. Чем просто ждать смерти, лучше умереть в попытках обрести свободу. Но в случае с военными существовал вполне реальный шанс остаться в живых. Не будут же в самом деле эти солдаты выполнять работу полиции Федерации Сайкон. Легче отпустить, чем потом возиться с бумажками.

Получить награду? Не вариант. Вряд ли власти Хаггии сейчас способны заниматься какими-либо выплатами. Если они еще существуют. А на этот счет тоже существовали определенные сомнения. Было у меня подозрение, что синдикаты не зря не мешали пиратскому рейду. Криминальные боссы вполне могли расчистить себе место под солнцем при помощи звездных странников, убрав старое руководство планеты, а потом заняв их места.

Правда был тут еще один нюанс по поводу причин нахождения бравой спецуры на заброшенной станции. Может случится так, что им еще проще будет вообще от нас избавится, как от лишних свидетелей. Кто знает, чем тут они занимаются…

Дерьмо! Поняв куда меня завели мысли, я про себя грязно выругался. Только этого еще не хватало.

К счастью дальнейшие рассуждения оказались прерваны появлением командира оперативников Службы Безопасности Империи.

Зайдя внутрь отсека через миниатюрный шлюзовой переход, он на ходу снял шлем скафа, приблизившись к нам.

Мужчина лет сорока, с коротким ежиком темных волос, квадратным волевым подбородком и внимательным взглядом. Стоило признать, он производил впечатление серьезного человека, с кем лучше всего не шутить.

— Итак, ваш корабль захвачен, все кто находился на борту сейчас заперты в одном из внутренних помещений под охранной двух моих людей, — сказал он. — Никто не пострадал, можете не беспокоится.

Я на это лишь вежливо кивнул. Неужели нас и впрямь приняли за обычных туристов? Было бы неплохо. Хотя дальнейшие слова моментально развеяли мои надежды.

— Наш техник покопался в навигационном компьютере и выяснил откуда вы прилетели. Как и про неполадку с корабельной системой энергоснабжения. А также, что более важно, — тут имперский офицер сделал короткую паузу, продолжив только через некоторое время. — О повреждениях внешнего корпуса, характерных для космических боев. Кто-то подорвал рядом с вами довольно мощный боезаряд, который снес большую часть сегментов керратитовой брони на корме.

Наступила тишина. Мы с Эвелин молчали не зная, что говорить в ответ. Хотя по правде говоря, никаких вопросов-то и не прозвучало. Но уже радовали новости о целости остальных членов экипажа Архонта. Кажется, я оказался прав, насчет вменяемости имперских военных. Они не стали убивать гражданских просто так.

— Ваш корабль стартовал с Хаггии, направляясь куда-то за пределы Сайконской Федерации. Судя по всему, на территорию Периферии. И признаться честно, меня не слишком интересуете вы и ваши дела. Несмотря на то, что наличие бывшего военного транспортника с целой командой настоящих хаггов вызывает определенные вопросы, мне на это честно говоря абсолютно наплевать. Лично я буду считать вас просто еще одними путешественниками, заблудившимся в незнакомом пространстве.

— Вы нас отпустите? — слегка недоверчиво поинтересовался я. — Просто так? Без всяких условий?

— Не совсем, — сразу же разочаровал меня имперский военный. — Вам, как и всем вашим людям придется какое-то время посидеть тихо. Вы сможете улететь, но не прямо сейчас. На борту станции проходят определенные мероприятия, и мы бы не хотели, чтобы об этом раньше времени узнал кое-кто еще.

— То есть, вы нас арестовываете? — хмуро донеслось со стороны Эвелин.

— Скорее задерживаем на время, — довольно вежливо уточнил командир спецгруппы. — Но вскоре отпустим, вместе с вашим кораблем. Главное, чтобы вы не пытались нам как-нибудь мешать. Тогда все останутся целыми и невредимыми. Идет?

Я кивнул, соглашаясь на условия.

Что еще тут можно сделать? Лезть в драку в таких условиях и при таком количественном и качественном перевесе сил противника бесполезно. Матерым волкодавам из СБ кучка беглых преступников ничего не могла противопоставить. Нас бы перебили всех за пару минут. И никакие экспериментальные нейронные сети с новейшими режимами апргрейда человеческого тела не помогли бы. Уверен на сто десять процентов — они сами напичканы по самую макушку продвинутыми имплантами для увеличения характеристик. Военные моды — это не то же самое, что полисы. Тем более такие. Не рядовая пехота или даже флотские десантники. Элита, чтоб ее… Каждый стоит десятка обычных солдат, а то и больше. Против них шансов вообще никаких.

— Мы можем присоединиться к нашим людям на борту корабля? — спросил я, чем вызвал краткий миг раздумий с явными нотками колебания, отчетливо отразившийся на лице имперца.

Но он все же ответил положительно.

— Да, вас туда проводят. И запрут вместе с остальными. Там будет находится охрана из двоих мои парней, на всякий случай. Чтобы вы не вздумали делать глупости.

— И насколько долгим будет это заточение?

— Не слишком. Всего лишь несколько часов, возможно сутки. Но не более, уверяю вас. Потом вы сможете продолжить свой путь дальше. Чуть позже я подойду, и мы с вами побеседуем более обстоятельно.

Не знаю почему, но последние слова, мне показались довольно зловещими, но делать было нечего — мы с Эвелин снова надели шлемы своих легких технических скафов и приготовились следовать за бойцами имперского спецназа.

* * *

Территория Периферии. Заброшенная станция. Окрестности палубы четвертого стыковочного дока.

— Сколько еще?

— Двадцать минут, — последовал ответ. — Может чуть больше. Трудно рассчитывать, не имея точных данных со сканеров.

— Еще чего захотел, — проворчал лейтенант. — Сканирующее излучение сразу же засекут. Хватит короткого шифрованного сообщения с «Разбойника», бортовой искин вполне точно вычислил необходимый маршрут корабля. Здесь не нужно лишнее оборудование. Это не изолированный модуль в глубине станции, скрытый многочисленными переборками вместе со аппаратурой глушения и преломлением исходящих сигналов. А наше появление, если вы еще не забыли должно для них оказаться сюрпризом, а не встречей с предварительным оповещением.

— Верно, — поддержал помощника капитан.

В эфире наступила тишина, прозвучавший голос командира вынудил остальных членов группы замолкнуть. Слишком уж он звучал серьезно. Что неудивительно, учитывая где они сейчас находились и что им предстояло сделать.

Девять человек в штурмовых бронескафах рассредоточились вокруг стыковочного отсека взяв под прицел выход шлюзового перехода. Информация, переданная с «Разбойника», позволила определить точное место стыковки прибывающего корабля.

— Все же странно, что он не повернул после того, как приблизился на достаточное расстояние, — негромко сказал один из бойцов. — Они ведь не могли не увидеть ту здоровенную космическую тушку. Почему контрабандисты все равно продолжили полет? Место для стыковки они, конечно выбрали на противоположном конце станции, но как-то это все выглядит подозрительно. Не находите, капитан?

Вместо лидера группы слово взял лейтенант.

— Рахус, ты своими переживаниями уже достал. На каждой операции ноешь о странных объектах и лицах. Меня до сих пор начинает трясти, как вспоминаю про твое заявление о подозрительных облаках на Менторе-9. Это же надо было до такого додуматься…

Послышались короткие смешки и приглушенное хмыканье — об этой особенности члена команды знали все.

— Но тут в чем-то он прав, — внезапно для всех произнес капитан. — По идее, завидев новый корабль, те кто обычно пользуется этой станции для временного хранения незаконных товаров должен насторожится и не приближаться. А они упорно летят дальше. Не слишком вяжется с паранойей, обычно присущей трейсерам.

— Мы же заглушили ходовой реактор на транспортнике. Никакой активности оттуда не идет. Может они подумали, что корабль давно покинут, как и сама станция, — заметил один из бойцов.

— Если они летают сюда регулярно, то вряд ли бы пропустили его появление, — довольно ехидно подал голос техник группы.

Впрочем, вполне с логичным возражением.

И снова в эфире наступила тишина.

Темные переходы через лицевые щитки с активированным ночным зрением казались черно-белыми. Отсутствие кислорода создавало впечатление заставшей картинки, нереальной, как будто нарисованной. Но матерые бойцы спецгруппы оперативного реагирования Службы Безопасности Империи, прошедшие не через один десяток подобных операции, отлично понимали, что это лишь обманчивая иллюзия. Уже через несколько минут здесь все оживет в стремительной атаке против прибывающих на станцию контрабандистов.

Лейтенант поглядел на уровень заряда боекомплекта винтовки, убеждаясь в ее наполненности, немного поколебался, но потом все установил с капитаном закрытый канал связи.

— Командир, а вы действительно собрались просто так отпустить тех хаггов? Признаюсь честно, мне почему-то тот парень показался знакомым, где-то я его уже видел. Разве нам не надо сдать их властям Сайкона?

— А зачем? Тебе не все равно, сколько хаггов умудрились свалить с той кучи мусора, что зовется их родная планета? Или ты устроился работать к полисам, а нам не сказал? Ребятки умудрились разжиться кораблем и улететь оттуда — это заслуживает только похвалы.

— Да, но все же…

— Сначала их надо допросить. Появление транспортника слишком уж точно совпало с прибытием трейсеров. Они явились почти друг за другом. А это весьма настораживает. У нас не было времени провести полноценный допрос, но узнать подробности однозначно не помешает. Не верю я в такие совпадения. Слишком уж подозрительно.

— Поэтому вы пообещали дать им возможность улететь? Не хотели поднимать шум раньше времени? — догадался заместитель лидера группы. — Хагги известны своим диким нравом, могли начать сопротивляться, а это бы потребовало дополнительных усилий. Что в этой ситуации не слишком хорошо. Все же нас не так много, чтобы делится на еще два отряда.

Капитан одобрительно сказал:

— Верно мыслишь. Зачем самим создавать проблемы, если можно ограничится простыми словами? Пусть посидят под замком. Их корабль никуда не денется. Тем более, что наш «Разбойник» крутится неподалеку и, если что легко догонит тихоходный транспортник.

— Действительно.

— А насчет хаггов не беспокойся. Везти обратно на территорию Федерации Сайкон мы их конечно не будем, но и улететь отсюда просто так они не смогут, — жестко произнес старший офицер. — Не забывай, у операции статус «Ультра», с уровнем секретности «7-плюс». Знаешь, что это означает?

— Не оставлять следов и лишних свидетелей, — негромко произнес подчиненный.

— Именно. Не знаю, какую именно информацию похитили из той корпорации, но могу сказать точно, что начальство готово сделать все что угодно, чтобы она не попала в чужие руки. Так что после захвата первоочередной цели, ты возьмешь несколько бойцов и позаботишься обо всех, кто не получил обратный билет в Империю. Ясно?

— Да, гра капитан.

На такой несколько мрачной ноте закончился короткий разговор между двумя старшими офицерами спецгруппы.

Время стыковки приближающегося корабля подходило все ближе, спецназовцы перестали трепаться, полностью сосредоточившись на предстоящем штурме. Но довольно неожиданно для всех, когда вот-вот должен был прозвучать сигнал к атаке, лейтенант — должно быть забыв переключится на приватный канал, вдруг на общей волне объявил:

— Командир, я вспомнил где видел того парня! Это Маркус Крайд, по прозвищу Изгарский Смерч! Один из самых опасных и разыскиваемых преступников Хаггии!


   Глава 2

Территория Периферии. Заброшенная пустотная станция.

Длинные лучи света, вырывающиеся из мощных фонарей, освещали путь, пока мы шли по коридорам давно покинутой станции, направляясь к своему кораблю.

Топающие позади солдаты в бронескафах не вступали в разговоры, предпочитая играть роль молчаливых конвойных.

И надо сказать, подобное поведение лично меня весьма раздражало. А где-то даже и вызывало определенную долю опасений. Кто знает этих вояк? Не захотят ли они прямо на ходу выстрелить нам с Эвелин в спины, избавляясь от лишних проблем? Легче перебить сначала нас, а потом и тех, кто остался на борту Архонта, чем возится с охранной ненужных пленников. По вполне простой схеме рассуждений — толку мало, а возни много.

Мысли крутились в голове обеспокоенными вихрями, ситуация, в которой мы оказались мне совершенно не нравилась. И самое паршивое, что как-то повлиять на нее пока вообще не представлялось возможным. Это злило, это раздражало, выводило из себя, но от этого понимания никуда нельзя было не деться.

А еще бесила тишина и раздававшиеся изредка приказы не нарушать режим радиомолчания. При каждой попытке что-нибудь сказать, со стороны двух солдат в штурмовой броне через внешние динамики скафов немедленно следовал окрик и запрет на переговоры.

Тут уже поневоле начинаешь чувствовать себя заключенным попавшем в тюрьму. А с учетом, продолжавшимся находится на руках высокотехнологичных наручников, это ощущение только усиливалось.

Чем дальше мы продвигались, тем сильнее мне становилось понятым что скорее всего сидеть на месте тихо не самая лучшая идея. Имперцы явно находились здесь не просто так и наше появление для них явилось полной неожиданностью. А что обычно делают с не слишком приятными сюрпризами? Правильно — от них стараются избавится, желательно навсегда. И что-то подсказывало, что скорее всего это будет не мирное расставание с приятными пожеланиями на дорожку. Эти имперские волкодавы наверняка не выпустят нас отсюда, предпочтя решить вопрос более традиционным и надежным способом.

Пулей в затылок.

Ну или прогулкой в космосе без скафандров. Как я слышал, пираты любят устраивать такие представления. Может и оперативники СБ у них нахватались подобных привычек? Кто их знает…

Раздавшийся позади неясный вскрик, оказался встречен мною с некоторым облегчением.

К этому времени большая часть пути осталась позади, и я твердо решил не играть по правилам, установленным имперскими военными. Черт их знает, что они тут делают, но лично нам точно надо валить отсюда и как можно скорее. Так что, как только мы бы поднялись на борт, я собирался нейтрализовать наших охранников, а потом благополучно отстыковаться от негостеприимной станции. Ремонт корабельной системы энергоснабжения можно доделать и на ходу. Три маршевых двигатели еще работали.

Но добраться до Архонта мы не успели.

Разворачиваясь назад, я одновременно активировал режим сверхсилы на панели быстрого доступа личной нейронной сети.

Доля секунды и тело пронзило уже привычным электрическим разрядом — наниты начали работу, наполняя мышцы бурлящей энергией.

Сковывающие руки металлические браслеты в мгновение ока рухнули на пол разорванными обломками.

А потом резкое смещение вперед, для максимального сближения с конвоирами, чтобы солдаты не смогли воспользоваться своими винтовками.

Но почти сразу же пришлось затормозить, картина, открывшаяся позади поражала причудливой и нереальной композицией.

Два лежащих мертвых члена спецгруппы оперативного реагирования Службы Безопасности Империи вызвали на моем лице неприкрытое удивление. Я даже кажется рот приоткрыл, не понимая, как такое могло случиться.

В районе лицевых щитков обоих бойцов зияли обугленные дыры. И судя по их характеру — это явно работа какого-то весьма мощного ЭРВ.

Автоматический оглядевшись, в конце концов я все же догадался задрать голову наверх, что находясь в техническом скафе сделать оказалось не так-то просто, как могло показаться вначале.

Обнаруженная в небольшом углублении коммуникационных проводов темное отверстие четко высветилось нашлемными фонарями.

Действуя скорее на инстинктах, чем думая головой, я подскочил к одному из трупов, на ходу подхватывая упавшее оружие. Перед этим успев освободить свою напарницу по плену. Жаль, что после этого наступил откат и в течении нескольких минут ни один из режимов наносети не будет доступен.

Мгновенный разворот с переведением винтовки в положение для стрельбы и с прицелом в черную пасть наверху прошел мимо сознания, полностью отдавшись на волю рефлексов.

Мастер-инструктор из первой зоны Отстойника мог бы мною гордится, окажись он вдруг здесь. Идеальное использование полученных навыков, без задержек и колебаний.

Эвелин тоже не стала отставать, взяв другой ствол и также направив его к потолку. Мы замерли по бокам стен коридора, не двигаясь и готовые открыть огонь по неизвестному противнику.

Так продолжалось какое-то время, пока вдруг на открытой волне не раздался женский голос:

— Зря стараетесь. У этих игрушек индивидуальная привязка к владельцам. Вы не сможете из них стрелять.

Сразу же за этими словами сверху спрыгнула фигура, мягко приземлившись на пол рядом с нами.

Незнакомка, так шутя справившаяся с двумя спецназовцами щеголяла в белоснежном легком скафе с гибкой бронированной поверхностью. Непринужденная грация четко указывала на его принадлежность к военным моделям последнего поколения. Мы в своих неуклюжих мешках так бы двигаться не смогли.

Желая проверить сказанное ранее утверждение, я довольно спокойно навел дуло винтовки на стену и нажал гашетку.

Раз, второй, третий. Оружие не подавало признаком жизни. Как впрочем, и каких-то предупредительных сигналов о незаконном использования чужого имущества.

— Я же говорила, — с ухмылкой заявила девушка.

Забрало ее шлема мигнув, стало прозрачным, деактивировав зеркальную поверхность.

— Ты еще кто такая? — довольно невежливо спросила Эвелин.

Она, как и я, тоже успела проверить исправность трофея и убедившись в его бесполезности, теперь держала импульсное оружие, как простую дубинку. Вполне серьезно намереваясь использовать высокотехнологичное устройство совсем по другому принципу от его первоначального назначения.

— Зовите меня Амира, — улыбнувшись ответила девушка в белой броне. — Я, как и вы, застряла здесь и хочу выбраться отсюда. Но к большому сожалению, у меня нет корабля. Увидав, в каком положении вы находитесь решила вам помочь, надеясь, что взамен возьмете меня с собой.

Я напряженно уставился в лицо неизвестной, принявшее настолько безмятежное выражение, что не лежи на полу два трупа, ее хозяйку можно было бы принять за ангела.

И стоило признать, озвученное заявление несколько обескураживало своей несуразностью.

— Застряла здесь? Ты здесь живешь что ли? — спросил я, одновременно делая знак Эвелин быть настороже.

Вот дела! Не заброшенная станция, а какой-то проходной двор! Куда ни плюнь, везде кто-нибудь шастает. То целый отряд имперского спецназа, то какая-то зеленоволосая сумасшедшая в дорогущем скафе. Может у них тут и отель с работающими магазинами есть? Или регулярные рейсы на Бетельгейзе, в каютах первого класса с вип-обслуживанием? Чего уж там мелочится.

Ерунда какая-то…

Тут только до меня дошло, что у девчонки, представившейся Амирой, волосы и брови удивительно ярко насыщенного салатового цвета.

Где-то я про такое уже слышал. Или читал? Черт! Точно! Это же кхайя! Одна из рас в Содружестве.

Стоит отметить, что человечество в галактике, несмотря на общие корни разделялось на несколько ветвей. Зачастую при этом весьма ощутимо отличаясь от других своих собратьев, как по внешним признакам, так и на куда более глубоком уровне.

Те же регульцы, например, имели настолько красную кожу, что окажись они на Земле, их моментально приняли бы за инопланетян. И это, еще не принимая во внимание глаза, имеющие темно-бордовый окрас белка с непроницаемо черным зрачком. Вместе с копной густых темных волос, подобное существо не слишком походило на обычного человека. Хотя формально им и являлось.

Веронцы, известные торговцы, подмявшие под себя сразу несколько секторов, почти всю жизнь обитали в искусственных пустотных сооружениях. Из-за чего своей бледностью запросто могли поспорить с вампирами.

Некоторые обитатели миров Сайконского Альянса имели необычную фиолетовую пигментацию, что тоже у неподготовленного человека могло вызвать шок.

Естественно, каких-то слишком уж тяжелых деформации не встречалось — местная медицина нивелировала особо тяжелые последствия необычных условий жизни, но все-же различия порой достигали поразительных величин.

Рассказывая о разных обитателях цивилизованного космоса, нельзя не вспомнить о сингарийцах, пожалуй, самых известных из всех рас во вселенной. Гениальные ученые-генетики настолько изменили свой вид, что их геном уже с трудом можно было назвать человеческим. Хотя, стоило признать, на внешнем виде, трансформации нисколько не отразились. Высокие светловолосые красавцы считаются эталоном красоты во многих центральных мирах.

Кхайя тоже шли по пути совершенствования своей расы, но использовали для этого более традиционные пути евгенистического развития, выводя более продвинутой версии себе подобных естественным способом.

Подробностей рассказать не могу, так как сам лишь в общих чертах знал об этом из специальной обучающей базе по основам жизни Содружества.

Но тут возникал один момент — теоретические знания о других представителях рас, имеющих несколько отличную внешность, не давали полного представления о таком необычном явлении. Хаггия в этом отношении не отличалась слишком уж большим разнообразием.

Поэтому неудивительно, что разглядев с кем я говорю, с моей стороны последовало вполне понятное удивление, щедро посыпанное изрядной долей любопытства.

— Ты кхайя, да? — донеслось от меня.

Эвелин, несмотря на то, что она тоже вряд ли до этого могла где-нибудь видеть представителей этой расы, не стала лезть с подобными вопросами. Хотя, подозреваю, такое желание у нее не могло не возникнуть.

— А вы хагги? — сказала девушка, с интересом разглядывая нас. — Никогда до этого не видела настоящих хаггов. Про вас ходит множество жутких слухов и легенд.

В ответ, я чуть было не рассмеялся в полный голос. Ситуация и впрямь выходила несколько неординарной. Стоим посреди пустотной станции, рядом валяется два мертвых имперских спецназера, а болтаем черт знает, о чем. Фантасмагория какая-то. Где Алиса и ее чудаковатый кролик с норой?

Осознав, насколько по идиотский прозвучал мой вопрос, я постарался взять себя в руки. Что ни говори, а опыта поведения в настолько странных обстоятельствах у меня не было.

— Как ты здесь очутилась? — спросил я, и почти сразу же предложил: — Лучше всего будем вести разговор на ходу. До нашего корабля осталось немного.

При этих словах, Эвелин хотела что-то сказать, кажется с возражениями, но чуть поколебавшись, все же не стала высказывать свои опасения. Что и говорить, я и сам ни на йоту не доверял этой «снегурочке».

Но перед тем, как уйти, мы провели небольшой шмон мертвяков не предмет полезных вещиц. К сожалению, на внешних креплениях бронескафов не оказалось ничего полезного, за исключением моего старого доброго Верта, найденного в зажиме на пояснице у одного из солдат. Должно быть, урод хотел замутить бластер себе. Сволочь, такая, поделом ему снесли башку…

Импульсник Эвелин не нашелся, видимо так и остался лежать в секретном лежбище имперцев.

Поднимаясь на ноги, одновременно с этим проверяя оружие, мой взгляд непроизвольно зацепился за ужасающие раны на телах военных.

— И чем ты в них всадила таким убойным? — продолжил я расспросы у странной незнакомки. — Это же скафы высшей защиты. Как, во имя великой пустоты, ты их смогла пробить?

То, что эта девчонка не проявляла агрессии к нам в данный момент, не отменяло факта уничтожения двух специально обученных солдат. И что делать при этом, было не слишком понятным.

— Вот этим.

Из-за спины фигуры в белой броне появился одноручный ЭРВ, чем-то похожий на мой бластер, хотя и более зализанного дизайна с меньшими габаритами.

Я уже собирался с сарказмом заметить о невозможности пробить таким оружием штурмовой комплекс экипировки, но зеленоволосая успела продолжить.

— И вот этим.

Перед нами появилось два продолговатых цилиндра сантиметров десять длинной. Что-то похожее я уже видел, причем и сам совсем недавно использовал.

Да это же гранаты.

— Электромагнитные гранаты с программируемым радиусом поражения. Слегка модернизированные по спецзаказу, — подтвердила мою мысль Амира. — Я бросила одну сверху, и почти сразу же открыла огонь. ЭМ-импульс всего на секунду вырубил силовые щиты, но мне этого оказалось достаточно.

Я кивнул в понимании. Уверен на сто процентов, что бронескафы имперцев запустились почти сразу же после удара, все же уровень техники у них более чем впечатляющий. Только вот носителям это не помогло — к этому времени, они уже лежали с простреленными головами. Белоснежная убийца хладнокровно прикончила обоих, пока они находились в беззащитном состоянии.

Что же, такой подготовке можно лишь поаплодировать. Великолепный прием, исполненный подлинным виртуозом своего дела.

— Пошли, — сказал я, приглашающе махнув рукой.

С одной стороны, звать на Архонт эту девчонку с превосходными боевыми навыками, непонятно что делающую на заброшенной станции могло показаться чистым безумием. Но если смотреть объективно — по сути она спасла нас и не убила, а судя по всему запросто могла это сделать. Мы по сравнению с солдатами в своих технических скафах являлись куда более легкими мишенями.

И вообще — для начала стоило разобраться что тут происходит, а потом уже принимать какие-либо решение. Не нравилась мне вся эта шумиха. Совсем не нравилась. Тут явно творилось что-то не слишком хорошее и совсем не хотелось попадать под замес, не зная предварительно всех раскладов.

Дополнительной охраны на Архонте, к счастью не обнаружилось. По-видимому, спецназовцы испытывали определенный дефицит в людях и довольствовались всего лишь двумя, что нас сюда сопровождали. И это в целом вполне объяснимо — без сторонней помощи шансы на освобождение колебались чуть выше положения — «нереально».

Спустя примерно десять минут, все члены экипажа были благополучно освобождены из запертого помещения на нижней палубе, в районе центрального трюма.

Имперцы не стали как-то заморачиваться с кораблем, попросту заглушив ходовой реактор и деактивировав бортовые системы. Тем самым сделав невозможным осуществить немедленный старт.

Как бы мы не хотели, а полноценный запуск требовал минимум полчаса времени, с учетом проведения диагностики на случай каких-то оставленных сюрпризов. Ну не верилось, что профессиональные разведчики-диверсанты, или кто они там из спецгруппы имперского СБ, не попытались что-нибудь испортить или заложить несколько мин с отложенной активацией.

К чести членов команды, внезапный кратковременный плен никого не обескуражил и не вывел из себя. После короткого инструктажа они собрались, готовые действовать чтобы выбраться из передряги, в которую так внезапно угодили. Даже старина Джеф, последние годы проведший за прилавком своего магазина с готовностью вызвался караулить главный шлюз на случай появления нежеланных гостей.

Не говоря уже о Крисе, моментально ставшем строить один план лучше другого в качестве мести имперским солдатам. Ему не слишком понравилось сидеть взаперти, гадая что случится дальше.

Пришлось пресечь эти замыслы, сосредоточившись на срочном отлете.

Но провести подготовку до конца не получилось — наша спасительница появилась как всегда неожиданно, когда я возвращался из инженерного отсека, направляясь на командный мостик.

— Я хочу поговорить. Есть одно дело, которое может вас заинтересовать.

Переведя взгляд на Эвелин, неотступной тенью следовавшей за новой гостей с момента ее появления на борту, я увидел как она едва заметно обозначила пожатие плечами, говоря о незнании темы разговора.

Немного подумав, я в конце концов все же согласно кивнул.

— Хорошо. Но только в рубке, следует еще кое-что сделать для запуска реактора.

* * *

Территория Периферии. Заброшенная станция.

Составляя план всегда будь готов к его резкому изменению. За годы своей деятельности Амира четко запомнила это правило, стараясь всегда его придерживаться.

Профессия «свободного художника» или «частного подрядчика» предполагала определенный образ мышления. Всегда быть готовым к неприятностям с любыми неожиданностями. Но главное — ни в коем случае никогда и ни при каких обстоятельствах не поддаваться панике. Это тоже являлось одним из обязательных условий, если конечно вы не хотели закончить свой жизненный цикл раньше положенного срока.

Когда на станцию, где ее должны были забрать, неожиданно прилетели оперативники имперский СБ, то Амира довольно спокойно отнеслась к этой новости. Любой другой мог бы и начать дергаться, делать какие-то глупости, в конечном итоге обязательно вылившиеся в поимку. Но только не она.

Просидев неделю в тайном отсеке, чуть ли не по соседству с людьми, отправленных сюда на ее поиски, кхайя все это время хладнокровно следила за ними, ожидая момента прибытия корабля.

Ее родная сестра — Самира, опытная контрабандистка в пространстве Периферии Содружества, обещала доставить Амиру в один из независимых миров для встречи с заказчиком.

К большому сожалению, ребята из спецслужб оказались несколько проворнее, чем ожидалось. Откуда они узнали о бывшей военной базе Сайконской Федерации, уже невесть сколько лет заброшенной и не используемой никем кроме редких трейсеров для кратковременных остановок, не понятно. Хотя стоило отдать должное профессионализму имперских спецов — на кражу важных корпоративных данных они среагировали мгновенно.

По иронии судьбы, Амира успела прилететь сюда всего на десять часов раньше охотников, почти несколько дней проведя рядом с ними. В любых других обстоятельствах это могло развеселить ее, но не тогда, когда ситуация касалась ее лично.

К счастью, рядом с точкой выхода из гипера, традиционно используемой для финиша в систему с внешних территории, висел микроспутник, способный передать сообщение для Самиры с предупреждением о нежелательных гостях на станции.

Агент, нанимаемый для выполнения «особых заказов» не знала точно, как поступит сестра, расшифровав послание сигнала тревоги, но готовилась действовать сразу по нескольким сценариям. В том числе и с активным использованием силовых приемов.

И тут, довольно неожиданно, появились новые действующие лица. Встретить здесь которых не ожидала не только Амира, но и судя по всему и члены спецгруппы захвата.

Хагги.

Никогда ей еще не приходилось встречаться с выходцами с самого криминализированного мира в Содружестве из числа освоенных миров. Говорили там творился настоящий ад, сравнимый только с тем, что происходило во Фронтире.

Почти полное отсутствие закона, минимальный порядок и никакого уважения к властным институтам государства. Убийства случались так часто, что их даже не регистрировали, не то что начинали расследовать. А местные жители имели такой менталитет, от которого зачастую приходили в ужас и звездные странники, известные в галактике своими пиратскими набегами.

Жестокость, алчность, превосходство над другими, абсолютная безжалостность к врагам, неприятие обычных норм морали и этики, соблюдение только своих интересов, кодекс поведения, основанный на порядках и правилах, отличных от цивилизованных миров — вот с чем ассоциировались хагги для всех остальных обитателей вселенной.

Амире приходилось иметь дела с преступниками, но с настоящими хаггами еще никогда.

И первая встреча нисколько ее не разочаровала, полностью подтвердив легенды и слухи.

Высокий широкоплечий парень, бывший в их команде за главного произвел на нее довольно сильное впечатление. Как своим отношением к стремительно изменяющейся обстановке — ликвидацию двух конвоиров он встретил, как само собой разумеющееся событие, — так и превосходными физическими данными — сама отличный боец, девушка без труда опознала в скупых движениях молодого хагга, привычку экономить силы для схватки, не тратя ее на пустую суету.

И судя по некоторым признаками, он еще был и модом, с увеличенными характеристиками тела. Что тоже вызывало уважение — достать имланты на такой планете, как Хаггия — это надо очень постараться. Да и завладеть кораблем для побега задача явно нетривиальная. За этим четко прослеживалась воля, привыкшая добиваться поставленные перед собой цели во что бы то ни стало.

Но несмотря на вполне положительное начало знакомства, проблема Самиры и ее корабля никуда не делась. Сестре требовалась помощь и тут уж в одиночку ей никак не справится. Придется разговаривать с вновь прибывшими, которые к большому сожалению хотели сейчас только одного — свалить с пустотной станции как можно быстрее.

— Так что ты хотела? — спросил ее главный в экипаже беглого транспортника по имени Маркус Крайд.

Они зашли на командный мостик корабля, где хагг, оказавшийся также и капитаном, стал что-то делать у одного из пультов управления.

Бросив взгляд назад, убеждаясь, что короткостриженая блондинка все также находится неподалеку, Амира ответила:

— У меня есть к вам предложение. Связанное с приличной денежной суммой.

— Да? — почти сразу же сказал Маркус. — Не скрою, нам лишние кредиты не помешают. После последней стычки в космосе, корабль нуждается в ремонте. Хочешь, чтобы мы тебя куда-то отвезли? Без проблем. Если только это место не на территории Федерации Сайкон. Нас, знаешь ли, там немного недолюбливают.

При последних словах, парень усмехнулся, как и стоящая неподалеку девушка. Кажется, им показалось это очень смешным.

— Отвезти в другое место меня надо, — не стала отрицать Амира. — Но перед этим нужно спасти мою сестру. Ее корабль сейчас стыкуется на четвертой палубе…

Не дав ей продолжить хагг сказал:

— И где ее торжественно встретит целое отделение имперского спецназа. Полагаю, это из-за нее они так резво ломанулись из своего укрытия? Добыча прилетела, и охотники устроили засаду.

— Не совсем, — негромко произнесла кхайя. — Как только в системе появился их корабль, я успела перебросить сообщение с предупреждением для Самиры. Она в курсе, что на станции находятся враги.

— Тогда почему она не улетела? — заинтересованно влезла в разговор еще одна девушка, только что зашедшая в рубку.

В отличие от первой у нее волосы отливали чернотой бездонного космоса, и простой серый комбенизон не скрывал стройную подтянутую фигуру. Она тоже глядела на новенькую с изрядной долей недоверия.

— Потому что я здесь, сестра хочет меня спасти, — спокойно ответила Амира. — Она не дура и не полезет под выстрелы лично. Вместо нее это сделают дроиды. Думаю, она хотела связать имперцев боем и под прикрытием этого увести меня со станции.

— Какой не слишком продуманный план, — недовольно произнес Маркус.

— Что-то более надежное придумать, на оставалось времени. Тайный отсек, где я скрывалась не рассчитан на долгое пребывание живых людей. Минимальные условия позволяют продержатся несколько дней, но не более.

— И тут появились мы, — задумчиво протянул главный хагг, его глаза холодно блеснули. — Только я не понимаю, с чего ты решила, что мы полезем спасать твою родственницу? Если считаешь, что из благодарности за освобождение от тех двух, то совершенно зря. Тебя взять не проблема, но что-то больше — уволь. Мы не армия спасения и не альтруисты. Делать добрые дела за просто так — это точно не к нам.

От жесткой отповеди, Амира слегка поджала губы, но потом все-таки улыбнулась.

— Если ты помнишь начало нашего разговора, то речь шла не о безвозмездной помощи, а о возможности заработать. Я заплачу вам сто тысяч кредитов, если вытащите нас с Самирой со станции. Целыми и невредимыми. А потом увезете туда, куда я скажу.

Лицо Маркуса на несколько секунд приняло задумчивое выражение, а потом он заметил:

— Как я подозреваю, те солдатики явились сюда за тобой. А если быть точным, за чем-то, что есть у тебя. И судя по тому, как ты легко разбрасываешься деньгами, можно предположить о высокой ценности этих предметов, — он жестко улыбнулся.

Взгляд еще совсем молодого парня стал настолько циничным и расчетливым, что даже привычная ко многому Амира непроизвольно вздрогнула.

— Так что я хочу двадцать процентов от стоимости того, за чем охотятся имперцы, — довершил фразу хагг, продолжая в упор смотреть на собеседницу.

Он точно не собирался отступать от своих требований, считая себя хозяином положения. И нельзя сказать, что напрасно. Кхайя действительно попала в сложную ситуацию, как и ее сестра. Единственной возможностью выпутаться были эти преступники.

Как же все-таки быстро ее нашла Служба Безопасности Империи! Она считала, что фора в несколько дней у нее будет. Кто же знал, что все пойдет по настолько плохому сценарию?

— Вообще говоря, может нам и не стоит заключать с тобой какие-то договора? — усмехнулся Маркус. — Прикончим и дело с концом. А то что ищут эсбешники, скорее всего у тебя с собой. Возьмем себе, без всяких дележей.

После этих слов атмосфера в рубке резко изменилась в худшую сторону. Амира вынуждено признала, что слишком много времени провела в центральных мирах, успев отвыкнуть от крайне прагматичного подхода жителей Периферии к делам, способным принести хороший доход.

Впрочем, справедливости ради, такое же можно сказать и об обычных гражданах развитых государств Содружества. Мало найдется людей, готовых рисковать свой жизнью за эфемерную благодарность. Если вообще станут выслушивать подобные предложения.

— То, что нужно тем солдатам, не какая-то простая вещь, которую можно продать на любой станции, — взвешенно начала отвечать кхайя. — Покупателя сначала нужно найти, а это потребует очень серьезных усилий. Можете мне поверить. Но главное, без меня этот предмет не стоит ни одного кредита, потому что только я смогу дать ключ доступа к замку шифрования.

Молодой хагг неторопливо кивнул, как будто подозревал нечто подобное и был готов к таким заявлениям с ее стороны.

— Допускаю, что это так, — легко согласился он, растянув губы в легкой улыбке. Вместе с равнодушным взглядом, это смотрелось несколько пугающее. — Но лезть к тем амбалам, в крутой броне и с кучней оружия, всего лишь за сто штук, я не согласен. И другие тоже вряд ли пойдут на это. А вот за пятую часть от добычи — вполне. Это будет справедливо. Ты ведь не ценишь жизнь своей сестры слишком дешево?

Именно в этот момент, Амире вдруг резко захотелось набросится на стоящего перед ней парня. Такое наглое поведение невероятно злило ее, привыкшую больше контролировать ситуацию сама, чем позволять это делать кому-то еще.

Но кхайя взяла себя в руки. Устраивать разборки сейчас, значит окончательно лишиться возможности договорится. Тем более, что у нее присутствовало подозрение о том, что справится с хаггами будет далеко не просто. Инстинкты опытного бойца четко определяли в крепко сложенном юноше напротив опаснейшего бойца, вполне способного одержать победу в схватке. Было в нем что-то такое, что заставляло держаться настороже и не пытаться лезть напролом.

Этакая непоколебимая уверенность в своих силах, основанная на четком понимании пределов своих возможностей. В какой-то степени это даже казалось привлекательным. Неожиданно для себя, Амира вдруг подумала, что при других обстоятельствах с удовольствием бы познакомилась с этим высоким парнем поближе.

— Хорошо, двадцать процентов, я согласна, — в конечном итоге все-таки выдавила из себя Амира, ругая про себя слишком резвых имперцев, эту станцию и сам контракт в целом.

Зря она решила уходить по этому маршруту. Нужно было догадаться, что все выйдет не так просто, как она рассчитывала.

— Отлично, — произнес Маркус. — Значит договорились. Теперь обсудим, как именно вытащим твою сестрицу с корабля. Да, кстати, он ей ведь не дорог? В том смысле, что она согласиться бросить его и перейти к нам на борт?

— В случае необходимости без проблем, — развеяла опасения кхайя. — Это старый грузовоз, летающий уже не один десяток лет и прошедший множество ремонтов. Самира без колебаний покинет его, если будет нужно.

— Отлично, — произнес хагг, чем-то очень довольный. — Тогда у меня есть идея, как нам решить проблему спасения, имперцев и нашего отлета сразу же одним махом.

Амира с любопытством взглянула на молодого парня, кажется у него уже созрел план дальнейших действий.

— Как? — спросила она.

Все-таки слишком долго она работала на центральных планетах, привыкла к изнеженным и податливым представителям цивилизованных миров, переняв их привычки и образ мышления, забыв, что на свете существуют куда более опасны представители человеческой расы. С этим что-то срочно следует делать, иначе на Периферии ее быстро сожрут.

* * *

Территория Периферии. Неизвестная заброшенная станция.

Корпоративная шпионка проникает в здание компании одного из подрядчиков военного флота Империи. За ней высылается погоня с приказом найти и доставить похищенное обратно.

Шпионка не находит ничего лучшего, как скрыться на одной из заброшенных станции, используемой много лет назад в качестве тайного форпоста на границах Федерации Сайкона, а теперь ставший местом встреч контрабандистов, в простонародье именуемыми «трейсерами».

Спецы имперского СБ, естественно не идиоты и быстро прикинули где искать воровку, отправив туда группы оперативного реагирования.

Таким образом одна из них оказалась здесь, не зная, что цель охоты уже несколько дней находится тут же.

Потом прилетел неизвестный транспортник с толпой хаггов на борту и сразу же вслед за ними еще один корабль. И пошло-поехало…

Скажете так не бывает? А вот и нет. Оказалось, еще как бывает. Реальность иногда преподносит такие сюрпризы, какие не смогли бы прийти в голову и Безумному Шляпнику.

Поняв и осмыслив текущее положение, первым возникшим желанием у меня было как можно быстрее свалить с этой сумасшедшей станции, где черт знает, что творится и ни в коем случае не влезать в местные разборки.

Трейсеры, спецназовцы, непонятные похищенные предметы из-за которых на уши встают спецслужбы — мягко говоря не хотелось во все это влезать. Ну вот совсем. Отремонтировать систему энергопитания Архонта, врубить гипер и на полной унестись в неведомые дали.

Но уже в ходе разговора с зеленоволосой стройняшкой, я на ходу поменял свое мнение и решил не торопить события.

Причин такого поведения обнаружились целых две:

Основная и самая главная — это деньги. Конечно, кому-то это может показаться несколько странным и неосмотрительным, но с моей точки зрения, с учетом творившегося вокруг украденной вещи переполоха, риск несомненно стоил того. Предложенные сто штук за спасение сестры от кхайи, говорили о том, что модница в крутом белом скафе не испытывала проблем с финансами. Ну или, по крайней мере, надеялась вскоре ими солидно разжиться. А значит пирог и впрямь весьма жирный и нам точно не помешает получить от него своего кусок.

Например, пятую часть.

Как ни посмотри, а мой характер, и вообще вся личность формировалась под влиянием жизни на Хаггии. А там не привыкли разбрасываться возможностью получить лишние деньги. Особенно, если речь шла о внушительной сумме.

Вторая причина заключалась в самих бойцах имперской группы спецназначения. Узнав подробности, на данный момент уже можно смело предположить почти с полной уверенностью, что эти ухари не собирались оставлять лишних свидетелей и точно никого не отпустят отсюда живыми. Грохнут за милую душу. Возможно перед этим с пристрастием допросив. Не слишком завидная перспектива, да?

Значит следовало убрать их, при этом заработав деньжат и вытащив другую кхайю из ее корабля.

Ничего сложного, плевое дело, не заслуживающее долгих обсуждений.

— И как ты собрался это провернуть? Не легче просто улететь, перед этим высадив ту ненормальную обратно на станцию? — спросила Равена, хмуро наблюдая за моей возней рядом с вайпером Эвелин.

Та стояла неподалеку и тоже глазела на меня без всякого одобрения. Причем было непонятно, то ли она волновалась за меня, то ли за своего механического коня.

Ох уже эти женщины. Никогда не знаешь, что у них на уме.

— Легко и просто, — сказал я, разъединяя зажимы на байке. — Прокачусь по коридорам и привезу ее сестру сюда. Если там и впрямь будет кипеть бой с дроидами, то незаметно вывезти ее не составит труда.

— Ты серьезно?

Все три девушки одновременно округлили в изумлении глаза. Такого они совсем не ожидали.

— Ты полный псих!

— Совсем с ума сошел?

— Это невозможно!

Усмехнувшись, я вернулся к прерванной работе с одним из байков, имевшим открытый дизайн по сравнению с другим.

Спустя несколько секунд напряженного молчания, сетевая ломщица нашла аргумент против моей идеи:

— Если только те здоровяки не перебьют железных болванов за пару минут, — сказала она. — Захват Архонта они произвели мгновенно, нейтрализовав нас без всяких проблем.

— У Самиры на борту находились «Пехотинцы-1Л», старая модель боевого робота корпорации «Техварп». Она их использовал в качестве погрузчиков, но все основные функции остались без изменений, — вставила ремарку кхайя. — Они, конечно, не смогут победить отряд СБ Империи, но отвлечь однозначно сумеют.

— Но как ты собрался управлять вайпером в том ужасном комбезе? — на этот раз возражения пришли со стороны Эвелин. — В них же просто двигаться тяжело, не говоря о таких сложных манипуляциях, как езда на большой скорости. Ты попросту не доедешь до цели, врежешься где-нибудь по дороге.

Я покачал головой, ну надо же какой оптимизм. После такого поневоле начнешь нервничать и мысленно ругаться на чем свет стоит.

Хотя, наше нападение на полицейский участок в этом не слишком уступало предстоящему предприятию. Тогда тоже казалось, что мы все спятили, раз решились пойти на такой шаг. Но ведь сработало как надо, да еще как.

— А вот это уже вопрос к Крису и Джефу, — сказал я, махнув рукой в направлении как раз заходивших в трюм двум умельцам, пообещавшим кое-что придумать. — Получилось?

— Вроде работает, — ответил мой самый первый знакомый на Хаггии. — Хватит где-то минут пятнадцать. Не больше. Потом все.

Я пожал плечами. Не так чтобы много, но и не мало. Переработанный шлем, с двумя отводными трубками, стальным мини-баллоном с кислородом и полоской изолирующей пленки выглядел очень неказисто. Кустарная подделка с отвратительным стилем исполнения. Но для меня это сейчас не главное. Лишь бы пахала, как надо.

— «Запуск режима герметичности».

На левой руке, прямо над встроенным наручным компом вспыхнула голографическое меню. Комбез, что на мне, часть комплекта военного техника «Дерон-М» имел такую полезную сейчас для меня функцию.

Рукава и штанины на концах уплотнились, плотно обхватывая конечности носителя.

Еще одно касание на этот раз пиктограммы значка обогрева.

— «Запущен режим терморегуляции».

По телу побежали приятные волны тепла. Я с удовольствием передернулся всем телом. Как же это приятно.

Махнув на прощание, я направился наружу.

Для вывода байка пришлось воспользоваться обычным выходом, по которому мы с Эвелин заходили на станцию.

Шлюзовые створки тамбура закрылись, оставляя меня одного.

Послышалось мягкое шипение — началась процедура декомпрессии. Свет в переходе мигнул, окрасившись красным. И почти сразу же сработал оптический визор — активировались голографические линзы, спроецировав картинку на забрало шлема, с одновременным запуском режима ночного зрения. Картинка имела безликий серый оттенок, но вполне четко передавала изображение внешнего мира.

Усевшись верхом, я осторожно повел вайпер вперед по довольно широким коридорам с высоким потолком.

Загруженная карта внутренних коммуникации, полученная от кхайи, позволила без происшествий достичь главных артерий покинутого пустотного сооружения.

Сначала я ехал медленно, опасаясь слишком разгоняться, но постепенно стал набирать скорость, как только стало попадаться меньше поворотов.

Уже через минуту после старта, байк летел с максимально возможным ускорением направляясь прямо в центральную часть станции. Неработающие створки, пустые переходы — все это позволяло двигаться довольно быстро.

Океаны адреналина гуляли по венам, наполняя тело дикой энергией не хуже нанитов нейронной сети.

А еще была злость. На имперцев, кхайю, членов экипажа, себя и всю ситуацию в целом. Но особенно, конечно на первых — эти чертовы ублюдки хотели убить нас, избавляясь, как от ненужного мусора. Они нас за людей не считали, без каких-либо сомнений готовые отправить в расход кучку беглецов-оборванцев. Уверен на сто процентов, окажись на нашем месте какие-нибудь граждане первой категории, не возникла бы даже намека на такой исход.

Также с презрительным пренебрежением относились цивилы на Хаггии к обычным жителям, прозябающим за городской стеной. Осознание этого факта выбешивало, поднимая из глубины души чувства ярости с неприкрытой ненавистью.

Да, я жаждал смерти тем мразям, что хотели убить нас. И нисколько этого не стыжусь. Имперский военные хотели избавится от лишних свидетелей? Хрен им на рыло! Это мы прикончим этих заносчивых тварей. Уничтожив их до последнего человека. И мне абсолютно плевать, если об этом потом узнают. Наоборот — так будет даже лучше. Пусть поймут один простой факт — поднял руку на хагга, готовься сдохнуть самой страшной смертью. В независимости от того, кем или чем ты являешься. Не собираюсь быть покорным быдлом, исполняющим законы каких-то ублюдков, сидящих в чистеньких кабинетах на ухоженных мирках.

Не знаю, почему вдруг во мне вспыхнули такие чувства, да еще настолько яркие. Возможно все дело в препаратах по ускоренному росту, продолжающих влиять на организм. Но никакого желание прекратить это у меня не возникло. Бурлящая ненависть и злость бодрили не хуже химических стимуляторов, позволяя находится в высоком тонусе на протяжении всего пути.

В главном коридоре, ведущем прямо к центру, я резко прибавил скорости выжимая из двухколесной машины все что только возможно, так как впереди находился самый сложный этой слегка сумасшедшей поездки.

Специальные генераторы, работающие от нескольких солнечных батарей, создавали искусственную гравитацию по всей станции, за исключением одного места. Из-за особенностей конструкции в форме гигантского бублика, пронзенного огромной спицей посередине, подобные устройства были крайне необходимы для поддержания целостности всего пустотного сооружения.

По словам Амиры выходило, что единственным препятствием по дороге к четвертой стыковочной палубе может стать лишь вертикальная шахта большого диаметра посередине станции.

Объезд и выбор другого пути занял бы слишком много времени, которого у меня не имелось — корабль контрабандистки уже через несколько минут начнет швартоваться, да и запаса воздуха хватало лишь на пятнадцать минут.

Поэтому только вперед.

Распахнутый проем двери технического доступа и короткий выступ с миниатюрным бордюрчиком пронеслись перед глазами размытыми тенями.

Взрыкнув еще сильнее, металлическое тело вайпера отправилось в свободный полет в невесомости. Прямиков в темнеющий провал на другой стороне шахты, в конечном итоге попав в него точно в цель.

Полет длился всего несколько секунд, окончившись благополучным приземлением в новом коридорном переходе.

Мягкий удар и колеса снова получили сцепку с твердой поверхностью, унося меня дальше, прямиком навстречу имперскому спецназу.


   Глава 3

Территория Переферии. Неизвестная заброшенная станция. Окрестности палубы четвертого стыковочного дока.

— Какой еще «Изгарский Смерч»? Ты что несешь? — удивленно спросил капитан своего заместителя.

Не знай он его уже несколько лет, пройдя за это время с ним через десятки опаснейших операций, то решил бы, что у солдата началась истерика.

Такое иногда случалось с молодыми новобранцами. Перед самым началом активных боевых действий, они начинали нести всякий бред, стремясь как можно дольше отстрочить вступление в бой. Говоря что угодно и кому угодно, напирая при этом на важность сказанного.

Но лейтенанта назвать неопытным салагой никак нельзя. Он не станет говорить разные глупости в преддверии схватки, отвлекая ерундой других членов отряда.

— Перед отправкой на задание, я как обычного проводил время в Сети…

— Короче, — недовольно бросил лидер группу, косясь на таймер отсчета примерного начала стыковочных процедур.

— В общем, я видел несколько роликов с Хаггии о местных новостях. У них там полный бардак в последнее время, намного больше обычного, — скороговоркой произнес боец. — И одной из причин зарождения хаоса являлся некто по имени Маркус Крайд. Совсем еще молодой парень, но уже успевший натворить такое, что и взрослым головорезам не под силу.

— Хочешь сказать, что тот пацан он и есть? — поинтересовался техник.

Разговор продолжался на общем канале, давая возможность всем членам спецгруппы в нем участвовать.

— Да. И судя по тому, что я видел в Галанете — он чрезвычайно опасен. Это не какой-нибудь мелкий бандит с приграничных миров. Меньше чем за несколько дней, этот весьма одаренный юноша проникнул за тщательно охраняемую городскую стену, взорвал на территории Деелина здание фармацевтической компании, ограбил ювелирный салон, убив при этом двух полисов и скрылся обратно в отверженные зоны, захватив при этом флаер. А еще через некоторое время, когда арестовали одну из его сообщниц, Изгарский Смерч ворвался в полицейский участок, где устроил настоящую бойню с целой кучей трупов, освободил пленницу и вырвался наружу, предварительно напоследок оставив несколько сверхмощных мин направленного действия.

— Он взорвал полицейский участок? — недоверчиво спросил один из спецназовцев.

— Да, полностью, вместе со всеми находящимися внутри полисами. Судя по видео с места происшествия, там не осталось ни одного целого помещения, рухнуло все до последней стены.

— Бездна! — с чувством донеслось по связи.

— Парень знает толк в развлечениях!

— Ничего себе!

Услышанное произвело на солдат определенное впечатление.

— Но почему его не схватили? Местные стражи порядка совсем не на что не годны?

— Трудно сказать, — ответил лейтенант. — Но судя по тому, что известно о Хаггии и творившихся там порядках, осуществить поимку преступника совсем не просто.

— Значит, он очень опасен, — подытожил капитан, не давая разгореться дальнейшему обсуждению. — Следует предупредить Носка и Дербарна быть настороже.

Но техник возразил.

— Я уже пробовал с ними связаться, только что. Нет ответа. После отключения системы глушения на борту станции, никаких посторонних сигналов не появлялось.

Капитан напряженно задумался. Время продолжало свой бег дальше, с неизбежностью приближая появление первоочередной цели. Необходимо принимать решение. Начать разбираться с пропавшими бойцами, отправив кого-нибудь к ним на подмогу или же продолжить выполнят задание полным составом группы?

Очевидный ответ, возник сам собой почти сразу. Как это ни прискорбно, но два рядовых не стоили того, чтобы появилась хотя бы возможность срыва операции. Приказ необходимо выполнить любой ценой. Именно так и никак иначе. Спецгруппы оперативного реагирования Службы Безопасности Империи на протяжении веков работали по этому принципу. И кто он такой, чтобы нарушать уже сложившийся порядок?

Придется подождать с выяснением судьбы пропавших бойцов. Сначала захват корабля контрабандистов. А потом уже все остальное.

— Внимание! Приготовится к штурму! — сказал командир, игнорируя затянувшееся молчание.

Остальные ждали его решения, в тайне догадываясь каким оно будет. Все-таки большая часть присутствующих имела богатый опыт полевой работы. Они понимали, что будет в приоритете, а что отойдет на второй план.

Поэтому никаких возражений на приказ не последовало. Бойцы замерли на позициях, готовые действовать с точностью и исполнительностью бездушных машин.

Сейчас эти паршивые бродяги-трейсеры узнают, что такое встреча с имперским спецназом. Вломят им так быстро и сильно, что те с радостью попадают на пол, лишь бы больше не испытывать на себе лишние внимание со стороны эсбешников. А потом можно и отправиться назад, чтобы разобраться с той кучкой отбросов, которых остальная галактика называет хаггами…

Космический корабль приблизился к станции в расчетное время. Началась процедура стыковки с участием автоматики.

Широкие пятиметровые створки неторопливо стали расходится в стороны, выпуская с боков упругие струи выходящего воздуха декомпрессии.

В безвоздушном пространстве не слышно звуков, но почему-то воображение с удовольствием рисовало соответствующее моменту шипение добавляя открывшейся картинке некую определенную законченность.

Ожидая увидеть спускающиеся с невысокого пандуса неуклюжие фигуры людей, капитан с нетерпением приготовился пересчитать количество возможных противников. Ведь в зависимости от их числа, будет задействована определенная схема атаки.

Но почти сразу же события пошли по непредвиденному сценарию: вместо живых трейсеров на борт станции ворвался кое-кто иной. А если быть точнее — кое-что иное.

Дроиды с непропорционально длинными руками-манипуляторами, нелепой маленькой головкой и выгнутыми назад ногами.

Чем-то похожие на уродливых насекомых, они шустро рассыпались по причальной площадке, выставив перед собой дула интегрированного в конечности оружия.

— Какого… — протянул кто-то из спецназовцев.

В то же мгновение атмосфера взорвалась, наполнившись океаном плазмы, летящим в укрытия имперских солдат.

— Проклятье! А это еще что?! — с чувством воскликнул капитан, а затем не тратя времени скомандовал: — Огонь! Подавить сопротивление!

Перед самым началом боя, интеллектуальная программа распознавания, встроенная в процессор бронескафа успела провести сканирование появившихся противников, без труда идентифицировав уже устаревшие модели боевых роботов «Пехотинец-1Л», созданных корпорацией «Техварп» много лет назад.

Впрочем, даже несмотря на длительный срок, они все равно продолжали оставаться довольно опасными боевыми механизмами.

Непонятно, где трейсеры достали эти железяки и почему решили пустить их на борт станции первыми.

Кажется, засада для них оказалась не таким уж и сюрпризом.

Размеры стыковочного отсека позволяли без всякого стеснения развернутся не одному десятку солдат или более массивным дроидам. Высокий потолок на два уровня, широкие проемы и переходы, большое пустое пространство и почти никаких посторонних предметов.

Сражение почти сразу же закипело в полную силу.

Бойцы отряда не растерялись от появления неожиданного врага, моментально открыв ответный огонь, прицельно и методично выпуская сгустки энергетических зарядов из своих мощных штурмовых винтовок.

Уже в первую минуту столкновения стало понятно несомненное превосходство человеческого отряда над неживым противником. Дроиды один за другим падали на пол от полученных повреждений бесполезными кусками металла.

Отлично подготовленные, опытные профессионалы не оставляли никаких шансов не то что на победу, но даже и на возможность отступления.

Наблюдая за работой подчиненных, лидер спецгруппы растянул губы в довольной улыбке. Ситуацию быстро взяли под контроль. Окончательно разделавшись с железными болванами, они ворвутся на борт прилетевшего корабля, захватив считающих себя слишком умными контрабандистов.

Эти отрыжки бездны не испугались наличия незнакомого транспортника рядом со станцией, рассчитывая на помощь своих старых роботов. Только вот умники явно не ожидали, что вместо возможных конкурентов противостать им будет настоящие имперские солдаты. Ну ничего. Они еще пожалеют о своих поступках. Кретины по полной ответят за то, что посмели поднять оружие на оперативников СБ.

Продолжить строить мстительные планы, капитан не успел. Такой уже близкий триумф победы внезапно бесследно испарился в результате появления нового действующего лица.

С верхнего уровня второго этажа самой дальней стены прямо через небольшой бордюрчик перескочил удивительный двухколесный агрегат, на котором верхом сидел человек в темном скафе.

Раз, и легко приземлившись, слегка при этом спружинив от толчка, необычное устройство на долю секунды замерло на месте.

Два, и два оружейных пилона под рулем извергли из себя целую россыпь сине-фиолетовых сгустков плазмы. Плотно обстреляв застигнутых врасплох солдат.

Три, и мгновенно развернувшись на одном месте, новый противник рванул дальше, продолжая вести огонь по всем целям подряд.

Все происходило настолько неожиданно, быстро и стремительно, что даже военные моды несколько растерялись. Хотя и ненадолго.

Этой секундной заминкой по полной воспользовался неизвестный враг, единым жестом швырнув какие-то предметы в имперских солдат.

БУМММ!!! БУМММ!!! БУМММ!!!

Раздались сильные взрывы.

В эфире послышались ругательстве напополам с криками боли.

На тактическом экране командирского лицевого щитка панели состояния здоровья сразу троих бойцов окрасились в тревожный красный.

— Ликвидировать его! — проревел в бешенстве он, автоматически помечая маркером новую цель для всех в спецгруппе, тем самым приказывая бойцам в первую очередь стрелять по диковинному аппарату и ездоку на нем.

В это же время, как будто воспрянув от подмоги, в атаку рванулись оставшиеся рабочими дроиды, щедро поливая пространство перед собой из плазмоганов.

Спецназовцы оказались зажаты с двух сторон, вынужденные вести бой в противоположных направлениях.

Так продолжалось десять секунд, когда, еще раз резко вильнув в сторону человек на двухколесной машине не скрылся в одном из коридоров.

Но перед самым его исчезновением в темном проеме, капитан успел заметить, как туда кто-то подбежал и лихо запрыгнул за спину неизвестного агрессора.

— Бездна! Ушли!

Выпущенные вслед яркие синие импульсы бессильно канули в черноту станционного перехода.

* * *

Территория Периферии. Военно-транспортный корабль «Архонт».

Вайпер летел, жадно поглощая стелющуюся впереди металлическую дорогу станционных коммуникации. Чуткий руль и бортовой искин с автоматическими гиростабилизаторами позволяли виртуозно управлять, не прилагая больших усилий.

Черно-белые контрасты в режиме ночного зрения проносились перед глазами оставляя после себя смутные воспоминания о покинутых помещениях заброшенного пустотного сооружения.

Я старался выжечь из байка максимум на что он способен, стремясь как можно быстрее достичь корабля.

Крепко обхватив меня сзади находилась сестра корпоративной шпионки, щеголявшая в изящном комбезе повышенной защиты серого цвета с насыщенным фиолетовым оттенком.

План по спасению удался на сто десять процентов. Благодаря заранее посланному сообщению по закрытому каналу связи, вывезти кхайю с ее корабля оказалось не так уж и трудно. Оставив с ничем позади себя команду имперских вояк.

Конечно, убить самолично я никого не успел, слишком неравные были силы для вступления в прямой полноценный огневой контакт. Но ранить несколько ублюдков удалось, несомненно. Четыре плазменные гранаты, подорванные одновременно, да еще почти вплотную, не могли не нанести серьезного ущерба, в какой бы броне не находились враги.

— Ты сделала, как я сказал?

Снижение скорости, очередной поворот, а потом снова нога давила педаль газа. До Архонта оставалось чуть меньше минуты пути. Следовало торопиться, запас кислорода падал с катастрофической быстротой. Кажется, при последнем прыжке, одна из трубок на баллоне треснула. Прошло всего около девяти минут из пятнадцати, а мне уже становилось трудно дышать.

Хорошо еще, что это случилось на обратном пути, а иначе я бы точно не доехал.

— Эй! Ты меня слышишь? — еще раз спросил я, повторно активируя иконку ближней связи.

— Да, — приглушенно сказал Самира. — Слышу.

— Ты сделала, как я сказал? Отключила протоколы безопасности, чтобы реактор в экстренном разгоне не останавливался и не отключался?

Последовала пауза. Я уже намеревался прикрикнуть на слишком неразговорчивую девчонку, так как от ее ответа сейчас без преувеличения зависла жизнь всех, кто оставался на борту транспортника, но кхайя в итоге подала голос:

— Нет, я сделала кое-что получше. Моя «Лента» оснащена системой самоуничтожения.

Интересно. Насколько мне известно, такая практика далеко на стандартна. Мало найдется людей в здравом уме, готовых подорвать межсистемник на котором сами летают каждый день. Пилоты камикадзе в Содружестве не попадались.

— Неплохо, — вынуждено признал я. — Весьма неплохо. На борту есть взрывчатка?

— Есть. Но взрыв произойдет не за счет этого. Концентрированная смесь из лакрана и энтария находятся в изолированных контейнерах рядом с топливными стержнями. После определенного сигнала они начнут реакцию между собой, оказавшись одновременно в общей среде.

— Не хило, — протянул я.

Лакран, используемый для увеличения мощности обычного топлива, отличался нестабильным состоянием в определенных условиях и запросто мог так бабахнуть, что мало никому не покажется. Я сам с ним дела не имел, но из базы корабельного техника знал о его чрезвычайной ценности и не менее чрезвычайной разрушительности.

А еще он был очень редок. Во всей галактике его добывали только на одной планете, где постоянно шли войны из-за этого. Но сейчас это к делу не относилось.

— Думаешь получится? — спросила девушка. — Я про весь план в целом.

Остановившись, я поставил правую ногу на пол, придерживая байк перед шлюзовым переходом — мы наконец-то добрались до Архонта.

— Еще как. Военные на самом деле, весьма предсказуемые люди. Будут стараться выполнить приказ во что бы то ни стало. А значит, обязательно поступят так, как я рассчитал.

Больше не став ни о чем спрашивать, Самира слезала, двинувшись впереди меня на борт корабля.

Я последовал за ней, толкая перед собой вручную так хорошо показавший себя вайпер. Без него добраться до противоположного конца станции ни за что бы не получилось. Мы не прогадали, когда взяли обе машины с собой. Уверен, в будущем от них тоже будет толк.

— Ну что, все готово? — зайдя в рубку, спросил я, плюхнувшись в капитанское кресло.

Сестры кхайи поначалу весьма бурно выразив свои чувства от встречи друг с другом, тоже находились здесь, как и остальные члены нашего немногочисленного экипажа.

— Да, системы работают, двигатели тоже. Можно стартовать, — ответила Эвелин, склонившись над дисплеями перед своим креслом.

Крис молча поднял сжатый кулак вверх, подтверждая слова девушки.

— Что с кораблем спецуры? Уже появился на сканерах?

— Пока нет, — ответила Равена. — Но вряд ли нам стоит его ожидать. Вполне вероятно, что с нашим оборудованием засечь его не получится даже на таком близком расстоянии.

— Это малый разведывательно-диверсионный корабль модели «ВАР-25» класса «Разбойник-А», тип: проникновение и наблюдение, — сказала Амира. — Два сдвоенных плазменных орудия с КМЗ в 5.0 единиц, одна пусковая ракетная установка, четыре мощных маршевых двигателя и очень хорошее маск-поле. Его трудно засечь и более продвинутым современным радарам.

— Хреново, — сказал я, но развивать дальше тему не стал.

Что еще тут скажешь? Этого следовало ожидать. Не будут же матерые имперские вояки летать на каком-нибудь хламе. С учетом их специализации нисколько не удивительно, что их средство передвижения оборудовано по высшему классу. Остается только надеется, что с защитой у этой штуковины дела обстоят не так хорошо, как с параметрами камуфляжного щита.

Откинувшись назад, я взялся за два навигационно-маневровых джостика по бокам кресла. Посланная команда пару секунд назад уже вывела сообщение на главном тактическом экране о выполнении необходимых манипуляции с освобождением от стыковочных захватов.

Архонт был готов улететь от станции.

— Запускаю двигатели. Мощность — двадцать процентов.

Зачем-то вслух я прокомментировал свои действия, нажимая на кнопки управляющих ручек и плавно отводя их немного вправо.

Транспортник едва заметно вздрогнул. Появилось ничем не забываемое чувство движения. Я хоть и летал всего ничего, но уверен, что теперь даже с завязанными глазами смогу понять находится ли космический корабль в полете или неподвижно висит в состоянии покоя.

— Гра и грэсы, — слегка торжественным голосом объявил я. — Мы официально покинули станцию. Направляемся прямиком на окраину системы.

Сразу же пришло на ум, что почти такими же словами я комментировал наш отлет с Хаггии. В прошлый раз это не слишком нам помогло добраться до места назначения.

— Что там со сканером? Появился имперский разведчик? — спросил я.

Предаваться воспоминаниям не было времени. Сейчас решалось получится ли осуществить план окончательного освобождения от настырных эсбешников или наша с ними встреча вскоре опять рискует состояться.

— Никаких новых объектов, — мгновенно отозвалась Эвелин.

— Черт! — с чувством произнес я. — Ну ладно. Тогда придется действовать наоубум. Самира…

— Стоп! Фиксирую сигнатуру неизвестного корабля на другой стороне станции! — вдруг громко сказала Эвелин. — Появился рядом с кораблем контрабандистов, на двадцать градусов левее причальной площадки.

— Там третий стыковочный отсек, — быстро среагировала одна из сестер кхайя, встретившаяся нам первой. — Должно быть они хотят состыковаться.

Я довольно улыбнулся. Надо же, действительно получилось так, как и задумывалось. Обернувшись к зеленоволосой девушке в фиолетово-сером комбезе я сказал:

— Давай. Запускай свою адскую машинку. Мышки среагировали на кусочек сыра.

Вряд ли инопланетянка, ни разу не бывавшая на Земле, поняла мои слова, но общий смысл она уловила вполне четко.

Молча кивнув, Самира в пару касаний наручного компа активировала систему самоуничтожения своего корабля.

Я подключил кормовой монитор визуального наблюдения, выведя изображение на центральный экран. Картинка была так себе, в виду слишком далекого расположения местной звезды и в следствии чего плохого естественного освещения. Так что пришлось накладывать фильтры, сходные с теми, что использовали скафы в режиме ночного зрения.

При отходе, Архонт немного сместился в сторону, так что теперь противоположная часть станции оказалась к нам боком, давая возможность вполне приличного угла обзора.

Все в рубке напряженно уставились на развернувшийся дисплей с ожиданием ловя каждое изменение передаваемой картинки.

Несколько секунд ничего не происходило, а потом в правой части экрана вспыхнула ослепительно яркая вспышка.

— О как! — сказал я.

Корабль кхайи взорвался, достав до имперского судна, а заодно и разрушив причальные доки станции. Деформация задела корпус не давая возможность кому-либо на борту или рядом выжить. Куски металла, вырванными обломками, стремительно разлетались во все стороны.

— Не так мощно, как в случае с пиратом, но тоже сойдет, — добавил я удовлетворительно.

Судя по получаемому потоку данных имперцам не слабо досталось. Их Разбойник разваливался прямо на глазах. Полагаю, можно считать, что группе спецназа конец.

План, основанный на обычной человеческой психологии сработал на пять с плюсом. Увидав, как объект захвата стремительно уносится в глубину коридорных переходов, командир солдат не стал устраивать погоню, а вызвал свои корабль, вполне логично предположив более реальную возможность перехвата беглецов, когда они попытаются скрыться на недавно прибывшем транспортнике.

Когда это произошло был осуществлен подрыв соседнего межсистемника, уничтожив всех находящихся рядом. Военные никак не ожидали такого и поплатились за это.

Простенько и со вкусом.

Следующие дни, мы продолжали полет, попутно занимаясь ремонтом системы энергопитания. В этом отношении оказалась весьма полезной вторая из зеленоволосых сестер — Самира. Опытный пилот средних межсистемников, она серьезно позволила сократить время приведения Архонта в полностью работоспособное состояние.

Естественно, доверия между нами не возникло, но в процессе работы мы в какой-то степени перестали быть совсем уж незнакомыми.

Ну а потом, корабль перешел в гиперпереход. Хотя вместо первоначальной точки назначения — торговую станцию в системе «Зерг-77», теперь мы летели на «Тарман», где Амира договорилась встретиться со своим клиентом, а заодно и покупателем информации.

Вообще полет несколько затянулся и занял две недели, вместо планируемых ранее нескольких дней. На это повлияла, как изменение пункта прибытия, так и проблемы с бортовым энергопитанием, влияющим на работу гипердвигателя.

Ночи мы проводили с Эвелин и Равеной отдаваясь страсти так, как будто это последний день. Учитывая наши обстоятельства такое поведение не выглядело слишком сумасшедшим. Кто знает, чем закончится путешествие. Лучше брать от жизни все прямо здесь и прямо сейчас, ни смотря ни на что.

Тренировки по рукопашному бою тоже продолжались. Спарринги с Крисом, а иногда и с Эвелин, приносили определенное разнообразнее в размеренную жизнь на корабле. Тем более, что все равно поддерживать себя в хорошей форме никогда не помешало. Закрепить изученные приемы из базы на уровень безусловных мышечных рефлексов стоило потраченных усилий.

Прием препаратов по ускоренному росту закончился еще на Хаггии, но окончательные трансформации произошли уже на Архонте. Изменение организма завершилось и конечный результат полностью закрепился.

Жар переполнявшей энергий уже не сжигал меня изнутри, тем самым вынуждая постоянно испытывать силовые нагрузки, а после усиленно питаться. Хотя я и продолжал делать физические упражнения — необходимость незаметно перешла в привычку и отказываться от нее не хотелось.

Теперь в зеркале у меня отображалась высокая, хорошо развитая фигура с пропорциональной мускулатурой. Ни грамма лишнего жира или каких-либо других дефектов. Что ни говори, а ученые из «Филоры» настоящие волшебники, раз смогли изобрести таблетки, приводящие к таким результатам.

Бывшая ранее небольшая мальчишеская припухлость окончательно исчезла. Лицо стало несколько заостренным и костистым, волосы остались такими же темными, как и раньше. В целом определенная привлекательность присутствовала, если не обращать внимание на глаза, смотревшие на окружающий мир с жестким ожиданием любых неприятностей и всегда готовых ответить ударом на удар. Идеальный взгляд для хагга, прожившего жизнь в одном из самых опасных миров галактики.

Наблюдая завершение процессов изменения, мне пришло в голову о необходимости дальнейшего развития себя любимого. По общим показателям сейчас я превосходил обычного человека, обгоняя его в силе, ловкости, а также ряда других полезных качеств. Но продвинутые моды в этом отношении не только не уступали, но и зачастую превосходили во много раз. От подобного спасали только режимы нейронной сети, запускающие сверхразгоны на короткое время. А с учетом ограничения продолжительности действия их никак нельзя было считать абсолютным решением.

Поэтому следовало подумать об имплантах. Они лишними уж точно не будут. Как, впрочем, и новые базы. Особенно, что касается специализации пилота. Необходимо закончить изучение оставшихся знаний.

И вот тут все планы упирались в банальную причину наличия денежных средств. Их нужно более чем много.

Я узнал подробности проведенной акции с выкраденным чипом, но вот что именно там содержалось осталось неизвестным. Какие-то чертежи, схемы и формулы расчетов — корпоративная шпионка заявила, что и сама не знает подробностей, так как копирование шло сразу целым массивом из нескольких кластеров дата-банка серверов компании. Вроде как, для этого использовалась специальная программа с определенным алгоритмом поиски и кроме нужных данных на носитель попало и множество сторонних файлов, автоматически зашифровывающийся в процессе записи.

Понятное дело, я в это идиотское объяснение ни на йоту не поверил, но пытать на счет правды не стал. Из-за вполне банальной причины — мы узнали сколько получим — пятая часть от суммы гонорара составила двадцать миллионов кредитов. Ради таких денег стоило умереть свое любопытство и не лезть куда не надо. Главное получить свое и успеть быстренько свалить куда подальше. Остальное не имело значения. Пусть охотники ищут потом кхайю, а не меня. Так поступил бы любой из хаггов и так был намерен поступить и я.

* * *

Территория Периферии. Звездная система «Тарман-Вана». Независимый мир «Тарман».

— Говорит пункт диспетчерского контроля «Альма-5», неизвестный корабль, вы вошли в локальное пространство независимого мира «Тарман», назовите себя и цель вашего прибытия.

Покосившись на оживший динамик внешней связи, я нажал кнопку ответной передачи.

— Говорит частный межсистемный транспортник «Архонт». Прибыли на вашу планету для ведения личных и торговых дел.

— Понял вас, Архонт. Свободный порт «Тарман» с радостью приветствует торговцев из других миров. Предупреждаю, что перед заключением сделок вы должны ознакомится с местными пошлинами на ведение торговых операции. Отсылаю файл. Так же там содержатся положения о местных порядках для иностранных граждан. Настоятельно рекомендую внимательно прочесть их перед выходом с корабля.

— Принято, контроль. Мы мирные люди и не ищем для себя неприятностей, — ответил я. — Запрашиваю разрешение на посадку.

— Разрешение даю. Пересылаю координаты с курсом сближения. Внимание! При сходе с выделенного маршрута, вы рискуете попасть по удар сил противокосмической обороны. Посадка разрешается только на определенной территории. Как поняли, Архонт?

— Понял вас, контроль. Не отходить с переданного курса. Еще нам необходима помощь в ремонте корабля. Это возможно?

— Да, технические специалисты космопорта с удовольствием предоставляют свои услуги всем гостям планеты. Я оформил необходимый запрос, инженер будет ждать вас на выделенной площадке.

— Тогда все. Спасибо за помощь, контроль.

— Не за что, Архонт. Удачного дня.

Переговоры прошли намного легче, чем я рассчитывал. Никаких обязательных регистрационных кодов, ни требований идентификации личности. Бери и садись, а потом начинай покупать или продавать что угодно. Главное успевай оплачивать налоги в местную казну.

Что же. Довольно прагматичный подход. Особенно для мира, не входящего в состав мультисистемного государства. Минимум препон для межзвездной торговли, но при этом не забывали о своей доли с доходов. Неплохо они тут устроились.

Планета Тарман в промышленном плане представляла собой не слишком развитый мир, но зато компенсировала этот недостаток упрощенным экономическим законодательством. На этот космический рынок прилетали продать или купить что-то из многих других звездных систем.

И это нам отлично подходило.

Довести Архонт до поверхности, при этом не промазать куда-нибудь мимо оказалось не так просто, как взлететь с Хаггии, но и не так сложно, как я поначалу тревожился. Периодически вспыхивающие подсказки с корректировками от наземного диспетчерского искина здорово помогли в этом деле.

Мягкий толчок и подрагивающие от перенапряжения руки отпустили разом оба джойстика управления. Размяв шею, я повертел головой и весело произнес:

— Ну что, друзья. Кажется, мы на поверхности.

Через полчаса я стоял у главного выходного трапа, встречая прибывшего специалиста.

На невероятно гигантской посадочной площадке, заполненной кораблями самых разнообразных форм, моделей и размеров, наш «малыш» не слишком выделялся. И это были еще не все, кто прибыл в эту систему. Большая часть оставалась на орбите, у пустотных причальных доков.

Довольно оживленное местечко, ничего не скажешь…

— Мдааа… — протянул я, находясь в некотором обалдении. — Удивительно, что мы еще вообще смогли долететь куда-нибудь.

Яркий солнечный день сполна давал возможность рассмотреть наш корабль снаружи в мельчайших деталях. Вид на нижнюю кормовую часть транспортника поражал обильными рытвинами, торчащими краями металла, кусками сегментов керратитовой брони, вырванных из корпуса с мясом и глубокими бороздами в дополнительном защитном слое пустотных блоков. Пористый материал обожженными ошметками прилипал к оставшимся целыми стенкам изолированных бокс-камер.

На первый взгляд повреждения казались очень и очень серьезными. Я такого совсем не ожидал. Думал близкий взрыв пиратского грузовоза хоть и нанес Архонту ущерб, но сделал это, более аккуратно что ли. Даже не знаю. Слишком уж это выглядело страшно. Хорошо еще что основной удар не достал до корпуса транспортника. Иначе мы рисковали вообще не выжить после детонации того пирата.

— Благодаря хорошей защите корабль остался на ходу. Модель «Nexus IV» отличается высоким запасом прочности. Не знаю из чего стреляли, но будь это какой-нибудь другой корабль, вам вряд ли бы повезло остаться в живых, — сказал Жорж.

Инженер из службы технического обслуживания местного космопорта стоял рядом, полностью разделяя мое удивления. Он тоже еще никогда не видел настолько сильных повреждений у космических кораблей.

— Сколько времени займет ремонт и во сколько это встанет? — спросил я, разворачиваясь к собеседнику.

Тот в ответ уставился на меня, смотря с таким удивлением, будто услышал невероятную глупость.

— Вы где-то здесь видите Главные военные верфи Его Императорского Величества? Это нельзя просто починить. Видите, вон те боксы с компенсирующим составом? Их производят всего в нескольких местах в Содружестве. И ставят только на определенный тип межсистемников, причем только имперские корабелы. Старая школа, — сказал он. Потом поняв, что я не слишком въезжаю, о чем идет речь, спец дополнил объяснение: — Когда корабли входят в плотные слои атмосферы по слишком резкой глиссаде снижения, а такое происходит лишь в двух случаях: или при аварии, или при военной атаке, то обычные энергетические щиты испытывают дикие перегрузки, поэтому не могут защитить корпус от вражеского огня. Вот тогда в дело вступают такие боксы. Это очень узкоспециализированная вещь. На обычных кораблях их не ставят. Мониторы прорыва планетарной обороны и другие подобное суда. «Nexus IV» кроме всего прочего может выступать в роли командного штаба уже внизу, в особом режиме «Крепость», там тоже нужна дополнительная защита. Но в остальное время, эти бокс-камеры совершенно лишние. Другие производители предпочитают использовать запасные генераторы силового полая.

— И что делать? — спросил я, продолжая разглядывать раны на корпусе бывшего военного транспортника.

— Советую вообще от них избавится. Сегменты керратитовой брони вместе с силовым полем для межсистемника намного лучше, чем подобная прокладка. Если только вы не собираетесь участвовать в массированном штурме какой-нибудь планеты.

Последняя фраза прозвучала с отчетливым намеком на шутку, но я не стал на нее никак реагировать.

В это время у меня в голове вертелись мысли о возможном изменении в конструкции Архонта.

— После этого повысится маневренность и скорость, как я полагаю?

— Несомненно, — утвердительно произнес Жорж. — Кроме того, если немного изменить конфигурацию расположения маршевых двигателей и увеличить мощность корабельного реактора, то эти показатели повысится еще на несколько пунктов.

При этих словах, я сразу же сделал стойку.

— Вы сможете это сделать?

Инженер сделал несколько шагов в сторону, обходя корабль по кругу, рассматривая металлическую тушу оценивающим взглядом.

— Почему нет? Имея достаточно времени и ресурсов, я думаю смогу произвести необходимые улучшения.

— Сколько это будет стоить и как долго займет? — спросил я, готовясь мысленно застонать от трепыхания внутренней жабы.

— Минимум месяц, может больше. По деньгам — сложный вопрос. Тут надо более детально прикинуть. Для начала составить проект, а потом уже смету.

Я покачал головой. Месяц на одном месте, пока для нас слишком долгий срок.

— Не пойдет.

Жорж лишь пожал плечами, как бы говоря: хозяин барин, мое дело предложить, решать вам, а не мне.

— Хотя избавиться от боксов, думаю не плохая идея. Вы можете демонтировать их?

— Без проблем. Это вообще плевое дело. Никаких коммуникационных связей они не несут. Как и керратитовая броня.

— А вот ее надо бы приделать потом обратно, по возможности на те же самые места на корпусе, что и раньше, — быстро вставил я. — Для поврежденных участков мы закупим новые.

— Это вряд ли понадобится. После удаления заполненных компенсирующим веществом контейнеров, общая площадь внешней поверхности уменьшится. И вполне возможно, что старых сегментов брони хватит.

— Еще лучше, — тут я вспомнил о подготовке к отлету с Хаггии, в частности о комплексе маскировки исходящей сигнатуры. — На обшивке закреплены элементы комплекса «Пелена». Хотелось бы оставить ее в рабочем состоянии. Можете снять, а потом поставить снова?

Инженер замер, его глаза расфокусировались, он выходил напрямую в планетарную инфосферу используя личную нейронную сеть. Для поиска характеристик комплекса ему понадобилось чуть более одной минуты.

— Да, — наконец он ожил. — Это тоже не станет большим затруднением. Общее схемы подключения у этого оборудования вполне стандартны. Мы без проблем все сделаем.

Приняв мое молчание за раздумье по поводу оправданности данного шага — первоначального технического специалиста вызывали только для наладки основной корабельной системы энергоснабжения и проверки вторичной, сделанной экипажем своими руками, — Жорж предложил:

— Хотите посмотреть, как будет выглядеть Архонт после избавления от лишнего груза?

Я заинтересовано наклонил голову.

В ту же секунду сотрудник службы техобслуживания поднял левую руку с активированным компом. Несколько манипуляции с интерактивным меню и над ним сформировалась трехмерная голографическая модель нашего корабля. Затем картинка мигнула и сменилась. Теперь в воздухе висело изображения транспортника, облегченного от дополнительных бокс-камер с компенсирующим веществом.

Новый облик корабля выглядел более изящным, со стремительными обводами, как человек, сбросивший вес со ста двадцати до семидесяти килограмм. Мне он понравился намного лучше старого.

— Вообще, если вас интересует установка защитных систем, то могу предложить сразу несколько штук, — сказал Жорж, внимательно отслеживая довольное выражение на лице будущего клиента. — К обычной пассивной броне из керрититовых плит, мы можем добавить целый ряд дополнительных активных способов ухода от опасностей.

— Так, так, — поощрил я инженера. — Слушаю.

— Здесь и РЭБ системы с возможностью подавления направляющего сигнала для ракетных боеголовок наведения, отстреливаемые ловушки, в точности повторяющие сигнатуру вашего корабля, комплекс глушения исходящих сигналов широкого диапазона и пусковые контейнеры сверхмалых ракет для нейтрализации угрозы в ближней полусфере, особые щиты для рассеивания обычных лазерных импульсов или специальных поглотителей плазмы. Мы так защитим вашу малютку, что ее будет вообще невозможно подбить. Разве что из главного орудия сайконского линкора.

Слегка улыбнувшись от нарисованной картины, мне пришлось в отрицании покачать головой. Все эти игрушки несомненно могли оказаться полезными. Но вот их цена и стоимость сопутствующих работ на данный момент нам была просто не по карману.

И оговоренная-то модернизация влетит в копеечку и будет оплачена за счет побрякушек из ограбленного ювелирного салона. Неизвестно как там пойдут дела с продажей инфо-чипа зеленоволосых сестер дальше, а тратить деньги, не зная заранее результата будет не слишком хорошей идеей.

— Пожалуй я пока откажусь от дополнительных устройств, — с моей стороны последовал вежливый отказ. — Хотя на демонтаж лишних бокс-камер и полноценного ремонта энергопитания на корабле я согласен. Архонт надо будет куда-нибудь отогнать? В ангар там или еще куда?

— Да нет, — инженер не показал своего разочарования от моего отказа. И без расширенного заказа, работы выходило немало. — Если менять конфигурацию расположения боковых маршевых двигателей не будем, то и ангар не понадобится. Сделаем все прямо здесь. Как раз недалеко от нашей главной мастерской. Подгоним мобильный транспортер с гравилебедкой и что надо по-быстрому снимем. Максимум три-четыре дня, не больше.

— Это приемлемый срок, — кивнул я. — Теперь поговорим о цене?

Жорж еще раз окинул взглядом Архонт, потом посмотрел на свой наручный комп, где продолжала висеть в воздухе голо-проекция, затем последовало несколько нажатий на кнопки, спровоцировавшие исчезновение картинки.

— Сто двадцать тысяч кредитов. И это с учетом внутренних работ.

Я пожал плечами, честно говоря цена мне ничего не говорила. На Тармане не найти других специалистов по ремонту космических кораблей, как не старайся. По крайней мере такой сложности. Люди сюда прилетали торговать, а не для отладки своих судов. Для такого существовали более развитые миры.

— Снятые боксы мы можем купить у вас по сходной цене, — вдруг добавил инженер.

Показная непринужденность сразу же насторожила меня и заставила внимательнее приглядится к собеседнику. Кажется, паршивец врал, когда говорил о дешевизне бокс-камер и жесткого пористого наполнителя.

— Благодарю, но мы реализуем их сами, — произнес я с усмешкой и глядя прямо в глаза технику.

Тот немного поколебавшись в конечном итоге отвел взгляд в сторону, не выдержав напора и более чем откровенного намека на нечестность его заявлений, но потом прокомментировал мое пожелание.

— Эти боксы и впрямь не нужны обычным клиентам, попробуйте выставить их на любую местную торговую площадку в сети, увидите, что никто не заинтересуется. Я же могу реализовать такой нестандартный товар кое-кому из другой системы. Они там как раз строят пустотную станцию и думаю, такой материал им пригодится. Сами вы вряд ли их продадите.

Подключившись к центральному сервису планетарной биржи, я быстро поискал соответствующие лоты, не найдя ничего похожего, вышел через узел дальней связи на уровень Галанета, просмотрев похожие товары.

Блин, а мужик похоже и не врал вовсе. Таких штуковин действительно оказалось в продаже чрезвычайно мало. Узкоспециализированная вещь не каждому нужна. Вот если бы я предлагал энергетический щит с показателем КЕП в 7–8 универсальных единиц, то тогда разговор пошел куда веселей. А эти железяки и вправду мало кому нужны. Похоже в галактике не так много людей, желающих поучаствовать в штурме какое-нибудь планеты и для этих целей оборудовать свой корабль дополнительной защитой. Печально.

— Сто штук за ремонт и можешь забирать хоть все боксы разом, — произнес я.

— Они не стоят двадцати тысяч, — поморщился инженер. — Максимум десять.

— Ты что издеваешься? Да если их на металлом сдать и то больше заработаешь, Это грабеж! — сказал я возмущенным голосом, потом добавил: — Сто пять тысяч и не кредитом больше.

— Сто восемь и по рукам, — заявил Жорж. — А иначе ищите себе ремонтников в другом месте.

— Бездна с тобой, жадный кусок ниска, — для вида ругнувшись, в конечном итоге я все же согласился. — Приступайте.

Где-то примерно через час, вся наша компания сидели в одном из припортовых баров, наслаждаясь нормальной выпивкой и закуской. Еще предстояло провернуть много дел, но небольшой отрыв экипаж несомненно заслужил.

Мы пили, ели, разговаривали, от души радуясь, что смогли выбраться из всех передряг, в которые за последнее время попадали.

Любому человеку нужен отдых. Хотя бы самый короткий. Иначе можно запросто спятить.

Смеясь над рассказанной Джефом шуткой про полиса и задержанного палача, я не сразу обратил внимания на удивленного Криса. Проследив за его взглядом, я обнаружил, что он смотрит на один из экранов, где в репортаже новостей показывали нашу бывшую родину во всей красе.

— Тихо! Тихо! Смотрите!

Как по команде, все развернулись в ту же сторону, а еще через пару минут за столом началось сдержанное веселья.

— Нет, ты глянь на эти морды. Цивилы до сих пор в шоке…

— Ха-ха, председателя магистрата грохнули. Ну пираты, ну молодцы…

— Так уроду и надо. Я бы сама его прикончила, если бы подвернулась возможность…

— А это еще кто? Лидеры звездных странников? Какие строгие лица…

— Тот мужик давал задание Равене, помнишь, Маркус, как ты вырубил его телохранителя в переулке?

Я усмехаясь кивнул. Такое не забудешь.

Похоже сайконские власти на дыбы встали от проведенного пиратского рейда. Смотри-ка даже главарей свор причислили к сообщникам.

Внезапно за столом установилась тишина. Делая глоток из бокала, я на некоторое время отвлекся и не понял, чем была вызвана пауза в веселом обсуждении.

— Маркус, это ты! — почти прошептала Равена.

Чуть не подавившись напитком, я в полном обалдении смотрел на экран, где крупным планом виднелась моя физиономия. Внизу яркими синими буквами с неоновым оттенком висела четкая подпись: — «Маркус Крайд. Он же — Изгарский Смерч. Разыскивается Федерацией Сайкон за участие в организации налета на планету Хаггия. Вооружен и чрезвычайно опасен».


   Глава 4

Независимая планета «Милар». Территория Периферии. Город Заграба.

— Выглядит неплохо, — вынуждено признал я. — Сколько хочешь?

Плотно сбитый мужичок, неопределенного возраста ощерился в довольной улыбке.

— Семнадцать шестьсот. И без торга.

Еще раз осмотрев плазменную винтовку с укороченным стволом, я неторопливо провел пальцем по черной поверхности с матовым оттенком. Визуально привлекательный эргономичный дизайн так и требовал взять оружие в руки.

— Согласен. Но в покупку добавишь съемный приклад для использования в бронескафах, три дополнительные зарядные энергоячейки, и полный набор обвеса из конденсатора охлаждения, прицельного комплекса и регулятора мощности убойной силы.

Мое предложение вызвало у владельца оружейной лавки сдержанное хихиканье.

— А жену мою в добавок на парочку ночей не хочешь?

Холодно скользнув взглядом по мясистому лицу человека напротив, я скривил губы в гримасе недовольства. Его поведение раздражало наглостью, приправленным здоровой порцией хамства.

— Не хочу. Подозреваю, что твоя женушка далеко не блещет красотой. А я знаешь ли, предпочитаю женщин классом повыше. И причем намного.

Тут как бы в подтверждении моих слов в помещение магазина зашла Эвелин. В обтягивающем комбезе, с высокой подтянутой грудью, стройной талией и длинными ногами, она производила ошеломляющее впечатление. Распахнутый серый плащ не мешал наслаждаться видом точенной фигурки. Короткая стрижка светлых волос и привлекательные черты лица довершали образ девушки. Впрочем, его сильно портили слишком строгий взгляд серых глаз и выглядывающая рукоятка оружия из-за правого плеча вместе с кобурой бластера на бедре. Воинственный вид давал понять любым ухажерам, что к этой красотке лучше не лезть с дурацкими предложениями провести совместную ночь в обмен на пару сотен кредитов.

Посмотрев на мужика за прилавком, я открыто усмехнулся. Он так жадно стал пялится на новую посетительницу, будто не видал женщин уже сотню лет.

— Ты скоро? Мы уже закончили, готовы двигаться на корабль.

Осознав к кому обращается зашедшая внутрь девушка, торговец как-то сразу приуныл. Вызывающее поведение быстро испарилось в далекую неизвестность.

— И где вы таких находите? — проворчал он. — Что ни приходят молодые и борзые стрелки, так обязательно в сопровождении сочных краль. У вас там что — это обязательное условие?

Последний вопрос он адресовал мне, полностью перестав обращать внимание на Эвелин.

— Ну она и сама любит пострелять. Так что можешь спросить ее сам, — ответил я, не совсем догоняя последнюю фразу. — Ты вообще, о чем?

— Да о том. Недавно только заявлялся один, тоже с такой девицей, что и мертвый поднимется. Выбирал себе парные бластеры. Говорил, старые сломались, а ремонтировать некогда. Да только я в это не поверил. Опасностью от него так и тянет… матерый… — бросив на меня напряженный взгляд исподлобья, он добавил: — Типа тебя. Знаю я, вашу породу, на раз определяю.

Я лишь едва заметно двинул плечами, предпочтя не развивать тему дальше, но торговец не успокаивался.

— Смотрите на людей как на мишени. Глаза ледяные, будто прицелы, заранее прикидывая куда удобнее всадить заряд, чтобы убить наверняка. И откуда вы только такие беретесь? Раньше был спокойный и тихий мир, а сейчас что? Прилетают из всех ближайших систем не пойми кто.

— Слушай, ты чего к нам пристал? — не выдержала Эвелин. — У тебя тут магазин? Магазин! Ну так продавай свои товары и не лезь к клиентам с идиотскими рассуждениями. Или мы быстро найдем другое место. Да и вообще, зачем с таким отношением торговать оружием?

— А что еще делать? Раньше продавал запчасти для бытовых сервов. Но прожить на это уже нельзя. Пришлось сменить ассортимент. Иначе никак.

Еще что-то проворчав себе под нос, продавец все же замолк, уставившись на лежащую перед ним винтовку.

— Импульсный стрелковый комплекс «Марк-7», класс «А», тип: ЭРВ. Повышенная энергоемкость и полный спектр возможностей подключения к другому снаряжению, закрытый канал передачи данных, привязка к ДНК или напрямую наносети хозяина, широкие возможности для модернизации, благодаря специальным материалам, вес снижен более чем на двадцать процентов по сравнению с другими похожими аналогами, — заученно произнес он тактико-технические характеристики, а затем спустя короткую паузу весомо добавил: — Семнадцать шестьсот! Не меньше. Более чем справедливая цена. Дополнительные устройства для апгрейда включить не могу. Они идут отдельно. Готов отдать за две четыреста. Судя по Верту на бедре, ты, стрелок, знаешь толк в оружии. Должен понимать — за лучшее приходиться платить.

В задумчивости оглядев еще раз оружие, я коротко кивнул. Наглый озабоченный урод был прав. Эта игрушка стоила денег, что за нее требовали.

— Хрен с тобой, доставай приблуды и отправляй реквизиты для оплаты.

На лицо оружейного продавца наползал довольная улыбка. Из смежной комнаты, как по волшебству появился серый пластиковый контейнер.

Откинув крышку, я вынул детали улучшения и сноровисто подключил их к корпусу винтовки. Перебросил в боевое положение, поводил прицелом по дальней стене, привыкая к более тяжелому чем ручной бластер, оружию.

На такую шуструю сборку, мужик лишь хмыкнул, но не стал никак комментировать.

— Максимальная выходная мощность? — спросил я.

— 0.5 единиц. На расстоянии до пятисот стандартных метров. После идет снижение по экспоненте с полным рассеиванием заряда через семьсот метров.

— Отлично.

Набросив ремешок держателя на плечо, я пристроил оружие под правую руку. Приобретенная обновка, прекрасно укрылась за длинными полами черного плаща свободного покроя. Купленного двадцать минут назад в соседнем магазине.

Мужик за прилавком наблюдал за моими действиями без всякого энтузиазма. Но не смел возражать. Законы Милара разрешали ношение оружия всем свободным разумным. Право на самозащиту на территории Периферии считалось чуть ли не священным. В отличие от Содружества, где подобное позволялось лишь полноценным гражданам, здесь не обращали внимание на такие мелочи, как запись в карточке регистрации.

Отправив деньги через нейронную сеть, мы с Эвелин не прощаясь вышли из магазина. Направившись, прямиком на Архонт.

Цивилы, при всех своих отрицательных качествах и паршивом отношении к живущим в зонах отчуждения могли похвастаться отличным вкусом к ювелирным украшениям

Два кофра из ограбленного салона принесли порядка девятисот тысяч кредитов. Не какие-то дешевые побрякушки, а элитные украшения. Пара штук вообще оказались работами известного мастера с Бетельгейзе. Ушли влет, на ура. Отсканированные изображения, помещенные на одну из торговых площадок в планетарной сети, мгновенно вызвали ажиотаж среди покупателей.

Впрочем, может я просто привык к тому, что на Хаггии давали цену, как правило в четыре-пять раз меньшую от реальной, поэтому так удивился стремительному росту стоимости лотов.

Как бы там ни было, сбыть добычу из Деелина получилось весьма быстро, получив необходимые средства в более чем приличном количестве. Правда для этого пришлось открывать лицевой счет в местном банковском сервисе и вести расчетные операции через сеть. В этом отношении миларцы не поддерживали использование наличных обращений, предпочитая вести дела привычным для Содружества способом. За исключением того, что на самой планете работало только одно подобное учреждение, с тотальным запретом для других межзвездных банков осуществлять здесь какую-либо деятельность. Абсолютная монополия для контроля налогового сбора.

В самом начале, узнав об этом, я даже подумывал отказаться от продажи добычи именно на Миларе. Не хотелось отдавать в руки властей с таким трудом полученные деньги. Но узнав подробности, решение поменялось в положительную сторону. Выходило, не так мрачно и строго, как могло показаться на первый взгляд.

Как и законы экономической сферы, банковский сектор оказался упрощен до максимума. Никаких обязательных регистрационных данных, подтверждения гражданства и тому подобных вещей. Анонимные счета, фальшивые идентификаторы личности, пустая история происхождения денежных средств, множество способов обналичивания — минимум запретов, максимум возможностей. Главное, не забывай платить три процента в казну от каждой заключенной торговой сделки, а в остальном никаких ограничений. Для этого отслеживали цифры, а не персоналии людей. Что с учетом единой системы не представляло большего труда.

Вывод во внешние миры был тоже легко доступен, но осуществлялся не отсюда, а с других планет. То есть, вы улетаете с Милара, открываете где-то еще счет и уже оттуда переводите деньги со своего местного счета. В этом плане никаких преград не возникало. Схема работала не один десяток лет и пока ни разу не давала сбоя.

Поэтому я тоже в конце концов стал клиентом сервиса, как и остальные члены экипажа. Если смотреть объективно, то в нашем положении это даже удобно.

Полученные деньги, по определенным обстоятельствам, пришлось поделить между всеми. Тем самым выкупая их долю корабля в свою пользу.

Эвелин, в качестве первооткрывательницы, кто собственно говоря и нашел Архонт, досталось триста тысяч кредитов. Серьезная сумма и в центральных мирах. Уверен, девушка найдет им хорошее применение.

Крис и Равена, как основные помощники при приведении корабля в рабочее состояние получили по пятьдесят тысяч. Более чем достаточное вознаграждение за труды на борту перед взлетом с Хаггии.

Тиа Валсара, дэянская колдунья, не имела заслуг в области технического обеспечения при подготовке побега, но зато оказала неоценимую помощь в вызволении черноволосой взломщицы из полицейского участка. И свои десять тысяч она заработала вполне заслуженно.

И наконец, Джеф, торговец предоставивший доступ к необходимому оборудованию, в самом начале нашего знакомства, и после, сильно выручая этим других членов экипажа. Сто тысяч кредитов довольно неплохо компенсировали потраченные ресурсы с его стороны.

Собственно говоря, из-за Джефа я и решил произвести выплаты, сразу же после получения денег от продажи ювелирки. Дело в том, что старый хагг заявил о желании покинуть Архонт и двигаться дальше своей дорогой.

— Ты уверен? — спросил я, слегка приподнимая брови в удивлении. — Милар, конечно, мир для таких, как мы вполне удобный, здесь не чтят Хартию Порядка и плевать хотели на законы так называемых «цивилизованных государств», но все же не назвал бы его удобным для долговременного комфортного проживания. Чтобы скоротать старость можно найти что-нибудь намного получше.

— Я и найду, — улыбнулся Джеф, полной грудью делая глубокий вдох. — Чувствуешь, чем пахнет?

Пожав плечами, я недоуменно принюхался. Мы стояли рядом с административным зданием космопорта, отсюда до посадочной площадки было рукой подать.

— Металлом, сгоревшим топливом, еще чем-то непонятным.

— Нет, — бывший владелец магазина в торговом квартале пригорода Деелина во все горло жизнерадостно рассмеялся. — Эх, молодость, молодость. Да ведь здесь же пахнет свободой. Ты только подумай: можно без всяких разрешений сесть на любой корабль и улететь куда душе угодно. Ни платы за обязательное повышение уровня гражданства, ни дозволения полисов, ничего. Просто купил билет или договорился с капитаном и двигай в любом направлении. Любая планета, любой мир — открыты без всяких ограничений.

Эмоциональную речь я встретил с понимающей улыбкой. Стали понятны причины возбуждения старика. Он радовался нахождению вдали от бывшей родины, отличающейся строгими правилами насчет нахождения граждан четвертой категории в запрещенных местах.

— Хаггия по своей сути, представляла собой полностью закрытый мир. Почти тюрьма, но без надзирателей и с определенной долей послаблений в виде отдельных секторов проживания и возможностей купить какие-нибудь предметы. Но с минимальными шансами выбраться куда-то еще. На фоне Содружества и других обитаемых миров, ситуация выглядела, как стесненное проживание в одной комнате, расположенной в гигантском доме с множеством других помещений. Каждый раз вылезая в Галанет, я ощущал эту ущербность и ограниченность. Ублюдки цивилы заперли большую часть населения, перекрыв им выход в космос, да еще и заставив работать на них почти забесплатно.

— Ну, они за это уже ответили по полной, — по моим губам пробежала жесткая усмешка.

— Однозначно, — с готовностью подтвердил Джеф. — Но пойми, вырвавшись оттуда, мне охота пожить для себя и в собственное удовольствие. Я уже продал вывезенное имущество через сетевой портал и за все получил вполне неплохую цену.

— Ты не останешься здесь, — я легко догадался о его дальнейших планах. — Думаешь улететь куда-то еще?

— Почему нет? Ты правильно заметил насчет Милара и местного уровня жизни. Существуют куда более лучшие места. И я намерен туда перебраться.

На данное замечание мне пришлось лишь еще раз улыбнуться.

— Это твое право. Я не никого не собираюсь держать силой. Если хочешь уйти, ты можешь сделать это в любой момент. Это также касается и других членов команды. Только не забудь мне перекинуть номер своего лицевого счета для переброски твоей доли за помощь в организации побега.

— Да я и не рассчитывал на что-то, — немного смущенно заметил торговец. — Взяли на борт и увезли с Хаггии — уже хорошо. О большем я мечтать и не мог.

— Ерунда, — возразил я. — Ты сильно подсобил своими запасами, особенно вооружением с гранатами и прочим. А без некоторых деталей, предоставленных для ремонта Архонта в самом начале, мы бы вообще никогда не взлетели с поверхности. Ты имеешь право получить компенсацию за это. Все же мы действовали вместе.

— Спасибо, Маркус, — Джеф протянул мне руку по старому обычаю с полным обхватом запястья.

— Быть, а не казаться, — ответил я старой поговоркой-напутствием хаггов, отмечающих так разницу между собой и разряженными цивилами, прикидывающимся чем-то большим, чем они есть на самом деле.

— Быть, а не казаться, — старик кивнул, твердо сжав ладонь. — Удачи тебе.

— И тебе. Найди свой кусочек счастья и ни за что не отдавай его чужакам.

Джеф еще раз громко рассмеялся.

— Обязательно, — потом развернувшись к двери он добавил: — Пойду попрощаюсь с остальными.

Я молча кивнул.

Именно во время этого разговора у меня мелькнула мысль о выплате денег старику за его помощь, а потом и всем остальным. С учетом того, что на это шли мои собственные средства, будет справедливо, что за это я получил Архонт в полную собственность.

Вообще-то, если на всю ситуацию смотреть строго, то корабль принадлежал белокурой свободной трофейщице, любительницы мощных плазменных дробовиков. Это она нашла военный транспортник, до которого не успели добраться потрошители свор, а значит по всем гласным и негласным законам, он являлся ее собственностью. Но тут опять же стоило вспомнить про первоначальные поломки с дальнейшей возней на борту, где мы с Крисом лазили не один день приводя системы жизнеобеспечения и навигации в порядок. А чуть позже и подключение к ремонту Равены для взлома бортовых искинов. Без всего этого, межсистемник запросто рисковал так и остаться под грудой мусора, в дальнейшем самому став одним из предметов отходов свалки Отстойника. Так что наш общий вклад в дело побега имел более чем впечатляющий характер.

Когда я завел об этом беседу с Эвелин, то девушка почти сразу заявила о своем согласии уступить свои права в мою пользу, причем абсолютно безвозмездно. Она тоже понимала степень возможности осуществления побега без моего участия. Хотя от предложенных денег, как истинный хагг, она, конечно же не отказалась.

— «Статус — обработка входящих данных».

— «Идентификация — зашифрованный веритас-файл».

— «Загрузка через нейронную сеть».

— «Успешно. Ваши полномочия подтверждены».

— «Доступ к персональному счету в банке „Милар-Вана“ получен».

— «Система приветствует клиента».

— «Остаток средств: 273 000 условных кредитных единиц».

— «Желаете произвести какую-нибудь операцию?».

Последний пункт я отверг, мельком просмотрев доступное меню своего нового счета в сети. Для входа в систему, вместо пароля и номера аккаунта необходимо вводить инфо-пакет, сгенерированный специально для меня. Делать привязку к личностной регистрации я не стал, из-за вполне понятных причин, но уровень безопасности повысил сразу на два пункта. Это стоило кое-каких денег, но теперь взломать банковскую виртуальную ячейку с помещенными туда денежными знаками будет значительно труднее. Если вообще возможно. Технология веритас-документов считалась в Содружестве вершиной цифровых технологии в плане надежности.

Оставшаяся сумма после всех расходов не так чтобы внушала своим размером, но по сравнению с тем, что имелось на Хаггии она казалось довольно серьезной. И повод для жалоб я в настоящий момент совсем не испытывал.

— Ну что, все получили деньги? — спросил я сидящих за грубым прямоугольным столом.

Импровизированное совещание в кают-компании Архонта начался с вполне ожидаемого вопроса.

Крис, Эвелин, Равена и Тиа синхронно качнули головами. Сестры кхайи, естественно промолчали, им ничего не полагалось. Скорее наоборот, это они должны принести нам немного кредитов.

Оглядев комнату, я незаметно поморщился. Жесткие смятые валики из упаковочных материалов вместо мягких кресел, обшарпанная обивка того, что раньше называлось диваном, голые металлические стены и такой же стол с пятью стульями из железных обломков, сваренных ремонтными сервами на скорую руку. Тусклые полосы освещения, с грязными пылевыми разводами. Попытки оттереть их так и не привели к успеху за все время полета сюда.

Мда уж… Ну и обстановочка…Интерьер еще тот, ничего не скажешь. Такой впору использовать, как декорации для голофильмов об апокалипсисе, а не в качестве рабочего места. Надо будет заняться привидением внутренней обстановки на корабле в хоть какой-то порядок. Стены там покрасить, купить новую мебель…

— Значит так. Как вы знаете, старина Джеф решил покинуть нашу компанию. Это его выбор и удерживать его мы не можем.

— Слушай, Маркус, — перебила меня Равена. — А нам не стоит обсудить те новости, где ты так ярко блистал? Признаю, изображение может и не слишком хорошее, но не узнать тебя невозможно. Любой посмотревший репортаж мгновенно опознает в капитане недавно прилетевшего Архонта беглого преступника, за кем ведет охоту власти Федерации Сайкон.

Искренняя озабоченность стройной брюнетки вызывали у меня скупую улыбку. Честно говоря, меня тоже поначалу напрягли выпуски новостей со своим участием. Но вспыхнувшие опасения погасли после нескольких консультации в планетарной инфосфере и чтением списка людей, находившихся уже на планете.

— Я навел кое-какие справки. Кроме меня любимого, в данный момент на Миларе находится еще несколько индивидуумов, чьи головы очень хотят видеть в Содружестве. Причем диапазон стран довольно обширный. Тут и Империя, и Сайкон, и Альянс и другие. Есть даже запросы от Объединения Верон с требованием выдать им какого-то проныру, умудрившегося нагреть этих жадных шакалов на крупную сумму. Но все эти обращения планетарные власти спускают в сортир, не утруждая себя лишними хлопотами. Потому что, диспетчер при посадке сказал абсолютную правду — это Свободный порт и здесь могут находится кто угодно и сколь угодно долго. Лишь бы платил пошлину при каждой покупке или продаже в местную казну.

— Они плевали на второе по мощи государство в Содружестве? — слегка удивленно спросила Равена. — Сайконский флот разнесет здесь все меньше чем за один час, не оставив после себя ничего живого. Военные искренне оскорблены проведенным рейдом, обязательно постараются достать виновников.

— Это независимый мир Периферии. Сюда не будут посылать корабли для боевой операции, — довольно неожиданно подала голос дэянка.

Лысая девчонка с татуировками на голове, обычно молчала, давая возможность говорить другим и открывала рот, только если обращались к ней напрямую. В обычном сером комбезе, застегнутым до последней застежки, она незаметной тенью сидела чуть в стороне, вроде за столом со всеми, а вроде и не совсем.

— И что? Думаешь это помешает взбешенным флотским Федерации устроить сюда атаку? — ломщица не собиралась сдаваться.

— Она права, — поддержал я юную ведьму, за свою короткую жизнь, успевшую много где побывать и набраться опыта об окружающем мире. — Есть что-то вроде негласного соглашения между государствами не вторгаться на территорию Периферии. Дело в целой россыпи планет в пространстве между Фронтиром и освоенным пространством. Некоторые из них по своему развитию уже догоняют приграничные миры Содружества. Власти не хотят портить с ними отношения, со временем рассчитывая включить в свой состав. Уверен, рано или поздно к тому все и придет. На данный момент, территория под названием «Периферия» имеет очень крепкие экономические связи с окраинными системами. В конечном итоге, такие отношения должны закончится тихим поглощением. Но если устраивать сюда карательные рейды в поисках беглых преступников, то ни о каком мирном варианте объединения не может идти и речи. Никто не будет посылать сюда эскадру боевых межсистемников ради меня или кого-то еще, как бы этого не хотелось сайконским военным. Тем более, уверен, что основной гнев они направят на звездных странников, а не тех, кто им лишь поспособствовал в налете. Главные виновники находятся далеко отсюда, в неисследованном пространстве.

Длинную речь присутствующие выслушали очень внимательно. Раньше никто из членов немногочисленного экипажа не интересовался внешней политикой стран галактического сообщества. Были куда более насущные дела.

— Они могут прислать какой-нибудь небольшой отряд, — негромко произнесла Эвелин. — Как говориться: если слишком хочется, то способ всегда найдется.

— Да, это возможно, — сказал я. — Поэтому возникает вполне логичный вопрос: никто не желает покинуть борт Архонта вслед за Джефом? В данный момент, нахождение рядом со мной несет определенные риски, не будет ли лучшим, держаться от такой одиозной фигуры подальше? Деньги вы получили, уверен, сможете без проблем найти корабль куда-то еще, где устроитесь получше.

— Думаешь, старик именно поэтому ушел? — спросил Крис. — Не захотел рисковать?

Он больше всех переживал от ухода бывшего торговца, с кем успел неплохо подружится за время полета.

Я на короткое время задумался, вспоминая выражение лица Джефа, его слова, интонации и наш последний с ним разговор.

— Нет, он улетел не поэтому, — я покачал головой. — Он действительно жаждал начать новую жизнь за пределами Хаггии. Страх или опасения неприятностей здесь ни причем. Старик просто хотел, как можно скорее начать исполнять давнюю мечту на другой планете. Вот и все.

Крис не стал продолжать расспросы, удовлетворившись полученным ответом. Хотя если честно признаться, сам я не был абсолютно уверен в этом. Осторожный торговец, имеющий дела с опаснейшими преступниками на протяжении многих лет, вполне мог посчитать безопасным дальше идти своей дорогой, отдельно от беспокойных компаньонов.

— Я не собираюсь никуда уходить. Имперцы, сайконцы, или кто-то еще, могут отправляется в бездну, — сурово сказала Эвелин, доставая бластер и кладя его перед собой на стол. — Если придется, нам есть чем встретить ублюдков. Я с тобой, Маркус.

— Я тоже. Точно, пускай валят куда подальше, — воинственно поддержала подругу Равена. — С чего это мы должны скрываться? Это не их территория. Пусть сами валят. Захотят к нам полезть, быстро прикончим всех разом.

— Согласен, — добавил свое слово Крис.

— И я, — негромко произнесла Тиа. — Мне все равно некуда идти. Лучше останусь с вами. За последние месяцы, только здесь я почувствовала себя нормально.

Неторопливо переведя взгляд на каждого за столом, я внимательно оглядел их лица. Вроде бы говорили искренне. Команда действительно не хотела разбегаться. Это радовало. И в случае необходимости была готова дать отпор, независимо от того, кто бы к нам не пришел.

В принципе такое поведение не слишком удивляло. Хагги не отличались миролюбием или пацифизмом. На любую агрессию следовал немедленный отпор. Станешь колебаться — на тебя моментально повесят знак жертвы. Это правило знал каждый из тех, кто родился в зонах отчуждения пригорода Деелина. Всегда отвечай ударом на удар, иначе до следующего утра, ты можешь и не дожить. Слабых добивают, а не ведут с ними пустую болтовню.

— Значит решено, остаемся вместе, — подытожил я первую часть совещания. — Теперь другой вопрос. Что там с покупателями на украденный чип? Когда их ждать?

Глаза присутствующих сфокусировались на сестрах кхайя, расположившихся на импровизированных креслах чуть дальше от стола.

— Встреча назначена на завтра. Район Крок-11. Мне скинули координаты одного места, недалеко от космопорта, идеально подходящее для обмена.

— Деньги пойдут через «Милар-Вана»?

Название местной банковской структуры с одноименным названием звездной системы где находилась сама планета, из моих уст прозвучала слегка насмешливо. Не знаю почему, но оно мне казалось забавным и совсем не подходящим для такой серьезной организации. Похоже на средство для приема душистых пенных ванн.

Амира не обратила внимание на мой тон и вполне серьезным голосом ответила:

— Да. Как только будет проведена проверка товара. Деньги уже должны быть здесь, в одном из виртуальных депозитов. Мне только останется получить имя пользователя и пароль для авторизации.

— Отлично, значит остается только провести сделку. На всякий случай, мы расположимся неподалеку. После завершения, получив свою долю, разбежимся в разные стороны. Идет?

Свободный агент по найму кивнула в согласии.

— Меня это устраивает. Как и то, что вы прикроете меня. Честно говоря, после последних событий на заброшенной станции, думаю это не будет лишним.

— Я тоже пойду с ней, на всякий случай, — внезапно заявила другая сестра — Самира. — Если что-то пойдет не так, мы продержимся до вашего подхода.

— Идет, — сказал я.

Вообще, меня не слишком волновали зеленоволосые кхайи, пусть делают что хотят и как хотят. Лишь бы получить свой кусок от жирного пирога будущей сделки. А затем уйти в тень, незамеченными. Чувствую, имперцы не успокоятся, пока не найдут похищенное. Лучше держаться в стороне от этого бардака, разборки мы оставим другим. Хватает проблем с Федерацией. Но деньги, конечно, получить не помешает. Только провернуть все быстро и тихо, не привлекая внимания.

Перед входом в каюту, я столкнулся с Эвелин. Непринужденно улыбнувшись, она потянула застежку на своем комбезе вниз, обнажая ложбинки полных грудей и одновременно увлекая меня внутрь.

— Равена уже ждет. Не будем терять времени.

Не сопротивляясь, я последовал за ней. Действительно, кто знает, что произойдет завтра на встрече? Зачем терять время на такую ерунду, как сон, когда можно заняться намного более приятными вещами?..

* * *

Планета «Милар». Город Даграба. Район Крок-11.

Степень урбанизации независимого мира, где мы сейчас находились составлял не такую большую часть, как во многих развитых мирах, где города зачастую покрывали целые континенты уходя на километры под землю и еще на столько же в небеса.

Никаких ультрасовременных сверхнебоскребов из стекла, бетона и стали здесь не наблюдалось. Здания, собранные по большей части из металлопластиковых легких материалов, образовывали единственный на планете город-столицу в форме гигантского круга, расположенного вокруг территории космопорта. Что в целом, вполне объяснимо, учитывая основную направленность деятельности Милара.

По сути, Даграбу можно было назвать здоровенным рынком, чем-то напоминающим восточные базары, но в технически развитом обществе.

Антураж соответствовал. Торговля здесь не прекращалась ни на секунду.

Тут запросто можно было купить что угодно, начиная от наложниц в личный гарем и заканчивая космическим кораблем. Никаких ограничении в правовом поле не существовало в принципе. Владеешь чем-то и хочешь это продать? Или что-то приобрести? Да без проблем! При наличии достаточной суммы, нет ничего невозможно. Только не забудь заплатить пошлину в три процента в казну и к тебе не возникнет лишних вопросов.

Снующие толпы по узким, а иногда и широким улицам, сумасшедшее число лавок, магазинов и просто обычных лотков под открытым небом с разложенным товаром на самодельных подставках. Орущие продавцы, зазывающие покупателей громкими криками, дроиды, занимающиеся тем же самым, проекции голограмм, с неоновой подсветкой. В небе иногда проносились быстрые флаеры добавляя колорита окружающей обстановке.

Я проходил мимо, удивляясь творившемуся вокруг хаосу и в то же время с четко заметными признаками порядка.

Ну и местечко. На территории космопорта будет потише. Стоило сделать шаг за его пределы и начался совсем другой мир.

До нужного района мы добрались примерно за полчаса. Благодаря подробной карте-схеме города, скаченной из планетарной сети, найти нужную точку встречи не заняло много времени.

— Почти пришли. Судя по навигационной сетке через три квартала на север находится небольшая площадь, окруженная по периметру домами, с двумя выходами в разные стороны. Она чуть в стороне от основных улиц, так что народ там почти не ходит, — сказала Равена на общем канале связи.

Сама ломщица сейчас сидела в одном из кафе, вместе с мобильным компьютерным терминалом отслеживая обстановку на расстоянии.

— Ладно, приступаем. Амира и Самира отправляются туда, Эвелин и Крис контролируют пути отхода с двух направлений. На всякий случай. Я поднимусь на крышу двухэтажного дома с краю. Буду наблюдать оттуда. Все начали.

Мы рассредоточились по позициям ожидая времени встречи. Место и в самом деле оказалось абсолютно безлюдным. Ни случайных прохожих, ни тем более полицейских патрулей. А ведь всего в паре сотне шагов торговые ряды бурлили от многочисленных толп народа. А тут тишина и спокойствие. Удивительный контраст.

— Вижу троих. Идут с запада. Двое мужчин и одна женщина, — доложил Крис. — Меня не заметили, вошли в арку.

— Понял.

Голографические линзы оптического визора «Бразкар-100» мигнув сформировались перед глазами невесомой пленкой интерактивных экранов, приближая изображение места встречи при помощи программы зума увеличения.

Как только группа людей появилась, сразу же запустилось дистанционное сканирование на предмет возможного оружия.

— Подошли к месту встречи, — сказал я, обращаясь ко всем, в том числе и к зеленоволосым сестрам. — У двоих имеется оружие — ручные бластеры.

Стильно одетые молодые парень и девушка сразу же привлекли внимание узнаваемой грацией опытных бойцов. Третьи — мужчина постарше, двигался просто и не оставлял такого впечатления.

Внезапная догадка промелькнула в голове: а не эти ли пижоны заходили вчера отовариваться в оружейный магазин, прямо перед нами? Вполне подходят к описанию продавца. Крепко сложенная парочка никак не походила на роль обывателей, умеющих только бесцельно гулять, дыша свежим воздухом.

Может телохранители? А босс тот, другой, больше похожий на обычного человека.

Я уже собирался сказать всем быть настороже, когда обстановка изменились и события понеслись вскачь.

Разговор еще толком не начался, а женщина вдруг сделала странное движение правой рукой. Точнее это было только его начало, зарождение, но инстинкты уже кричали об опасности.

И в ту же секунду мир замер.

Пиктограмма активации режима «Стремительной грации» на боковой панели быстрого доступа внутреннего экрана нейронной сети окрасилась в цвета активации.

Я перешел на ультравысокую скорость.

Винтовка перешла в боевое положение, приклад уперся в плечо, а дуло навелось на цели для поражения.

Крестики наведения вспыхнули перед глазами, окрасив мишени в зеленый цвет уверенной ликвидации.

Спарка: визор-оружие-наручный комп, соединенные в боевую сеть заработали в полную мощность.

Палец утопил гашетку, запуская функцию открытия огня.

Целая россыпь ярких шариков энергетических зарядов, весело переливаясь синим и фиолетовым понеслась с крыши двухэтажного здания в человеческие фигуры внизу.

Меньше чем за полторы секунды, штурмовой комплекс ЭРВ «Марк-7» произвел пятьдесят выстрелов — всю ячейку боепитания.

Казалось бы, в таких условиях доминирования от внезапной атаки, противники не должны были даже успеть удивиться, как свалится на землю мертвыми тушками. И будь на их месте простой обыватель, так бы и случилось.

К сожалению, они ими не являлись.

Вспыхнула пленка персонального силового щита, остановив первый десяток зарядов, мгновенно поглотив их и не дав добраться до носителя.

Эта задержка на десятые доли секунды стоила жизни обоим сестрам кхайя — их отрубленные головы покатились по земле, как два футбольных мячика. Женщина успела довершить свою атаку неизвестным оружием. Явный модификант, она двигалась чрезвычайно быстро. Хотя и уступая мне в этом параметре.

Дальше все пошло уже намного лучше. Враги пытались укрыться, но катастрофическая разница между обычными имплантами на реакцию и активированным режимом экспериментальной нейронной сети на сверхскорость, в конечном итоге позволили изрешетить обоих без всякого шанса на спасение.

Тела еще медленно падали на землю, и тут мир снова ожил в своем привычном облике.

Застывший воздух перестал быть плотным, дав мне возможность вдохнуть полной грудью.

— Вашу мать!!! — я от души выругался.

— Что?

— В чем дело?

— Проблемы?

Мгновенная схватка, занявшая по моему личному восприятию почти минуту, для других пролетела полностью незаметно. Никто из команды даже не понял, что произошло.

Не вдаваясь в подробные объяснения, от меня последовала коротка команда:

— Все сюда.

Легко спрыгнув вниз с двухэтажного здания, я бегом направился к месту недавнего побоища.

Единственный оставшийся в живых человек, последний из тройки, продолжал стоять, уставившись ничего не понимающим взглядом на трупы. Для него все произошло мгновенно: один вдох с выдохом и люди падают на землю.

Подбежав я коротким ударом вырубил его, не давая возможности опомниться. Никакой попытки сопротивления не последовало. Он точно не подготовленный боец.

Крис и Эвелин появились одновременно, один держа бластер наготове, вторая с плазменным дробовиком наперевес. Увидав мертвых, они удивлено остановились.

— Хватайте этого, возьмем на Архонт. Он вроде главный.

— Что тут произошло?!

— Им отрубили головы?! Боги!

— Разговоры потом! Делайте что говорю! — прикрикнул я. — Шевелитесь. Если не хотите валить тут случайных свидетелей.

Больше ни о чем не спрашивая, мои напарники подняли бессознательного пленника, перебросив руки на шеи и волоча его, как пьяного.

Я же стал быстро шмонать тела на предмет полезных вещей.

Первым делом осмотру подверглась женщина. Мне до одури было интересно, чем она умудрились обезглавить сразу обоих зеленоволосых сестер, да еще так эффектно.

Найденная рядом с правой рукой погибшей, палочка длиной в две ладони и диаметром в три сантиметра не показалась мне чем-то опасным. Но ничего другого рядом не обнаружилось. Должно быть это оно.

Положив непонятный предмет во внутренний карман плаща, я продолжил осмотр, морщась при этом от запаха горелой плоти. Неплохо поработала импульсная винтовка.

На поясе у мертвецов обнаружились две металлические коробочки, должно быть персональные энерго-щиты. Их я тоже по-быстрому прибрал. Надо будет попробовать подсоединить к слоту на своем комбезе. Очень уж мне понравилась мысль заиметь себе что-то подобное.

Остальное представляла обычную ерунду в виде ненужной мелочи. Ручные бластеры оказались повреждены выстрелами. Забирать обломки бесполезно.

Еще раз оглядевшись, я бросил прощальный взгляд на погибших кхайя. У них не было никаких шансов на спасение. Кажется, наниматели не планировали переговоров и пришли сюда убивать. Что несколько странно, учитывая ценность похищенного чипа. Надеясь тот захваченный хрен, прольет свет на такое безрассудство.

* * *

Независимая планета «Милар». Территория космопорта. Корабль «Архонт».

Жесткая пощечина заставила голову связанного мужчины дернутся в сторону, приводя пленника в сознании.

— Просыпайся, Новый Год пришел, Дед Мороз сейчас подарки будут раздавать, — сказал я.

Крис, Эвелин и Равена проигнорировали уже не раз слышанные от меня странные словечки. Интуитивно догадываясь об их смысле.

Глаза человека открылись, с испугом глядя на стоящих полукругом людей.

— Итак, первый вопрос: ты кто такой? И зачем приказал своим телохранам напасть на кхайия даже не начав разговор? Разве там не должен был произойти обмен? За какой бездной вы атаковали, ничего не спросив?

— Это не я! — быстро закачал головой мужик. — Я им ничего не приказывал! Я их вообще до последних дней не знал. Мне сказали взять на борт корабля эту парочку и отвезти на Милар. Потом помочь, что-то забрать у некого внештатного агента.

— А ты сам кто? — повторил вопрос я.

О специальности тех двоих можно и не спрашивать. Наемные убийцы, шпионы, частные подрядчики, свободные художники — у такой профессии множество названии, чье главное назначение выполнение грязной работы для всех кто готов хорошо заплатить.

— Торговый представитель «Армакорп». Из-за моей деятельности за пределами Содружества, я приписан к отделу особых операции, но на самом деле занимаюсь заключением обычных контрактов, с последующим исполнением. Просто клиенты у меня не совсем обычные.

— «Армакорп», один из военных подрядчиков Империи? Занимаетесь контрабандой высокотехнологичного оружия во Фронтир и Периферию? Нарушаете Хартию Порядка? — поинтересовался я, легко догадавшись, о чем идет речь.

В сети полно гуляло истории о незаконных способах заработка крупными межзвездными корпорациями путем поставок за пределы развитых миров продвинутой техники. В обмен на редкие металлы и другие полезные ископаемые. Вместо того, что развивать добычу самим, они покупали ее у независимых по очень низким ценам.

— Да, — не стал запираться пленник. — Я летел с доставкой в один из миров, но тут пришло сообщения из главной штаб-квартиры. Пришлось поворачивать и сначала брать на борт тех двоих, а потом лететь сюда. Вроде бы, те кто изначально должны были сюда направиться не смогли этого сделать.

Я мысленно усмехнулся. Ну да, как же. Скорее, корпоративные шишки из Армакорп, поняв какую переполох поднялся, решили зачистить все следы. Забавно, что обе корпорации работают на Империю. Только одна на Армию, а вторая на Флот.

— Так из-за чего такой шум? Что именно тебе было нужно забрать здесь?

— Не знаю, какой-то информационный носитель. В подробности меня не посвятили.

Кивнув, я продолжил расспросы. Но похоже этот «король серых сделок» и впрямь не имел понятия о происходящем. И тем более не имел доступа к деньгам.

Не став его больше мучить, я одним взмахом клинка отрубил ему голову.

Разобраться в устройстве неизвестного оружия оказалось не так трудно. Без привязки к хозяину, найти кнопку активации заняло чуть меньше минуты. Метровое лезвие из сжатого силового поля превосходно разрубало любой материал на субатомного уровне.

Классными игрушками корпорация снабжала своих работников. Ничего не скажешь.

— Может следовало его оставить? — спросил Крис.

Они вместе с Эвелин и Равеной довольно спокойно отнеслись к смерти сотрудника корпа.

— И оставить безнаказанным убийство сестер-кхайя? Нет. Они хоть и не являлись членами экипажа, но работали с нами. Кровь за кровь, глаз за глаз и так далее. Хоть и не исполнитель, а только соучастник, он все равно заслуживал смерти. Сам должен понимать.

Крис пожал плечами. Раз надо, так надо.

— А ты забрал чип у Амиры? — поинтересовалась Эвелин

— Он у меня уже несколько дней, еще до прилета сюда. Со времени отлета с заброшенной станции.

— Так что будем делать дальше? Покупателей у нас нет. Как и двадцати миллионов. Трупы скоро найдут, местные начнут рыть и вполне возможно в конце концов доберутся до нас. Улетаем?

— Видимо да, — немного подумав, я согласился. — Но перед этим заглянем кое-куда и компенсируем себе потери. Зачем улетать просто так, если на дорожку можно немного прибарахлиться?


   Глава 5

Территория Периферии. Случайная точка выхода из гиперпространства.

Стоя на внешней обшивке корабля, находящегося за пределами любой системы и его светила, и глядя при этом на бездонное звездное полотно прямо перед тобой, в голову сами начинали приходить мысли о невероятной красоте, все-таки существующей на этом свете. Завораживающей, пьянящей, невероятно прекрасной и не выпускающей из своих цепких сетей очарования, той самой которая запросто вводит в ступор любых разумных во вселенной. Приносящая с собой чувства спокойствия, умиротворения и безмятежности.

Я смотрел через прозрачное забрало технического скафа на яркие точки на темном фоне и никак не мог оторвать от них взгляд. Чем дольше это длилось, тем сильнее мне хотелось «упасть» в этот «колодец», соединившись навсегда с космосом, оказавшийся не просто пустым пространством, а настоящим живим организмом. Слабая, едва заметная пульсация звезд, представлялась биением сердца гигантского существа, раскинувшегося на всем протяжении галактики.

Нет, не так, галактика сама и была этим существом. Живым, разумным и всемогущем.

— Маркус, ты закрепил последнюю часть?

Пленяющее чудо звездного неба мгновенно испарилось, стоило разуму понять, где он находится. Чары спали, оставив после сожаление о потерянном мгновении необычного эстетического наслаждения.

Дерьмо! Вникнув в смысл промелькнувшей последней мысли, я от души про себя выругался. Какое еще нахрен «эстетическое наслаждение»? Что это за ерунда? Откуда взялась эта фигня? Что за чертовщина со мною происходит?

Стою в открытом космосе и как придурок пялюсь на светящиеся пятна, размышляя при этом о неосязаемой вечной красоте. Это явно ненормальное поведение. Похоже эмоциональные всплески дают о себе знать снова. Необычные скачки многократно усиливающие обычные чувства проявлялись и раньше. За последние месяцы подобные эпизоды случались неоднократно, начавшись с погони от штурм-бота охотников компании «Токсвил Контус», с последующим пленением, где я сначала ржал, как ненормальный, а потом ругался на русском, обстреливая при этом низколетящую машину из ручного бластера. И ведь имелись еще и другие случай.

Чтоб его…

Препараты «Филоры» обнаружили после себя весьма негативные побочные эффекты. Завязки ускоренного роста на естественный гормональный всплеск в организме подростка в долгосрочной перспективе каким-то образом повлияли на общий эмоциональный настрой.

В какой-то момент, подобное нестабильное состояние запросто могло привести к гибели.

Оказалось, биоинженеры не зря сначала испытывали добавки на случайных людях. Эта штуковина однозначно требовала доработок. И причем серьезных.

Проблему оставлять так нельзя. Что если приступы участятся, а их продолжительность увеличится? Жить с таким будет проблематично. Чистота рассудка напрямую зависело от внутренней собранности. А какая будет собранность, когда в любой момент эмоции могут обостриться до максимальных величин? Тут и спятить недолго, не то что вести обычную жизнь.

Нужно будет обязательно заняться решением. А сделать это можно только на территории Содружества в одном из офисов корпорации. Рано или поздно вернуться обратно все равно придется. Не завтра или послезавтра, конечно или даже через месяц другой. Но и тянуть слишком тоже не стоит. Чудодейственные таблетки оказались с весьма неприятным сюрпризом.

— Одну минуту, скоро заканчиваю. Еще немного.

Произнесенные слова в микрофон окончательно сбросили оковы с сознания, заставляя вернуться к делу, ради которого я в общем-то и выбрался в открытый космос.

Эмиттер силового щита внешне похожий на раскрывшийся металлический цветок плотно вошел в проделанный паз между листами керратитовой брони, соединяясь с внутренними коммуникационными сетями на борту.

Сверху появилась квадратная заслонка, в обычном неактивном состоянии укрывающая под собой оборудование.

Технический серв мгновенно приварил ее сварочным аппаратом, накрепко фиксируя на внешней обшивке, чуть-чуть притопленном на общем уровне покрытия.

— Выглядит вроде неплохо, — вполголоса проговорил я. — Эй, на мостике! Есть отклик на приборном пульте? Цепь замкнулась?

Секунду ничего не происходило, затем Эвелин утвердительно сказала:

— Да, появилось последнее устройство. Программа управления пишет, что все готово к активации. Искин подтверждает. Можешь возвращаться обратно. Крис уже в шлюзовой. Будем проводить тестовый запуск.

— Надеюсь мы не сожжем новую проводку, — едва слышно проворчал я.

— Это была твоя идея, — имеющая отличный слух, девушка без труда разобрала произнесенные слова.

— Ну да. А что делать? Без бокс-камер корабельная защита не очень. Пришлось ставить замену.

Приобретенный на Миларе энергетический щит предназначался для кораблей среднего класса универсального назначения. Цена в двести пятьдесят тысяч кредитов показалась мне вполне достойной на фоне представленных характеристик.

«Сфера-11 УТМ», класс «Б», серия «NAP», комплектация «Л»:

— «Коэффициент единовременного пробития — 8.0 единиц».

— «Два отдельных генератора, подключаемые в единую сеть. Имеют свойства дополнительной аккумуляции энергии для работы на пиковых нагрузках. Тем самым облегчая работу корабельному реактору и давая ему возможность использовать дополнительную энергию в других целях»

— «20 эмиттеров концентрации фокусировки создают силовое поле, охватывающее весь периметр корабля за пленкой защиты».

— «Имеется функция сегментированной активации на две полусферы: носовую и кормовую, с увеличением расчетной мощности на одну единицу до показателя КЕП — 9.0».

— «Режим ожидания модифицирован для экономии питания за счет привлечения мобильных генераторов».

После прочтения описания, не купить щит не представлялось возможным. Хотя это и съело почти все мои средства. Но оставлять корабль только под защитой однослойной керратитовой брони я посчитал слишком рискованным делом.

Ремонт с демонтажем лишних изолированных боксов, а также наладкой основной и резервной системы энергопитания специалисты службы технического обеспечения космопорта произвели на пять с плюсом и уложились всего в два дня, вместо обещанных четырех. Узнав о недавнем приобретении, инженер предложил мне даже помочь с установкой щита, как и до этого с комплексом «Пелена», но пришлось с сожалением отказаться от этих услуг, спешно покинув планету.

И на это существовали довольно объективные причины.

Кроме возможных заморочек от обнаружения трупов в далеком закутке на улицах Даграбы, к этому времени мы уже успели совершить еще один поступок вряд ли бы понравившийся местным властям.

А именно — ограбили корабль торгового представителя корпорации «Армакорп». Чье обезглавлено тело сейчас летало где-то на пути разгона в системе «Милар-Вана».

Найденный у него капитанский коммуникатор позволил подняться на борт торгового транспортника без лишнего шума. Два охранника у запертого трюма не стали большим препятствием для юной дэянской колдуньи, с легкостью вырубившей обоих каким-то заклятьем еще до того, как те нас увидели.

И пока основной экипаж оттягивался на просторах города-базара, имеющего кроме всего прочего у себя достаточное количество развлекательных заведений, груженные многочисленными контейнерами грави-платформы благополучно перевезли весь товар на борт Архонта.

Удобная предусмотрительность со стороны корпов-трейсеров, разместивших свой товар прямо на технических приспособлениях. Они нам очень подсобили в проведении операции по экспроприации.

Стальные поддоны с миниатюрными антигравами, оборудованные простейшим управлением оказались весьма удобными штуками для вывоза груза.

Не знаю точно, усилят ли после случившегося охрану на посадочной площадке, но то что заставит задуматься многих — не оставляло сомнений.

Впрочем, заправилы Милара вполне могли послать недовольных уровнем охраны в далекое эротическое путешествие, резонно заметив о предоставлении возможностей для торговли всего за жалких три процента от заключенных сделок. Если кто-то хочет большего, то пусть готовится раскошелится. Уверен, местные дельцы еще умудрятся заработать на этом, введя услуги парковки кораблей в зонах повышенного контроля.

Черт! А это идея! Может следовало запросить свою доли от такой интересной задумки? Ха-ха… Клянусь Великой Пустотой, хотел бы я взглянуть на лица чиновников Милара при озвучивании этого требования. Уверен получилось бы забавное зрелище.

Хотя, учитывая менталитет тамошнего люда, скорее всего можно ожидать еще большего спроса на оружие. Ведь по большей части, принцип: «защити себя сам» в Периферии пользовался намного большей популярностью, чем надежды на кого-то еще.

— Работает? Система энергоснабжения реагирует адекватно? — спросил я с порога, входя в командную рубку.

После самостоятельной установки маскировочного комплекса «Пелена» еще на Хаггии, для искажения исходящей телеметрии, я решил попробовать установить купленный щит без привлечения сторонних техников. Благо что, желание Криса обучиться специальности корабельного инженера этому сильно способствовало.

Юный хагг закупил целую россыпь баз для изучения понравившегося предмета. Истратив на это почти все свои деньги.

Я в свою очередь ограничился докупкой базы «Пилота средних межсистемников» 5-го ранга. Довольно устаревшие версии, но позволяющие вполне сносно начать разбираться в таком непростом деле, как межзвездные перелеты.

Точнее говоря, они помогут мне в этом, но чуть позже. Обучение еще шло. И не сказать, что уж слишком быстро. Объем информации по знаниям управления космическим кораблем впечатлял своими размерами. Даже при активированном режим «Ментального превосходства» процесс двигался не так чтобы скоро. Ведь необходимо изучит целый список дополнительных подбаз, входящих в основной перечень необходимых знаний:

— «Навигация»,

— «Энергосистемы»,

— «Орудийные системы»,

— «Связь»,

— «Структурное строение корпуса»,

— «Система жизнедеятельности»,

— «Корабельные энергетические щиты средних кораблей межсистемного типа класса „Б“»

И нужное время для изучения всего этого добра, с учетом разгона приближалось к трем месяцам непрерывного учебного курса. Что в нашей ситуации, естественно, не слишком осуществимо.

Но в целом, я старался. Выделяя для изучения, как можно больше свободного времени. Теперь небольшие плоские кругляши стали постоянным атрибутом моей каюты.

— Запускаю на три… два… один…

Усевшись в капитанское кресло посередине мостика, я отправил команду активации только что установленного щита.

— Ходовой реактор работает в штатном режиме, — спустя десять секунд напряженной тишины отозвалась Эвелин. — Подача энергии идет стабильно.

— Генераторы включились и тоже осуществляют подкачку. Энерговоды демонстрируют заданную пропускную способность, — донеслось со стороны Криса.

— Увеличиваю мощность до показателя КЕП в 5.0 единиц.

Индикационные огни на приборных пультах продолжали сиять в штатном режиме исправности. Развернутые голографиеские дисплеи тоже функционировали как обычно. Никаких предупредительных сигналов о перегрузке не виднелось.

— Довожу до максимума. 8.0 единиц. Полная сфера охвата.

Короткая напряженная пауза, сосредоточенный взгляд на мониторы, но никаких мигающих надписей тревожным красным не последовало.

— Реактор в норме, система энергопитания в норме. И основная, и резервная, — доложил Крис.

Его теперь без всякого преувеличения можно ставить на должность бортинженера. Не смотря на не до конца выученные базы. Потому что, если говорить честно, то большую часть работы провернул именно он. Я в этой ситуации выступал скорее на вторых ролях, на подхвате.

Глянув на главный тактический экран перед глазами с показателями состояния всех корабельных систем, я удовлетворенно кивнул сам себе головой — везде царствовал приятный зеленый цвет.

— Неужели работает? — неприкрыто удивилась Равена.

— А ты сомневалась? — спросил я, усмехаясь и незаметно переводя дыхание.

Где-то в глубине души, у меня присутствовало опасение возникновения неполадок. Все-таки подобная возможность существовала. И было бы обидно заплатив за ремонт, уже через несколько дней снова поломать энергетическую составляющую корабля.

— Разве что немного, — сетевая ломщица улыбнулась в ответ.

Слегка пожав плечами, я опять развернулся к навигационно-маневровым джойстикам.

— Ладно, щит работает, можно выходить из дрейфа. Архонт, ложимся на курс разгона для гиперперехода.

— Выполняю, капитан, — в помещении раздался мужской голос, с отчетливыми интонациями бездушной машины.

Корабль постепенно приводился в порядок. Жизнеобеспечение и навигация работали нормально, сбросили лишний вес из бокс-камер, тем самым увеличив маневренность, наладили систему энергопитания, теперь вот установили силовой щит. Вроде становимся похожими на настоящий межсистемник. Правда пока скорее гражданского назначения. Вроде грузовозов-дальнобойщиков. Ну да, что поделать, на большее пока наш малыш не тянул.

Пара плазменных пушек 7.0 или 8.0, пусковая батарея средних ракет, активная система защиты, модернизация маршевых двигателей с кратным увеличением мощности, апргрейд искина до последнего седьмого поколения, с реальным электронным разумом, отряды дроидов двух типов: ремонтные и боевые и, конечно же, полная внутренняя отделка для комфортного проживания.

Неплохой списочек. Я бы не отказался от подобных вкусных плюшек. И уж точно, чувствовал бы себя на борту такого корабля намного лучше. Эх, мечты, мечты…

Спустя полчаса, вся команда сидела в кают-компании — она же столовая — и обедала. Уже привычный рацион из пилотских наборов для долгих перелетов поглощался неторопливо, под разговоры о дальнейших планах.

— Зачем лететь так далеко? Я смотрела список ближайших подобных мест, есть куда более удобные точки, где толкнуть хабар не займет много времени. Тем более этот, — сказала Равена, без энтузиазма помешивая кашу в пластиковой тарелке.

Как я ее понимаю. После короткого праздника на Миларе, с приемами нормальной пищи, возвращаться к концентрированным наборам не слишком хотелось.

— Ты забываешь о тех веселых ребятах с символикой имперской службы безопасности, бегающие в поисках одного небольшого чипа, украденного у них несколько недель назад, — сказал я, делая щедрый глоток воды. — Хреновина, стоимостью в сто миллионов до сих пор находится у нас. Будет лучше, углубиться еще дальше в пространство Периферии. Незачем светиться в такой близости от Содружества.

— Заодно подзаработаем, — поддержал меня Крис.

— Кстати об этом, ты проводил уже полную ревизию? — спросил я его. — Есть что любопытное?

Проглотив порцию белой субстанций, насыщенной витаминами, начинающий корабельный техник и инженер утвердительно кивнул.

— Большая часть груза состоит из импульсных винтовок «АИР-301М», запасных оружейных энергоблоков к ним и обычных плазменных гранат. Пятьдесят больших контейнеров и двенадцать малых.

— Там вроде бы еще что-то было? Разве нет? — поинтересовался я, припоминая несколько других ящиков, отличных от основной массы.

— Да, три штуки. На маркировке самой большой упаковки написано: «Портативный адаптер зарядной станции боепитания „Ливень-К“», — при этих словах Крис помахал в воздухе ложкой. — С учетом наличия большого количества оружия, можно смело предположить, что кто-то собирался устроить небольшую войнушку.

— Сколько там всего стволов? — подала голос Эвелин.

— Ровно полторы тысячи штук.

Я негромко присвистнул. Количество впечатляло.

«АИР-301М» не какая-то продвинутая ЭРВ типа моего «Марка-7», но и не доисторический огнестрел. Без прямого подключения к нейронной сети, без возможностей изменения мощности зарядов, без функции объединения в боевую сеть и других полезных вещей, но зато умеющая вполне сносно поражать цели импульсами не хуже другого оружия. В меру дешевая, простая в эксплуатации, не требующая сложного технического обслуживания. Эта винтовка пользовалась определенным спросом у бывалых солдат за чрезвычайную живучесть и износостойкость. Что-то вроде аналога земного автомата Калашникова.

С учетом всего этого, возможно слова Криса насчет войны были не такими уж и неверными. Представитель «Армакорп» вполне мог снабжать какую-нибудь армию одного из независимых миров. Как, впрочем, заодно и их противников. Зарабатывая при этом сразу на обоих сторонах конфликта. Такая ситуация вполне обычна и можно даже сказать привычна для этих территории.

— Я тут подумал, может станцию оставим себе? — вдруг предложил Крис.

На что я с недоумением спросил:

— Огромную бандуру для массовой подзарядки оружейных энергоблоков? Зачем она на борту?

— Установим в отдельной комнате на первой палубе, рядом с тренажерным залом. Будем использовать. Судя по последним событиям, иметь готовые к бою винтовки и бластеры совсем не помешает.

— С этим прекрасно справляют переходники на универсальных портах в любой каюте, — возразил я. — У нас тут не армия в тысячу штыков, чтобы иметь подобное оборудование. Незачем захламлять корабль всякой громоздкой ерундой. Продадим и дело с концом.

Молодой хагг легко пожал плечами, как бы говоря: не хотите, как хотите, я лишь озвучил идею.

— Тогда предлагаю сделать оружейку, где можно будет поставить мастерскую, заниматься ремонтом, апргрейдами и тому подобными вещами. Назовем комнату «Арсеналом», рядом с тренировочным залом есть подходящее помещение.

Эвелин хмыкнула.

— Что-то ему не дает покоя та каморка. Так и хочет захапать себе.

Я улыбнулся, увидав показное возмущение на лице Криса, он явно собирался начать как-то оправдываться. Но я ему этого не дал сделать, махнув рукой и заявив, что он может делать из той бытовки что хочет. Лишь бы не вредило корабельным системам.

— Да, чуть не забыл самое главное, в двух отдельных слим-кейсах кажется лежали вещи тех двух мертвых челов из подворотни. Ну тех, которых ты на ноль помножил.

— Я понял. И?

— Лучше тебе самому взглянуть.

Кивнув, я доел свою порцию и бросил грязную посуду в очиститель. Звуковые колебания на высоких частотах в пять секунд удалили всю грязь с тарелки и кружки не хуже обычного мытья под краном. Но на борту вода являлась слишком ценной жидкостью для такой пустяковой работы.

Сначала это удивляло, но потом становилось вполне обыденным явлением. Немного в другом устройстве, но на том же принципе стиралась и грязная одежда, где запускалась более сильные процедуры дезинфекции.

Хорошо еще, что душ оставался вполне привычным и без всяких странных приспособлений. Система фильтрации давала возможность использовать грязную воду для дальнейших технических нужд на корабле. Мыться другими способами лично мне совсем не хотелось. Тем более, что зачастую там составляли компанию либо Эвелин, либо Равена. И вряд ли бы мы смогли проводить весело время, работай ванная комната по-иному.

Спускаясь по лестнице на нижнюю палубу, туда где располагался основной грузовой отсек, я остановился на единственном пролете, глянув вниз с пятиметровой высоты.

Безликие серые контейнеры громоздились на металлических грави-платформах, занимая меньше половины главного трюма. А ведь их тут довольно много и выглядят они достаточно большими.

Что ни говори, а корабль имел весьма впечатляющие показатели полезного внутреннего пространства. Однажды я уже говорил, что размерами Архонт намного превышал обычное футбольное поле. И это отнюдь не преувеличение. Транспортник и впрямь очень большой.

Пройдя дальше, Крис показал рукой на темные предметы, лежащие на ящиках.

— Замки пришлось срезать резаками бортовых сервов. Там стоял идентификатор по ДНК образцу.

Слим-кейсами оказались вытянутые пластиковые контейнеры, похожие на длинные дипломаты для снайперских винтовок. Только чуть массивнее.

Крышка откинулась назад, открывая содержимое на обозрение. Спустя пару секунд внимательного разглядывания мои брови приподнялись в искреннем изумлении.

— Богато живили покойнички. Знаешь, что это?

— Какие-то комбезы.

— Ха, какие-то. Это же «Верты». Модель «ЗБ-7У» — защита боевая универсальная седьмой серии.

— Как твой бластер? От одного комплекта что ли? — Крис приподнял край одного рукава.

Сложенный военный комбинезон темно-пурпурного, почти черного цвета с рисунком изгибающихся фиолетовых линий был твердым на ощупь и слегка неприятным из-за специального материала с эффектом поглощения физических воздействий.

— Не совсем. Скорее это можно назвать линейкой продукции под одной торговой маркой. Как бренд, но в моде армейского снаряжения. Армакорп выпускает их преимущественно для спецчастей Флота Империи, но похоже эксклюзивная экипировка доставалась и другим клиентам.

— Например, наемным убийцам. Странно, что те придурки не одели свои крутые шмотки на стрелку с зеленоволосыми.

Данное замечание вызвало у меня секундную задумчивость. Интересно, а действительно, почему та парочка пошли на встречу в обычной одежде?

Припомнив в подробностях мгновенный бой, я высказал предположение:

— Боялись вызывать настороженность у кхайи. Для удара силовым мечом, необходимо подойти достаточно близко. Возможно опасались вызвать подозрение раньше времени.

— Возможно, — согласился Крис.

— Или не хотели вылезать из своих стильных шмоток, — добавил я и коротко хохотнул. — Выглядели они оба, как заправские щеголи из какой-нибудь тусовки в центральных мирах. Разоделись так, как будто потом в клуб собирались. Пижоны…

— Не хочешь померять?

— Обязательно. Только сначала почищу, не охота одевать после мертвяка. Да и наручный комп надо будет обнулить. Скорее всего настроена личностная привязка с обязательной авторизацией. Посторонний не сможет просто так начать использовать. Нужно чтобы Равена поколдовала над ним.

Вытащив комбез из контейнера, я встряхнул его, держа на вытянутых руках. Он оказался тяжелее по сравнению с моей нынешней одежкой. Процентов на пятьдесят, не меньше. Хотя это без учета накладных защитных пластин, крепившихся на локтях, коленях и груди. Вместе с ними, вес моей нынешней снаряги легко сопоставлялся с трофеем. Но их я переставлю на «Верт» и тогда масса последнего тоже возрастет, как, впрочем, и уровень защиты.

Второй, из вещей женщины, тоже отправился вслед за собратом в сторону. Он подойдет Эвелин.

Отложив экипировку в сторону, я принялся рассматривать оставшийся предметы. Но уже через пять минут разочарованно выпрямился. С десяток кредитных чипов с небольшими суммами — похоже на мелкие расходы в местах, где не принимают сетевые деньги, четыре карточки-удостоверения, на разные имена, инфо-носители с какими-то программами — нашу ломщицу они должны заинтересовать, другая ерунда, как обычно скапливающаяся у любого человека. Короче говоря, всякая ненужная мелочь. В отличие от тех же самых комбезов.

Не став больше тратить время, я отнес обе ценные находки Равене. Интегрированные в левые рукава мобильные вычислительные процессоры необходимо взломать для получения полного доступа.

А еще через один день я уже вовсю щеголял в обновке.

Старый «Дерон-М», предназначенный для военного техника, достался Крису. Вместе с ранее установленными модулям: технического модуля-сканера «Гласскос-РК», блока «Унивирсал Системс-Т» облегчающего взаимодействие с бортовыми системами корабля и «Погонщик» для прямого управления ремонтными сервами. Уверен, наш юный инженер найдет хорошее применение этому оборудованию. Собственно говоря, надо было давно уже передать ему специализированный комбез, для повышения общей производительности труда на борту. Ну да ладно, лучше поздно, чем никогда.

Сам «Верт», отличался куда большей жесткостью и первоначально вызывал некоторые неудобства. Как начать носить пиджак со стоячим воротничком после классического покроя. Но человек зверь такой, что привыкает ко всему. И совсем скоро я перестал обращать внимание на несколько твердый материал. Каждодневные тренировки в спортзале в многочисленных спаррингах с Крисом еще больше адаптировали тело под новую экипировку.

От установки старых защитных щитков пришлось отказаться, в виду отсутствия необходимых креплений. Но это в полной степени компенсировалось появлением личного энерго-щита с коэффициентом единовременного пробития в 1.5 единицы. Один из пяти слотов принял его в свое гнездо, как родной, став следующим элементом боевой сети, состоящей из бластера, винтовки, компа, наносети и оптического визора.

Три шприц-инъектора на каждом предплечье с набором препаратов первой помощи, внутренняя ткань, пропитанная особым составом, с функцией капсуляции ран, плотный слой внешнего покрытия, защищающий от прямых физических и энергетических воздействий мощностью в 0.5 единиц.

Кроме всего прочего, на левом бедре теперь у меня висел всегда готовый к бою силовой клинок. Стоило признать, это оружие очень привлекало скрытой мощью и возможностью с легкостью перерубать почти любой материальный предмет. Я даже провел эксперимент с кусочком керратитового сплава — потребовалось определенное время, но в итоге броня все же сдалась под действием сжатого силового поля невидимого лезвия.

Естественно, никаких приемов работы с подобным оружием в изученных базах по рукопашному бою не оказалось. И приходилось самому что-то придумывать. Но такое занятие в какой-то степени увлекало, внося определенную долю разнообразнее в размеренную жизнь на борту.

Тем временем, Архонт продолжал свой путь дальше. Уйдя в гиперпрыжок, он неуклонно приближался к нашей новой точки назначения. И через две недели после старта с Милара, полет наконец-то закончился.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Территория Периферии.

Бар «Кружка бродяги» существовал на станции с самого ее рождения. Кто-то утверждал, что он появился еще тогда, когда еще продолжались наладочные работы и многие посетители, состоящие из пустотников-монтажников заходили в заведение чуть ли не в рабочих скафах, так как безвоздушные помещения начинались почти у самого порога.

Верно это или нет, на самом деле уже неизвестно, так как возведение основного каркаса произошло больше двух сотен лет назад и старожилов, живших здесь в те времена уже на осталось.

Глубокий космос далекого пространства — это не то же самое, что комфортабельные планеты центральной части Содружества. Где люди жили в полной безопасности, продлевая свою жизнь на невообразимую для остальной части жителей галактики сотни и сотни лет.

Сегодня человек пришел выпить традиционную кружку ирта, а завтра он уже бесследно исчезал в темных переулках станционных переходах. А вместо него уже появился кто-то другой. Это считалось в порядке вещей.

В этом отношении Эвердил нисколько не отличался от других подобных злачных мест, коих в Периферии встречалось великой множество.

Барменша и по совместительству владелица бара отлично знала об этом феномене и поэтому не слишком удивлялся появлению новых лиц в своем заведении. Несмотря на свою относительную удаленность, станция все-таки была не заброшенной дырой, корабли сюда прилетали довольно регулярно, каждый раз привозя с собой свежую партию людей.

Кого тут только не встречалось: сумасшедшие паломники, ринувшиеся на поиски обетованного мира в опасное пространство Фронтира, бывшие фермеры, ищущие себе лучшей доли в космосе и не совсем понимающие, что здесь может быть намного хуже, чем на уютной планете с хорошим климатом, работяги из доков, технари, обслуживающий персонал, солдаты-дезертиры из армии независимых миров, контрабандисты, торговцы, и даже настоящие звездные странники. Человеческий винегрет, щедро приправленный атмосферой корысти, жадности, похоти и другими пороками, присущими любым разумным существам.

Прямо скажем, не самое спокойное местечко в галактике.

Входная дверь располагалась прямо напротив стойки, поэтому Триш сразу обратила внимание на вошедших посетителей. И эта парочка разительно отличалась от уже привычного контингента.

Невысокая девушка с бритой головой, покрытой татуировками принадлежала к известной в галактике расе колдунов. Редкие гости в таких отдаленных уголках, затерянных в космосе.

Рослый широкоплечий парень рядом в этом отношении проигрывал своей спутнице не слишком отличаясь от тех же самых бойцов с пиратских кораблей, изредка захаживающих в «Кружку бродяги» промочить горло.

Хотя прикид у него явно намного богаче, чем у кого-либо в зале. Наметанным взглядом хозяйка бара прикинула стоимость комбеза и мелькнувшего бластера на бедре, оценив их в два десятка тысяч полновесных кредитов, не меньше.

Но главное, конечно, это аура непоколебимой уверенности в себе, видная невооруженным взглядом даже на расстоянии. Вместе с пластикой зверя, готового рвать любого, кто встанет у него на пути, подобный коктейль создавал совсем молодому человеку, ореол чрезвычайного опасного типа.

Приставший было со стула, известный бузотер Войтек, явно намеревавшийся докопаться до богато одетого сопляка, моментально плюхнулся обратно, стоило ледяному взгляду последнего пробежаться по лицу трактирного драчуна. Неясно что он там увидел, но видимо посчитал за лучшее отступить назад.

Не то чтобы присутствующие в баре относились к слабакам или травоядным жертвам. Вовсе нет, тут таким попросту было не место. Но каждый из тех, кто встречался глазами с парнем в черном плаще ясно понимал, что в природе существуют хищники другого порядка, намного опаснее прочих. Те, кому лучше всего не попадаться, если не хочешь закончить свою жизнь раньше положенного срока.

Чем ближе подходила странная парочка к барной стойке, тем больше Триш понимала причины смирного поведения Войтека. От высокого темноволосого парня прямо-таки волнами исходило ощущение неясной угрозы. Как будто сама смерть находилась за его плечами, только и ждущая случая, чтобы сцапать в свои лапы очередную беспечную жертву.

Невольно вздрогнув от пришедшего на ум сравнения, барменша тем не менее постаралась взять себя в руки.

— Что будете пить? — спросила она, приветливо улыбаясь.

— Стакан вилана, — ответил новый клиент, чуть развернувшись боком к основному залу.

— А мне витаминизированной воды, — сказала хрупкая девушка с необычными татуировками на голове.

Сделав пару глотков, парень нейтральным голосом поинтересовался:

— Мы тут ищем кое-кого. Зовут Рик Счастливчик. В одном из местных сетевых сервисов посоветовали обратиться к нему для решения одного вопроса. Сказали, что обычно сидит в «Кружке бродяги». Не подскажешь, кто из присутствующей здесь достопочтимой и респектабельной публике является Риком?

Хозяйка заведения, отлично знавшая своих постоянных посетителей как облупленных, сразу же почувствовала скрытую насмешку в прозвучавших словах. Только слепой мог бы принять кого-нибудь из местных за достопочтимых или уж тем более респектабельных людей. Сброду за столом такие эпитеты никак не подходили.

Но делать какие-то замечания по этому поводу, Триш не стала.

Счастливчик Рик путался с опасными людьми, имея связи с множеством криминальных сообществ, как на самой станции, так и за ее пределами. Юноша с глазами хладнокровного убийцы и девочка ведьма явно будут чувствовать себя с ним, как в своей компании.

Так что без зазрения совести, барменша молча указала подбородком в дальний закуток, отделенный от главного помещения небольшой перегородкой.

Поблагодарив кивком за информацию, парень небрежно бросил на стойку мелкую разменную монетку за выпивку. Но тут впервые подала голос дэянка.

— Маркус, хочу напомнить, что кроме информации о его местоположении, в сообщении так же указывалось о его ненависти к хаггам. Если он начнет шуметь, и ты его прикончишь, то могу возникнуть проблемы, — вполголоса сказала она.

Услышав название еще одной расы, хорошо известной в обитаемой галактике, Триш поневоле округлила глаза.

Хагги. Самые страшные преступники всех времен и миров. Хитрые, умные и при этом абсолютно безжалостные монстры, перед которыми трепетали все, кто так или иначе был связан с теневой жизнью Содружества.

Люди, рождающиеся на планете, где нормы закона и порядка отступали перед творившимся там хаосом. Имеющие свои нормы морали, далеко отличные от общечеловеческих правил. Ставящие себя превыше системы и никогда не склоняющие ни перед кем головы.

Про них ходило множество мифов и легенд, в конечном счете объединенные одной простой мыслью: с хаггами лучше всего не связываться, а если все же это случилось, ни в коем случае не пытаться обманывать, в противном случае последние секунды жизни вы проведете, испытывая невероятные страдания.

Хуже были только звездные странники. Но и то не всегда.

Осознав кто зашел к ней в бар станционная предпринимательница сразу же стала прикидывать возможные убытки, а может и барыши от скорого убийства Счастливчика Рика. Ведь если он и впрямь так ненавидит хаггов, а тот парень им является, то вполне возможна стычка. И тут, не взирая на поверхностное знакомство с давним клиентом, она ставила на широкоплечего крепыша рядом.

Легко улыбнувшись на замечание, парень, ничего не ответив, молча скрылся за тонкой заслонкой миниатюрного закутка, служащего для дельца личным кабинетом.

Проходили минуты, а никаких признаков яростной драки так и не появлялось. Видимо молодой хагг сумел найти подходящие слова для обуздания ненависти со стороны посредника.

Дэянка продолжала отпивать мелкими глотками из своего стакана, оставаясь рядом с барной стойкой. А Триш, незаметно покачав головой, отошла к другим клиентам. Возникающее иногда желание бросить этот бизнеса\ и заняться чем-нибудь более безопасным показалось ей сейчас как никогда разумным и взвешенным.

Вернувшийся с переговоров хагг, кивнул головой своей спутнице, предлагая двигаться к выходу, но тут двойные двери бара широко распахнулись, впуская внутрь сразу целую группу людей.

Крепко сложенные, одетые в разную военную и полувоенную одежду, с оружием в руках, их возглавлял человек в коричневом плаще свободного покроя.

Охватив полукругом давешнюю колоритную парочку, главарь пиратов — а это были явно звездные странники, — громко сказал:

— Здравствуй Маркус, давно не виделись.

— Юрген Спаркс?

Триш показалось, но кажется тот, к кому обращались и впрямь выглядел удивленным от произошедшей встречи.

— Что ты тут делаешь?

— Вообще-то мы на станции проездом, и честно говоря, встретить тебя тут я совсем не ожидал. И скажи, об этом кто другой, обязательно посчитал это дурной шуткой. Но тебя увидел, Боди своими глазами. Он до сих пор на тебя в обиде за удар по затылку на той безымянной улочке. Ты его похоже не запомнил, а вот он тебя моментально узнал, когда увидел здесь, в баре.

— Да? — неопределенно протянул Маркус. — И что? Вы хотите поквитаться за тот случай? И для этого привели с собой друзей?

Семеро человек напряженно сверили взглядом стоящего напротив хагга, а тому до этого казалось не было никакого дела. По крайней мере, выражение лица, совсем не показывало страха или какой-нибудь озабоченности от возникшей ситуации.

— Не совсем. Я бы хотел расспросить тебя о взорванном грузовозе, неподалеку от локального пространства Хаггии в день рейда. Клан тогда лишился очень большей добычи. А это совершенно неприемлемо.

К этому моменту, все остальные посетители рассосались по сторонам, прижавшись к стенам и стараясь при этом не оказаться на линии огня. Судя по наличию оружия у всех участников конфликта, словесный спор вскоре рисковал выйти далеко за его пределы.

— А я тут причем? Взорвался сайконский пограничный корвет, а уже после ваш корабль. Не понимаю, причем тут я.

— Хватит дурить. Я знаю, что это ты был там и точно знаешь, что там случилсь. И ты сейчас же пойдешь с нами, а иначе…

Окинув холодным взглядом пиратов, совсем еще молодой парень, с далеко недетский взгляд, с издевкой заметил:

— Юрген, кажется ты путаешь меня с испуганными девочками, что стоят рядом с тобой. Мне плевать откуда ты выкопал эти смешные утверждения, как и любые попытки повесить то взорванное корыто на меня или моих людей. В память о прежних совместных делах, я так и быть отпущу тебя живым, хотя видит Великая Пустота, любого другого за такой наезд ждала бы обязательная смерть!

Пиратский офицер насмешливо усмехнулся. Пять рядовых бойцов, он сам и его телохранитель — такая сила казалась ему достаточным аргументом для ведения агрессивного темпа беседы.

— Ты что разучился считать? Нас больше, а ты всего лишь один. И не надейся на лысую соплюшку. Как только она попытается дернуть хоть одним своим пальцем, Боди сразу же всадит в нее заряд. Вы в меньшинстве, так что лучше сдавайтесь. Пошли к нам на борт, и я обещаю, что мы по-честному разберемся в том что тогда случилось.

Маркус негромко рассмеялся.

— Да ты спятил! Или ты и впрямь думаешь, что эти тупые отродья ниска смогут на равных противостоять Изгарскому Смерчу?!

При этих словах, как минимум трое бойцов заметно вздрогнули. Кажется, раньше они уже слышали это прозвище и его обладатели. Причем, явно что-то не слишком хорошее.

— Я всех вас убью, Спаркс. Тебя, твоего ленивого охранника и этих кретинов, — проникновенно сказал Марксу. — Потом я найду колымагу, на которой вы сюда прилетели и убью всех находящихся на борту. А потом преспокойно улечу дальше по своим делам и ничего мне за это не будет.

Голос хагга звучал так серьезно и убедительно, что бывалый пират поневоле ему поверил. Стоящий напротив парень, искренне считал, что все именно так и произойдет. Это страшило, внушало неуверенность в своих силах. Поневоле на ум приходили многочисленные слухи об этом бешенном, стремительно выросшем из пятнадцатилетнего пацана во взрослого хищника.

Проклятье! Будучи занятым подготовкой к рейду, он не слишком обращал внимания на похождения случайного знакомого. Неужели те ролики из сети и впрямь настоящие? Честно говоря, до этого момента, Юрген так до конца в это и не поверил, считал их отредактированными для поднятие большей шумихи. И похоже, что зря. Высокий парень напротив действительно боевая машина, способная уничтожить противников за считанные секунды. Бездна! Нужно было взять с собой больше людей.

От стоящей фигуры в черном плаще вдруг ощутимо повеяло лютой жутью. И у всех присутствующих одновременно промелькнули мысли о скорой смерти, что скоро начнет здесь свою жатву…


   Глава 6

Пустотная станция «Эвердил». Территория Периферии. Припортовой кабак «Кружка бродяги».

Ярость огненным вихрем взметнулась вверх, поднимаясь откуда-то из темных потаенных глубин сознания, стремительно разгораясь в бушующий ураган. Вспышка злости превратилась в незамутненный поток жгучей ненависти к стоящим напротив людям.

Как будто обретя материальную составляющую эти чувства стремились вырваться наружу и добраться до обидчиков, разделавшись с жалкими кусками мяса настолько жестоко, насколько это вообще возможно.

За доли секунды перед моими глазами промелькнули страшные картины ближайшего будущего.

Я не просто убью пиратов, я разделаю их, как свиней, наслаждаясь каждым моментом их страданий.

Сначала срублю клинком руки с бластерами, тем самым нейтрализовав угрозу и отсеку ноги, чтобы они никуда не смогли убежать. А уж потом, начну резать еще живую плоть, отделяя кусочек за кусочком, медленно и не торопясь, смакуя каждый момент, упиваясь криками боли. Вспарывая животы и вырывая голыми руками кишки, поднося их к лицам еще живых разбойников. Глядя в глаза, залитые непередаваемым ужасом, неторопливо, стремясь продлить агонию жертвы как можно дольше…

Резкое осознания мелькавших мыслей возникло так же, как и в недавнем случае с любованием звездами в открытом космосе.

Боги Вселенной! Что за дерьмо у меня в голове?! Разве я какой-то садист, обожающий кровь и выпотрошенную человеческую плоть?! Маньяк, убивающий ради наслаждения?!

Нет! Я никогда не хотел убивать ради своих желаний. Только по необходимости, в случаях, когда без этого уже было не обойтись. И уж точно без смакования, кайфуя от этого, как ненормальный.

Конечно, меня трудно назвать ангелом, но и серийным убийцей, живущим ради очередной жертвы, я точно не являлся.

Чертовы препараты! Это из них у меня что-то клинит в голове, многократно усиливая одну эмоцию и возводя ее на заоблачный уровень верха абсурда. С этим точно надо что-то делать. Научится контролировать подобные вспышки, гася их заблаговременно. Иначе существовал вполне реальный шанс превратиться либо в кровожадное чудовище, убивающее всех подряд или же в пускающего слюни идиота, с улыбкой кретина, пялящегося на лютики-цветочки. А может и еще в кого-нибудь похуже.

Как только понимание этого пришло в разум, полностью затопив его и убрав оттуда фрагменты фильма ужасом с расчленёнными телами, сознание снова вернулось в обычное состояние.

Холодное, равнодушное и отстраненное. Без лишних эмоции, без желаний психопата-убийцы и с ясной головой. Кровавое наваждение, окрасившее мир в алые цвета спало, уступив место краскам повседневной реальности.

Естественно, это вовсе не превратило меня в законченного пацифиста, хотящего решать все проблемы миром. Вовсе нет. Если понадобится, я также готов убить семерых пиратов, стоящих в нескольких метрах впереди. Но не потому что мне хочется увидеть их вспоротые брюха и отрезанные конечности, а потому что другого выхода попросту не существовало.

Прагматичный подход и ничего личного.

— «Как только начнут поднимать оружие, прыгай за стойку, я с ними разберусь».

Сообщение с предупреждением отправилось на нейронную сеть Тиа.

Я сам подобрался, готовясь уйти в режим сверхскорости. Пальцы слегка задрожали, готовые схватить рукоять силового меча.

Изрубленных в мясо тел может и не будет, но без усечения голов тут точно уже не обойтись. Можно применить и бластер, но будет не лишним проверить новое оружие в настоящем бою.

По моим губам скользнула жесткая улыбка. Есть работа, которую никто не хочет делать, но зачастую ее иногда просто нельзя игнорировать. Например, уборка мусора. Мало кто любит этим заниматься, но без этого не обойтись.

Неприятно, но необходимо.

Юрген Спаркс неуверенно покосился на сообщников. Прожженный пират, участвовавший в сотнях схватках нутром почуял повисший в воздухе аромат скорой смерти. И самое паршивое, что скорее всего его собственной.

Никто не хочет умирать. Ни одно разумное живое существо. По крайней мере, находясь в здравом уме и принимая осознанное решение.

Звездный странник видел свое преимущество в людях и огневой мощи, но тем не менее все яснее начинал осознавать, что почему-то из этого боя победителем выйдет совсем не он, а стоящий чуть дальше подросток, быстро выросший во взрослого с повадками хищника.

Это пугало, вселяло неуверенность и совсем не добавляло оптимизма.

Я четко понимал, что он хочет приказать отступить назад, не доводя дело до прямого столкновения, но упрямство и уязвленная гордость не давали возможности пойти на такой унизительный шаг.

Мне бы следовало как-то пойти навстречу, но я не стал ничего предпринимать. Самое первое правило Хаггии — не делать уступок и не показывать никому своем страха прочно сидели во мне. Малейшая слабость и ты сам становишься жертвой. Нет, такой путь точно не для меня.

Раз противники не хотят идти на попятную, то им придется умереть.

Потянувшись зрачками к пиктограмме значка активации «Стремительной грации», я приготовился действовать.

И тут события вновь резко поменяли свое направление.

— Я не помешаю?

Входные двери впустили в барный зал приземистого мужчину с невзрачной внешностью.

— Меня зовут Орин, я помощник управляющего станции гра Алистера Кроули. У него имеется разговор к человеку по имени Маркус Крайд, прилетевшего сегодня утром на военном транспортнике «Архонт». Я не ошибся с адресом?

Композиция из застывших пиратов и стоящей напротив одинокой фигуры в черном плаще, казалось нисколько не смутили странного посетителя. Он вполне равнодушно глядел на вытащенные из держателей ручные бластеры, ничуть не показывая какую-либо обеспокоенность этим фактом.

И стоило признать, для подобного поведения имелись вполне определенные причины. А если быть точным, то сразу десять причин, стоящих на улице в штурмовой броне и с крупнокалиберными винтовками наперевес. Безопасники «Эвердил», не заметить их не представлялось возможным.

Поняв, что положение ухудшилось еще больше, и воевать на два фронта уже точно не сулит ничего хорошего, предводитель группы пиратов молча развернулся и ничего не сказав, направился к двери. Его подчиненные последовали за ним. Никто им не препятствовал.

Я скривился в презрительной гримасе. Может не стоило их отпускать? Кажется, мой старый знакомый не успокоится и постарается сделать как минимум еще одну попытку стремясь отомстить за взорванный грузовоз.

Бездна! Корабль сдетонировал от взрыва сайконского корвета пограничников, а виноват я. Эти ребята из клана совсем с катушек съехали. Вряд ли получится договориться. Наверное, придется решать вопрос радикальным способом.

— Гра Маркус Крайд? — спросил помощник главного на станции, обращаясь ко мне.

— Возможно, — неопределенно ответил я, гадая про себя, что-этому-то надо?

Как-то слишком много всего произошло за такой короткий промежуток времени. Не успели сойти, а тут уже целые делегации, желающих пообщаться.

— Мой хозяин хотел бы с вами поговорить о вашем грузе. От информированных источников стало известно о целой партии оружия на борту недавно прибывшего корабля. И что владельцы ищут на него покупателей. Гра Алистер Кроули готов с большим удовольствием обсудить возможность заключения сделки по продаже. Не пройдете со мною?

Кинув взгляд на отряд местных стражей порядка, маячивших за полуоткрытыми дверями, я пожал плечами, но потом все же кивнул. Пытаться артачится и провоцировать конфликт пока не входило в мои планы. А вот скинуть винтовки — да.

— Без проблем. Показывайте дорогу, — произнес я, одновременно с этим посылая еще одно сообщение дэянке идти на корабль и объяснить другим задержку.

При необходимости можно будет связаться с Эвелин, Крисом или Равеной и самому. Но кто знает, какие подавители работают в апартаментах фактического владельца станции.

Бар «Кружка бродяги» располагался в портовой зоне стыковочных доков, отделенной от прочих жилых секторов. До места расположение административного блока пришлось добираться в кабине пассажирского лифта. Чьи горизонтальные и вертикальные линии шахт, пронзали искусственное пустотное сооружение насквозь во всех направлениях, выполняя роль общественного транспорта.

Иногда в узких оконных проемах мелькал открытый космос, позволяя любоваться на другие части станции, расположенных в противоположной стороне. Это давало возможность оценить циклопические размеры станции «Эвердил».

Автоматически вызывав меню подсказок наносети, я узнал из локальных серверов о ста больших сегментов и порядка тысячи средних отдельных модулей, километрах коридоров и переходов, двух сотен палуб с тремя десятками закрытых причальных ангаров и невообразимом количестве гнезд для внешней стыковки.

Постоянно тут проживало свыше двухсот тысяч человек и еще около тридцати тысяч являлись временными гостями. Каждый день на стыковку заходили десятки новых кораблей.

Виртуальная схема, найденная по одной из заботливо подсказанных ссылок, представляла собой несуразную конструкцию из множества соединенных в полном беспорядке частей. Ни о какой красоте, присущей похожим станциям в Содружестве здесь и речи не шло. При постройке местные явно обходились без квалифицированного высокорангового специалиста в области возведения сверхобъемных пустотных сооружений. Хотя наляпанные кое-как отдельные части все равно держались вполне сносно, создавая единое пространство, пригодное для существования.

Настоящий город-государство в миниатюре, расположенное на перекрестке маршрутов из Фронтира в Периферию и в обратном направлении.

Судя по количеству прибывающих кораблей место довольно оживленное.

Легко шагнув в пределы комнаты-приемной, я небрежным взглядом окинул бежевые стены, несколько проекции голо-картин, симпатичную девушку за секретарским столом и двух охранников по бокам двери.

Так себе обстановочка. Не внушала должного почтения. Бедновато и без вкуса. У цивилов в Деелине в обычном торговом центре побогаче, чем тут.

С другой стороны, несколько аскетичный подход создавал атмосферу с настроем на ведение бизнеса, а не отвлечением на стороннюю ерунду.

— Гра Крайд, рад знакомству.

Внутри кабинет управляющего почти не отличался от предыдущей комнаты, спартанский стиль в техно стиле.

Хозяин, невысокий мужчина с живым подвижным лицом и хорошо видной залысиной на голове был одет в неброский темный деловой костюм.

— Вы Алистер Кроули? — задал ненужный в общем-то вопрос я.

А кто еще мог это быть? Встреча предполагалась именно с ним. Но уточнить никогда не помешает.

— Совершенно верно, — подтвердил собеседник. — А вы знаменитый Маркус Крайд, по прозвищу Изгарский Смерч. Внушающий ужас, неуловимый и смертоносный. Не удивляйтесь, мы тут хотя и на отшибе живем, успеваем следить за событиями в Содружестве. По крайней мере, за значительными.

Я хмуро покосился на деактивированный экран на одной из стен. Похоже новости из Федерации Сайкон смотрят кому ни лень. Тоже мне, любители шоу с прямым включением. Заняться им тут больше нечем что ли? И журналисты хороши, нашли моду раскручивать репортажи преувеличивая события. Чтоб их всех…

— Ваши приключения сделали из вас звезду в определенных кругах. Многие из теневой сферы жизни в галактике давно точили зуб на Деелин.

— Многие? Не понял, за что? — спросил с недоумением я. — За то, что не позволяли улетать большей части населения с планеты? За услуги разбора старых кораблей? Какое другим мирам до этого дело?

Кроули деланно рассмеялся. Похоже его удивили мои вопросы.

— Вы что не в курсе, что Деелин являлся своеобразной штаб-квартирой для трех крупнейших преступных объединений во вселенной? И оттуда осуществлялось управление всеми делами?

— Синдикаты. Да, конечно, я о них знаю.

— Ну вот, — удовлетворительно кивнул глава станции. — У них очень много соперников и почти все они обрадовались разрушению логова своего врага. Я так слышал, хотя точно ничего сказать не могу.

Тут уже пришла моя очередь рассмеяться.

— Не хочу вас разочаровывать, но судя по тому, как происходила подготовка пиратского рейда, крупные боссы нисколько не возражали против налета звездных странников, своим бездействием фактически позволив тем ворваться на планету. Как я понимаю, центральная власть на Хаггии до последнего момента находилась в руках сильно коррумпированных, но все же сайконских чиновников. А вот после, скорее всего, уже перешла к прямым представителям преступных сообществ. Уверен многие сотрудники «Костра Инк.» сейчас активно осваивают новые места работы в магистрате Деелина. Как и представители двух других синдикатов: «Демио» и «Ндара».

Алистер Кроули замер, уставив на меня оценивающий взгляд, как бы прикидывая про себя, могло ли быть услышанное правдой.

— Таким образом, пострадали только цивилы. Основные воротилы, как обычно в жизни бывает, остались целыми и невредимыми. Точнее даже с прибытком в виде полноценной власти над городом, — подытожил я. — Звездные странники, по сути сделали для них грязную работу.

Управляющий, определенно придя к каким-то выводам, широко ухмыльнулся.

— Может вы и правы. В любом случае, для меня это не слишком важно. Я просто пересказываю слухи, изредка доходившие до наших отделенных краев.

Потом сразу же предложил, меняя тему разговора:

— Выпьете? Настойка тисла, привезли всего пару месяцев назад, — Кроули подошел к стене позади стола, где обнаружился потайной мини бар. — Некоторые считают ее на вкус слишком терпкой и крепкой, но я думаю, что это преувеличение. Алкоголь и должен быть таким, разве нет?

Я пожал плечами, меня данный вопрос не слишком интересовал. К алкогольным напиткам у меня было вполне равнодушное отношение. Не трезвенник, но и не сильный любитель. Иногда расслабится можно, без сильного злоупотребления.

Подав мне невысокий стакан на треть наполненный светло-коричневой жидкостью, хозяин станции небрежно нажал пару сенсорных кнопок на консоли поверхности стола.

Стена с левой стороны мигнула и стала прозрачной.

За ней обнаружился потрясающий вид сверху на основной корпус станции. Благодаря горящим огням в многочисленных иллюминаторах и остро выступающим углам жилых модулей, отсюда она казалась еще более хаотичным строением, чем на голографической модели.

— На первый взгляд станция не производит хорошего впечатления, но свои основные функции она выполняет на отлично. В настоящий момент здесь проживает почти четверть миллиона человек, — сказал Алистер.

Он подошел вплотную к панорамному окну от пола до потолка, любуясь своими владениями, затем негромко добавил:

— И кое-кто из них считает, что заслуживают большего чем всем остальные. Они создали группировки, подмяли под себя целые сектора и отсеки. В некоторые из них не могут попасть даже мои сотрудники службы безопасности. Не слишком хорошая ситуация, учитывая важность поддержания работоспособностей ключевых систем жизнеобеспечения. Мы упустили ситуацию из вида, не обращая на нее внимание и теперь расплачиваемся за это по полной. Попытки изолировать их ни к чему не привели. Слишком большая территория. Безопасность станции под угрозой, со всем ее населением.

Я мысленно хмыкнул. Так тебе и поверили. Наверняка бесится из-за потери полного контроля. А благополучие остальных просто предлог. Впрочем, судя по общению, управляющий больше походил на обычного торговца, а не на сильного управленца. Опытный администратор не оставил бы угрозу без внимания, без жалости задавив ее в самом зародыше, вместе со всеми причастными.

— Уважаемый гра Кроули, может перейдем к сути вопроса? Зачем вы хотели меня видеть.

Нисколько не обиженный моим резким заявлением, собеседник довольно спокойно ответил:

— А в этом и есть суть. На борту «Эвердил» находится три крупные, что уж скрывать, самые настоящие банды. «Свидетели его пришествия» — религиозные психи, ждущие появления какого-то божка. И почему-то для этого выбравшие мою станцию. «Агры» — мутанты-наркоманы, сидящие на синтетическом боевом коктейле стимуляторов «Агрессия-30». И «Мародеры» — дезертиры всех мастей из различных армий независимых миров. И каждый из них хочет взять власть в свои руки, уничтожив всех остальных.

— И при чем здесь я?

— Один информированный источник сообщил в мою канцелярию о группе недавно прибывших хаггов, желающих сбыть крупную партию стрелкового ЭРВ оружия. Он же сказал, что вы хотите обратиться к некому Счастливчику Рику, известному посреднику в незаконных сделках.

Украдкой бросив вверх и влево-вправо взгляд, я лениво подумал о мерах личной защиты, нацеленных сейчас на меня и коротышку рядом. Не будь их, вряд ли бы меня пустили сюда, не отобрав все оружие и не просветив на сканерах несколько раз. Да еще поставив в комнату пару амбалов покрепче.

Направленное силовое поле? Скрытые скорострельные турели? Вполне возможно. Лица такого ранга не любят оставаться даже при малейшем риске в уязвимом положении. Чем толще кошелек у богача, тем он больше трясется за свою шкуру. А ведь, если подумать, такое отношение выглядело нелогичным. В могилу ведь добро с собой не унесешь.

— Как я понимаю, здесь все сделки являются незаконными, — заметил я, мягко намекая на значительную удаленность от пространства, где Хартия Порядка имеет силу. — Может поговорим серьезно?

Алистер Кроули согласно повел рукой, предлагая вернуться к стульям и столу.

— Хорошо, если серьезно, то все достаточно просто. Вы хотите продать партию опасного товара. Не знаю где вы его взяли, да и знать не хочу. Явно не покупали у завода производителя. Только попадание такого количества мощного оружия в плохие руки принесет очень много горя. Вы хоть и хагги, но понимаете последствия этого поступка.

— Вы сами хотите купить его? Да без проблем. Розничная цена «АИР-301М» с двумя запасными энергоблоками боепитания — 2500 кредитов. Всего полторы тысячи, значит за все 3.75 миллиона. Шесть тысяч плазменных гранат «Ф-25» стандартного радиуса действия по 100 кредитов за штуку — 60 тысяч. Портативный адаптер зарядной станции «Ливень-К» — 150 тысяч. Итого — 3.96 миллиона кредитов. С оптовой скидкой и принимая во внимание место продажи, договоримся на три миллиона семьсот. Переводите бабло и можете хоть сейчас забирать. Все упаковано и готово к перевозке в любой момент. В качестве бонуса получите мобильные грави-тележки.

Управляющий выслушал мой монолог с непроницаемым лицом, никак не реагируя на явно завышенные требования.

Я в свою очередь хотел посмотреть насколько действительно он хочет заполучить себе стволы. Цену загнул по максимуму. Такое можно выручить только в Содружестве, продавая все мелкими партиями по разным магазинам.

Правда еще оставался вариант с независимыми мирами и обменом на редкие металлы. Но их потом тоже надо куда-то пристраивать. Да и предварительно нужно выяснить кто готов заключить сделку и на каких конкретно условиях. Короче говоря, морока еще та.

— Вы прекрасно понимаете, что озвученная цифра нереальна. Если уж вы хотели говорить серьезно, то давайте так и делать.

— Ваше предложение?

— Три миллиона за все, — невысокий глава станции откинулся на спинку кресла назад.

Я в свою очередь вольготно разместился на стуле, напротив. Как ни странно, даже в плаще сидеть было вполне комфортно. Видать сюда частенько захаживают люди не в обычной одежде. Мебель для гостей подготовили соответствующую.

— Три триста и считайте ударили по рукам, — сказал я, делая маленький глоток из стакана.

И сразу же инстинктивно чуть не сморщился — пойло и впрямь оказалось очень крепким.

Кроули задумчиво уставился в интерактивную поверхность стола.

— Согласен, но живыми деньгами только половину, остальное бартером. Уверен, вы найдете у нас на складе предметы, необходимые вам.

В первую секунду я хотел сразу же отказаться, но прикинув, заинтересованно спросил:

— У вас есть корабельные плазменные пушки?

Ни один мускул не дрогнул на лице управляющего. Как будто к нему каждый день обращаются с просьбой посмотреть — не найдется ли у него в загашнике парочка орудийных мортир.

— Кое-что есть, — ответил он. — Ловите список.

Мигнула иконка входящего файла на внутреннем экране нейронной сети. Клик по ней развернул список из сотни с лишним названий. От многочисленных аббревиатур и названий моментально зарябило в глазах. Пришлось поднапрячься, сосредоточенно изучая лист с наименованиями.

База пилота средних боевых межсистемника еще не изучена полностью, но определенные знания уже имелись. Это позволило не замереть в ступоре от полнейшего непонимания, что именно я сейчас просматриваю.

Скроллинг листа с одновременным периодическими выходами в локальную инфосферу станции для последующего коннекта через роутеры дальней связи в Галанет продолжался двадцать минут. Все-же иногда возникала необходимость просмотреть ТТХ отдельных образцов. Слишком уж экзотические попадались модели.

Все это время, Алистер Кроули сидел, терпеливо дожидаясь пока я закончу.

В конечном итоге, я остановил выбор на «электромагнитном ускорители сжатой плазмы „Кион-8-СРБ“». Два экземпляра этой плазменной пушки с коэффициентом мощности в 8.0 единиц должны неплохо смотреться на носу Архонта. Не новые, с уровнем износа в 21 процент, но вполне работоспособные.

Тут стоило прояснить момент о классификации подобных орудий. На сверхлегкие истребители обычно ставили плазмометы с мощностью 1.0 и выше. Тяжелые внутрисистемные перехватчики несли на борту 4.0 и 5.0. Корветы и эсминцы снаряжались пушками от 5.0 до 7.0 единиц. Крейсера и линкоры соответственно от 8.0 до 10.0. Самые мощные и в то же время самые редкие: «две однерки — 11.0» устанавливались на боевые орбитальные станции и супердредноуты. Впрочем, последние уже несколько сотен лет не использовались ни в одном флоте государства Содружества из-за высокой дороговизны содержания и технического обслуживания, сопоставимые с эскадрой в пятнадцать-двадцать вымпелов.

Выбранное мною бортовое орудие не слишком подходило для транспортника, хотя бы и военного. Слишком слабый реактор на нем стоял. Двигатели, щит и пушки одновременно потребляли непозволительно много энергии.

Если только не поменять его на более мощный.

— У вас есть корабельные силовые установки?

Кроули молча кивнул и скинул еще один файл. Похоже он уже смирился с тем, что встреча затянется.

И снова просмотр разных позиции в строчках оборудования. Но на это раз, дело шло намного быстрее, так как я точно знал, что ищу.

«Булла — Экстра» — штатный реактор легких крейсеров Империи модели «Айвен». Достаточно компактный для монтажа на средний корабль и достаточно мощный для подпитки всех периферийных устройств, включая важнейшие основные — жизнедеятельности. Износ — 34 процента, вполне неплохо.

Продемонстрировав желаемое на приобретение, я с ожиданием уставился на главу станции. Тот просмотрев три наименования одобрительно закивал, явно поняв ход моих мыслей.

Хотя это и не мудрено. Для такой догадки не нужно иметь полноценную квалификацию летного специалиста.

— Это больше чем половина от суммы сделки с оружием, — заметил Алистер. — Две пушки по четыреста тысяч и реактор за миллион двести. Итого два миллиона.

— Еще триста тысяч за помощь в установке, вместе с оплатой необходимых материалов и других расходов, — добавил я. — Итого два триста. Один миллион вы перекинете мне на счет. И можно ударять по рукам.

— Думаете у нас тут есть инженеры, способные произвести настолько сложную модернизацию?

— Думаю, у вас тут имеется три десятка закрытых ангара, функционирующих и со всем необходимым, а также куча постоянно прилетающих и улетающих кораблей, кому необходимо техническое обслуживание. Спорю на что угодно, вы предоставляете такие услуги за хорошую плату. И можно быть уверенным, что среди техников затесалось парочка хороших корабелов с подходящими навыками.

Не отводя от меня изучающего взгляда, Кроули качнулся несколько раз в кресле. Потом произнес:

— Вы правы, мои люди смогут произвести необходимые работы.

— Значит сделка?

— Сделка.

* * *

Территория Периферии. Независимая станция «Эвердил». Причальный ангар — 11.

Некоторые финансовые учреждения работали далеко за пределами Содружества, не обращая внимания на условные границы ареалов расселения человечества. Жажда наживы была настолько высока, что многочисленные риски смело отбрасывались в сторону, в стремлении получить дополнительную прибыль. Монополия в сфере денежных обращений приносила высокие барыши, отказываться от которых никто просто так не собирался.

Хартия Порядка? Да бросьте! Тут ведут серьезный бизнес крупные конторы, им не до такой мелочи, как какие-то правила, установленные неизвестно когда и непонятно зачем. В этом отношении корпорации, продававшие высокотехнологическую продукции, а иногда и вовсе целые цепочки производства в нецивилизованные миры, не являлись одинокими игроками.

Все хотели получить свой кусок пирога. И разве можно их за это винить?

Одним из таких монстров, представляющий собой даже не межсистемное, а межсекторное образование являлся «Галактик Юнион Банк». В пространстве центральных миров он выполнял все правила, строго следуя букве закона, а на территории Периферии запросто забывал об этом, активно осваивая финансовые рынки независимых планет.

На станции «Эвердил» он уже давно развернулся в полную силу.

Удобный личный счет, привязанный к веритас-файлу удалось создать всего за пару минут. Я стал клиентом, буквально не прилагая каких-то усилий.

При этом выяснилась одна довольно любопытная вещь о положении экстерриториальности презумпции невиновности. Если вы скажем нарушили закон в Империи, но при этом чисты перед властями Ситойского Альянса, то ваш счет, в случае его персональной привязки к наносети, будет доступен во второй стране, но под запретом в первой.

Кажется, мелочью и вполне обычным явлением? Но это совсем не так. Многие банки в Содружестве предпочитали не работать даже с потенциальными преступниками, не то что с находящимися где-либо в розыске. А Юнион плевал на эти этические установки, ведя бизнес со всеми подряд. Хотя формально и строго придерживаясь буквы закона.

Плюс, к открытию обычного расчетного счета имелось несколько других полезных функции, в виде брокерского сервиса и беспрепятственного обмена между другими банками.

Так что, я перевел остаток средств с «Милар-Вана» в «Галактик Банк» для более удобного управления своими деньгами с легкой душой. Хотя и не стал закрывать старый счет на всякий случай. Кто знает, может меня опять занесет на тот базар.

Полученный миллион поделили на равные доли по двести штук каждом между всеми членами команды. Новость о предстоящей модернизации была встречена с полным пониманием. Земная пословица: мой дом — моя крепость, воспринималась хаггами как никем более. А учитывая, что Архонт сейчас и есть наш дом, то его улучшение для безопасности всех находящихся на борту стоило осуществленных вложений.

Я стоял в помещении огромного ангара, глядя на корабль, целиком заведенный сюда порядка десяти часов назад.

Бывший имперский военный транспортник сейчас покоился на выдвижных опорах, занимая большую часть внутреннего пространства.

Очень скоро помещение наполнится сполохами сварочных аппаратов, повсюду замелькают ремонтные дроиды, на боковых перекладинах начнут передвигаться механизмы гравизахватов для крупногабаритных и тяжелых деталей, пара десятков людей в спецовках облепят корабль не хуже муравьев и трудясь с таким же усердием.

Крис вместе с местным инженером возились рядом с голокубом на полу, придирчиво разглядывая висящую в воздухе трехмерную голографическую проекцию точной модели Архонта.

Периодически они начинали о чем-то весьма оживленно спорить, но потом быстро приходили к взаимопониманию, продолжая вносить изменения в виртуальный макет.

Я не вмешивался в процесс, полностью признавая достижения напарника в плане изучения узкоспециализированных баз по корабельному конструированию. Со своим «техником» 2-го ранга мне лучше не лезть в эти дебри. Установка готового комплекса при помощи ремонтных сервов или простейшие работы на борту с наладкой систем ни шло ни в какое сравнение с тем, чем прямо сейчас занимались эти двое.

— Ну что? Достигли общего знаменателя? Хотя бы в общих чертах? — спросил я.

Мне надоело молча пялится, слушая разговор, то и дело пересыпающий непонятными терминами.

— В целом да, — сказал Крис, разворачиваясь ко мне. — Но стоит иметь в виду, что придется вносить несколько большие изменения, чем первоначально рассчитывали. Демонтаж реактора, с заменой на новый и подключение двух мощных плазменных пушек потребует корректировки в общем строении всего главного каркаса.

От меня последовал понимающий кивок — этого следовало ожидать.

— Вообще, я предлагаю провести более радикальные трансформации, — с воодушевлением продолжил юный инженер-конструктор с фигурой качка. — Можно убрать лишнее железо, для облегчения каркаса, двигатели сдвинуть в заднюю полусферу, чтобы все четыре находились в кормовой части, немного изменить нос и поменять внешнюю конфигурацию бронеобшивки в районе иллюминаторов командного мостика, тем самым еще больше усилив его защиту. Создать с запасом пять скрытых ниш для ракетных пусковых установок в брюхе. Знаю, сейчас их нет, но в будущем они нам обязательно понадобятся. Так же, на мой взгляд, необходимо подготовить возможные новые модернизации в будущем, путем сегодняшних вмешательств. Причем, судя по моими расчетам, полезное грузовое пространство изменится после этого всего на одиннадцать процентов. Отличный результат, принимая во внимание масштабы апгрейда

— Вроде задела на будущее? — спросил я.

Горячая речь произвела на меня впечатления. При условии выполнения этих изменений корабль получится намного более эффективным для путешествий в таких опасных местах, как Периферия или Фронтир.

— Ага, вроде того, — согласился Крис.

Наклонившись, он нажал пару клавиш на кубическом голопроекторе. Мигнув, прежняя картинка исчезла, заменившись иным виртуальным макетом.

Поначалу я даже подумал, что произошла ошибка и загрузилась модель другого корабля, настолько Архонт изменился. Но спустя пару секунд, приглядевшись более внимательнее, понял, что транспортник наш, только разительно изменившийся.

Более мягкие обводы корпуса и убранные на самую корму маршевые двигатели придавали ранее массивному межсистемнику определенный налет стремительности. Вместе с выглядывающими спереди оружейными пилонами он казался более грозным, имея вид настоящей боевой машины.

— Обалдеть! — сказал я с неприкрытым восхищением. — Это просто потрясающее! Вы действительно сможете превратить Архонт в этого красавца?

В порыве радости, моя ладонь хлопнула Криса по плечу. Тот улыбаясь, наслаждался заслуженной похвалой.

— Сможем. Вот только Айзек против, — он повернулся к станционному инженеру.

Я с точностью повторил маневр, задав вполне логичный вопрос:

— В чем проблема? Это не осуществимо?

Специалист Кроули немного помявшись — со своим субтильным сложением он чувствовал себя неуютно в компании двух широкоплечих амбалов, носящих к тому же оружие на виду, — он произнес:

— Все осуществимо, при наличии определенных ресурсов. И вот с этим проблемы. Управляющий сказал о трехстах тысячах, выделенных на эти работы и для заявленного первоначально плана их хватало с избытком. Но перенос маневрово-ходовых движков меняет начальную смету.

— Надо больше денег, — не спросил, а скорее утвердительно заявил я. — Сколько?

— Полагаю еще сто тысяч будет достаточно.

— Вранье! — сразу же прорычал Крис. — Маркус, да он гонит! Хочет с нас лишние бабки стрясти. Дайка я этому хлюпику объясню, что хагги не идиоты, чтобы вестись на такой развод.

Услышав о нашей принадлежности к расе, широко известной своим буйным нравом, инженер поневоле отшатнулся назад.

Я дернул разозленного напарника назад. Как бы он не впал в состояние неуравновешенной бешенства. Расспросы показали о наличии у него таких же проблем с эмоциональными вспышками, как и у меня. Препараты Филоры, оставили свой след на нас обоих.

— Это правда? Вы завышаете цену? Учтите, правда все равно всплывет наружу. Советую отвечать честно. Иначе в будущем у вас будут очень большие проблемы. И говоря — у вас, я имею в виду не станцию или ее руководство, а именно вас, того, кто сейчас стоит передо мною.

— Смета не завышена. Трехсот тысяч не хватит для всего. Необходимо сделать очень много, включая тестовые испытания, расчет смещения центра тяжести в разных фазах работы двигателей. Вы же не хотите закрутиться в водовороте при посадке на атмосферную планету, когда дюзы находятся в режиме активного торможения? Это вполне вероятный исход. А еще при резком маневре в пустоте, корпус может пойти трещинами или вообще развалится, если не будут учтены параметры прочности на максимальных перегрузках. Скорее всего некоторые элементы придется заменить на другой материал. И за это тоже придется заплатить. Поймите, масштаб модернизации очень велик. По сути, мы строим новый корабль, а это никогда не обходится дешево. И займет порядка трех-четырех недель, не меньше.

Посмотрев прямо в глаза инженеру, я увидел в них твердую убежденность в своих словах. Он искренне верил в то, что говорил.

— Ладно, будут вам деньги. Приступайте.

Черт! Похоже придется потратить половину своей доли. А ведь мелькали мысли привести хоть в какой-то порядок внутреннее убранство корабля. Живем как дикари, ничего толком необустроенно. Обязательно надо будет заняться. Позже, конечно, после того, ремонт пройдет все основные этапы.

И вообще говоря, не слишком последовательно я себя веду в отношении содержания корабля. Сначала на собственные закупил щит, а теперь беру часть общей добычи. Вот ведь блин. Ну нет у меня опыта в таких делах. Интересно, как вообще другие вольные команды несут бремя расходов и распределяют доходы? Надо будет узнать подробности.

Впрочем, еще оставался старый реактор. Если его продать, то появятся еще лишние деньги. А что? Неплохая идея. Это хоть и не мощная военная модель, но сколько-то за него выручить должно получится.

От дальнейших размышлений меня отвлек шум позади, внутрь ангара вошли Равена, Эвелин и Тиа.

Все три девушки за последние часы изменились. Дэянская колдунья обновила гардероб и теперь щеголяла в новых бордовых одеждах свободного покроя. Бритая голова с извивающимися черными татуировками никуда не делась, но благодаря вполне правильным чертам лица, она выглядела довольно привлекательно.

Эвелин покрасила волосы превратившись из обычной блондинки в платиновую, заодно изменив и стиль прически. Бывший ранее скучный серый исчез, заменив собой ослепительно яркий цвет свежего снега техно-комбеза и такого же длиннополого плаща. Смотрелась бывшая трофейщица еще эффектнее прежнего.

Равена последовала примеру подруги, но предпочтя более темный окрас с синим отливом, как волос, так и одежды, прямо под цвет своих глаз.

— Прогулялись по магазинам и заодно заглянули в салон красоты, — сказала ломщица, делая разворот на месте, тем самым приглашая полюбоваться на свой новый образ. — Нравится?

Я улыбнулся.

— Да, очень. Выглядите на чистый миллион.

— Дешево ценишь, — с притворным недовольством заметила Эвелин. — На десять миллионов.

— На сто.

— На миллиард.

Вся троица весело расхохоталась.

— На прогулке не было проблем? — небрежным тоном спросил я.

Пираты под напором управляющего покинули станцию, но мало ли кто мог еще предстать к таким красоткам. Они, конечно, далеко не безобидные барышни, постоять за себя при случае могут, но все же о возможных неприятностях лучше знать заранее.

— Нет, никаких, — подойдя ближе Эвелин чмокнула меня в щеку и игриво куснула за ухо. — Не беспокойся, в случае чего мы готовы дать отпор любому обидчику.

— Не сомневаюсь, — я обхватил стройную женскую фигурку. — Видели что-то интересное? Заслуживающее внимания.

— Да нет. Обычные улочки с торговыми заведениями. Чем-то похожи на Даграбу и развлекательный сектор пригорода Деелина. Уверена, таких много еще в Периферии.

— Ясно. Что же…

— Кстати, чуть не забыла — за воротами стоял какой-то мужик и спрашивал тебя. Не похож на бойца звездных странников. Хотя мы его на всякий случае все равно не пустили. Он не возражал, лишь попросил разговора с лидером отряда хаггов.

— Так и сказал? Не назвал мое имя? Просто хотел поговорить с главным?

Равена и Тиа закивали, подтверждая слова Эвелин.

— Интересно, — протянул я.

— Вы зачем отключили запрос сигнала? Стучать в толстые створки бесполезно. Отсюда ни за что не услышишь, — пожаловалась ломщица.

Подойдя ко мне, она встала рядом, прислонившись ко моему справа плечу.

Рука сама приобняла гибкую талию. Наверное, со стороны я сейчас выгляжу потрясно, на зависть любому — под правой рукой блондинка, под левой брюнетка. Обе длинноногие, красивые, с потрясающими фигурами. Прямо рай какой-то, а не грязный ангар космической станции, затерянной на краю освоенных территории человеческой цивилизации. Не хватает джакузи с бокалом шампанского и открытых бикини…

Великая пустота! И о чем я сейчас думаю? Нашел время.

— Ладно, пойду гляну, кто там пришел.

С сожалением отпустив девчонок, я направился в сторону выхода.

— Я с тобой, — сказала Эвелин.

— Лучше помоги другим собрать личные вещи. На время ремонта мы переедем в отель, — полуобернувшись попросил я, продолжая идти вперед.

Скривившись, девушка скорчила рожицу мне вслед, но потом все же пошла к шлюзовому тамбуру сзади Архонта. Трюм уже пуст, люди Кроули вывезли товар еще ранним утром.

Недоумевая от того, кто бы это мог быть, я деактивировал замок, выходя в коридор доковой зоны станции.

Панель быстрого доступа со всеми режимами нейронной сети находились в постоянной готовности для мгновенного запуска. Вряд ли бы враги пришли так демонстративно, но лучше держаться настороже.

Человек среднего роста в обычной гражданской одежде коричневых тонов стоял чуть дальше от входа в ангар, неподалеку от начинающейся развилки. Смиренное выражение на лице выражало скорбь за все грехи этого мира, с готовностью принять мученическую смерть хоть прямо сейчас. Ну просто святой на закланье. Вот только взгляд слишком уже проницательный. С таким идти работать в контрразведку следователем, а не просвещать народ по религиозным темам.

Сразу видно — скользкий тип. С таким надо держать ухо в остро.

— Я Маркус Крайд, — сказал я, остановившись в пяти шагах. — Хотели поговорить? Слушаю.

— Меня зовут Эшер, я представляю группу людей, известных на станции, как «Свидетели Его Пришествия».

— Члены секты, ожидающие появления здесь своего бога? Да я о вас слышал. Чего вам от меня надо? Вряд ли ваш бог захочет встретиться с истинным хаггом.

Скорчив скорбную мину, как бы намекая на слишком грубый тон с моей стороны, проповедник, или кто он там, смиренным голосом ответил:

— Он принимает всех разумных. Но я здесь не для того, чтобы просвещать заблудших. До моей паствы дошли слухи о крупной партии оружия, прибывшем на…

— Его уже нет, — прервал я святошу. — Обращайтесь к Алистеру Кроули. Теперь он владелец груза. Все вывезли несколько часов назад. Опоздали вы, ребятки.

Под конец я позволил себе усмехнуться. Еще не хватало вооружать всяких фанатиков. Разнесут тут все еще до того, как Архонт будет готов. Нет уж. Пусть катятся куда подальше.

— Это мне уже известно. Я хотел поговорить о другом.

— Да? О чем именно?

Признаться честно, меня не слишком интересовало с чем пришел этот чудак. Хватало своих проблем. Пусть местными разборками занимается кто-нибудь другой.

Опять образовался финансовый дефицит, деньги утекали быстрее, чем появлялись. А это не очень хорошо. Нужно постараться уже в ближайшее время найти способ пополнить счет на хорошую цифру и желательно с несколькими нулями. Быть владельцем среднего боевого межсистемника оказалось весьма затратным делом.

— Вы знаете сложившийся расклад на борту станции?

— Да, вы и еще две какие-то банды собирались устроить небольшую войнушку. Сначала между собой, а потом и на Администрацию полезли бы. Но теперь безопасники получили целую гору ЭРВ винтовок. Скорее всего будет проведен дополнительный набор, штат увеличат, чтобы хорошенько прижать всех смутьянов.

Эшер печально улыбнулся.

— Если бы все было так просто.


   Глава 7

Пустотная станция «Эвердил». Сектор повышенного комфорта. Гостиничный комплекс «Небесная благодать».

Идея поселиться в самом дорогом и комфортабельном отеле на станции принадлежала Эвелин. Бывшая трофейщица из Отстойника провела предыдущие годы жизни в тяжелых условиях, где гонки на вайпере и ночевки среди промышленного мусора в поисках хабара для продажи занимали большую часть времени. И теперь, получив возможность, она захотела почувствовать себя на месте тех дамочек-цививов, о которых иногда мелькали сообщения в общепланетарной сети Хаггии. Сколько бы денег это не стоило.

Я в общем-то не возражал, а остальные воспринял идею с большим энтузиазмом. Все хотели побывать в шкуре богатеньких буратин. Хотя бы и на время.

Жилой сектор вип-класса представлял собой отдельный модуль с множеством натуральных растений на улицах, высокой полусферой потолка с имитацией под голубой небосвод, где неторопливо проплывали белые облачка голографических проекции настолько высокого разрешения, что первый раз увидав это чудо, я даже подумал, что каким-то образом перенеся на настоящую планету, настолько все выглядело реальным.

Благоустроенность, высокая комфортабельность, безопасность — здесь приятно находиться в любое время суток.

Если, конечно, у вас имеется в наличии достаточное количество денег. Шантрапу из доковых зон сюда не пускали. Уверен, коротышка Кроули живет где-то здесь неподалеку. Как и вся остальная часть управляющих чиновников из администрации «Эвердил».

Мы, имея весьма внушительные суммы на счетах и благодаря заказу самых дорогих номеров в «Небесной благодати» получили беспрепятственный доступ, вместе с наилучшими пожеланиями хорошо здесь провести время.

Два номера люкс, самых лучших что только были — один нам с Равеной и Эвелин, второй — Крису и Тиа.

Оказалось, эта парочка не теряла времени даром, успев за время полета довольно сильно сблизиться. Что в целом неудивительно, учитывая произошедшие события, а также наше не слишком тихое времяпрепровождение. Кто знает, что будет завтра. Лучше брать от жизни все прямо сейчас, наслаждаясь каждым моментом с полной отдачей и без остатка.

После регистрации в отеле, девчонки почти сразу ускакали на какие-то расслабляющие процедуры типа спа, только с местным колоритом. А мы с Крисом остались одни.

Архонт уже начали ремонтировать, но пока шел этап демонтажа старого оборудования, пригляд за ним был не так нужен, как на этапе установки новых устройств. Поэтому напарник в данный момент не торчал в ангаре вместе с рабочими Айзека.

Мысль о сугубо мужском отдыхе возникла сама собой. Пока женская половина экипажа нежилась в салонах, мы отдохнем по-своему.

На ресепшене в холле отеля, в отличие простых гостиниц, где обычно применялись дроиды, а то и вовсе обычные интерактивные терминалы, стояла живая девушка.

— Где у вас тут можно пообедать? Ну и выпить заодно? — спросил я, подходя к стойке.

Служащая сверилась со списком постояльцев, отметила сколько мы платим в сутки за номер и широко улыбнулась, показывая свою радость от возможности помочь таким дорогим клиентам.

Надо сказать, что слово «дорого» отлично подходило к тем суммам, что мы выложили за жилье в этом дворце.

— Ресторан «Дары Сезары» имеет самую потрясающую и разнообразную кухню на станции. Там работают десять лучших поваров под управлением несравненного шефа Галая, подлинного мастера в искусстве приготовления изысканных блюд, — заученными словами из рекламной брошюры ответила администратор.

Я мысленно поморщился. На ум сразу пришли длинные залы с накрытыми белыми скатертями столами, горящими свечами, официанты в ливреях, бокалы хрусталя и негромкая музыка.

Мда… уж. Нет, сегодня у меня совсем другое настроение. В подобные места надо идти вместе с Эвелин и Равеной, перед этим переодевшись в стильные шмотки, готовясь насладится тонким ароматом вина и экзотическими блюдами.

Кивком поблагодарив за информацию я развернул поисковое окно в локальной инфосфере, где довольно быстро нашел подходящее местечко.

— Пошли.

Крис ничего не сказав, молча зашагал рядом. Одеты в техно-комбезы и одинаковые черные плащи мы с ним сильно выделялись на фоне блестящей обстановки главного холла отеля. Но никаких косых взглядов или чего-то подобного даже в намеках не существовало. Раз человек смог пройти фильтрационный контроль в сектор, значит имеет достаточно средств. А это в свою очередь позволяло ему ходить в чем угодно, не обращая внимание на мнение окружающих. Хоть полуголым. Лишь бы счета оплачивались вовремя.

Деньги. Кто бы, что бы, не говорил, а их наличие многое решает. В Содружестве или на далекой Земле это простой факт, влияющий на саму жизнь…

Бар-ресторан «Последний выхлоп» располагался за пределами вип-отсека, но и не в доковых зонах, как тот кабак, где произошла встреча с пиратами. Не слишком дорого, но и не слишком дешево. Этакая серединка на половинку. И с соответствующей публикой.

Мы уселись за ближайшим свободным столиком и сразу же сделали объемный заказ через сеть.

Жаренное мясо, овощи на гарнир, острый соус и бутылка высокоградусного алкоголя появилась перед нами буквально через несколько минут. Робот-официант прикатил, выставил многочисленные тарелки, два стакана и сразу же укатил обратно.

— Оперативно, — сказал я с удовлетворением.

Кроме нас в зале находилось довольно много людей, что показывало популярность заведения. Непритязательная обстановка, хорошая еда, видимо эти факторы многие ценили на Эвердил.

— Так что конкретно сказал тот мужик? — спросил Крис, ловко разливая местный аналог перцовки по двум небольшим рюмкам.

— Какой мужик?

Я принюхался к исходившему паром блюду. Вроде ничего. Аппетитно. Какой-нибудь дрянью не несет. Видимо подсказки с советами из активных ссылок оказались правдивыми, когда при заказе сверялись с предыдущими отзывами.

— Тот с кем ты вчера встречался рядом с ангаром. Тиа рассказала.

— А, тот святоша. Да ничего интересного, всякий бред, — ответил я.

Бокалы глухо тренькнули, напиток отправился внутрь. И моментально нейронная сеть высветила предупреждение о попадании в организм вредного вещества. Уже привычно свернув окошко, я поставил галочку в меню о временном запрете активации подобных сообщений. Пока не будет настоящих угроз, несущих действительную опасность для жизни, наносеть будет молчать.

— Как обычно — мы хорошие барашки, а остальные козлы.

— Что? — непонимающее произнес Крис.

Я мысленно чертыхнулся. Опять непонятные словечки сами собой выскакивают.

— Жаловался чувак на своих конкурентов. Мол они проповедуют добро и мир, а мародеры и агры сеют смуту. Типа из-за них такой хаос на станции. Мы святые, а другие полные отродья ниска, короче.

Щедро отрезанные кусок пожирнее отправился в рот в след за порцией алкоголя. Прожевав и проглотив мясо неизвестного животного, я вынужденно признал, что это и впрямь вкусно. Даже превосходно.

— И что он хотел?

Напарник не отставал, тоже активно приступив к дегустации местной кухни.

— Предлагал организовать налет на склад банды дезертиров. Пел что-то про их планы захвата станции, — сказал я, скривившись. — Честно говоря, не слишком запомнил, так как не внимательно слушал. Говорю же — всякий бред.

— Разве нам не нужны деньги? Может стоило согласиться? — говоря это, Крис споро наполнил стаканы по новой.

— Да пошел он. Мутный какой-то. Пятой точкой чую — подставу готовил. Завалить бы его к херам, так лишний шум поднимется. Оно нам надо? Послал и дело с концом. Забыли.

— Может и правильно, — задумчиво протянул молодой хагг.

Я его поддержал.

— Точно так. Ну ладно. Будем!

— Будем!

Небольшие стеклянные стаканчики опустели как по волшебству.

Приправленное специями кусок неведомого овоща, ловко подхваченный двузубой вилкой, моментально отправился в рот.

— Хорошо! — удовлетворенно выдохнул я.

— Ага, — согласился Крис.

— Прикинь, этот хрен заявил, что инфу доставали его прихожанки, притворяясь шлюхами и раздвигая ноги перед членами банды мародеров.

— Не слабо, — сказал Крис с аппетитом вгрызаясь в сочный кусок прожаренного мяса. — Фигуристые монашки с обнаженными ножками. Хотел бы я на это взглянуть. А может даже и продегустировать их прелести.

Непроизвольно я коротко хохотнул. Мой первый знакомый в этом мире из худосочного невысокого паренька давно уже превратился в крепкого, уверенного в себе молодого мужчину.

— Полагаю, это приключение вполне могло бы закончиться не так радужно, как ты ожидаешь. Они фанатики. Больные на голову. С такими лучше сохранять дистанцию.

Крис молча кивнул, соглашаясь с моим утверждением и с увлечением продолжил поглощать исходившее ароматом блюдо, не желая отвлекаться ни на что лишнее. Ему было наплевать на каких-то психов, идущих ради эфемерных благ на всякое дерьмо.

— Впрочем, хрен с ними. Вместе со всеми.

И вправду, мне-то какое до этого всего дело? Проповедник подкладывает женщин под соперничающую банду? Ну и что? Хотят захватить станцию? Ну и бездна с ними! Пусть захватывают. Развлекаются как хотят. Главное успеть до конца модернизации Архонта, а потом могут тут хоть устроят мини Армагеддон. Я не записывался в Армию Спасения и не натягивал на себя обтягивающее геройское трико. Или кто там еще подобными делами должен заниматься? Супермены всякие, черепашки-ниндзя, бэтмены, человеки-пауки. Мы в их рядах, точно не замечались. Тем более, что-то мне подсказывает, что хитрый коротышка из административного модуля-башни, получив гору оружия, быстренько наведет на борту дисциплину. Хоть Кроули и торгаш, но отлично понимает необходимость жесткого порядка. Иначе бизнес начнет чахнуть. Деньги, как говорится, любят тишину.

— Кстати, не успел сказать. В проект изменений Архонта надо будет внести некоторые поправки.

— Ты о чем, Маркус?

Новый круг прошел незаметно. Всего за пятнадцать минут, мы умудрились ополовинить стоящую на столе бутылку. Стоило притормозить.

— Думаю, необходим апргрейд для внутренних коммуникаций.

— Например? Мы и так меняем почти всю конфигурацию корабля.

— Я не про это. Следует укрепить задний-главный и боковой-вспомогательный шлюзовой переход. На случай попыток силового проникновения. Заменить обычный металл на бронированный. Специальная облегченная сталь с керратитовым покрытием отлично подойдет.

— Это не трудно, — заметил начинающий корабельный инженер, задумавшись буквально на пару секунд.

— Еще внутри нужно больше гермостворок. Тоже усиленных против импульсного, а в идеале, против крупнокалиберного плазменного оружия, — сказал я, затем достал из паза комбеза наручный комп, где на сенсорном дисплее с увлечением начертил сильно упрощенную схему нашего транспортника. — Смотри, поделим корабль на четыре изолированных зоны, вместо двух нынешних. Рубка и жилые каюты — на второй палубе в носовом отсеке, причем там же разместим дополнительный источник автономного питания и резервную систему жизнеобеспечения. Чтобы в случае внештатных ситуации, даже после выхода основного ходового реактора из строя, экипаж смог протянуть несколько недель, а то и месяцев. Вторая часть, средний отрезок второй палубы, общего пользования, где располагаются кают-компания, столовая-кухня, тренировочный зал и мастерская-арсенал. Третья — двигательный отсек, на корме, все той же второй палубы. И четвертый — трюм, занимающий пространство первой палубы и также поделенный на несколько сегментов под разногабаритный груз. Если что, каждый из всех этих четырех отсеков можно будет задраить с сохранением герметичности.

Покачав головой, Крис спросил:

— Сейчас таких блоков два, ты хочешь четыре? А смысл? Жилой и грузовой — разве мало?

— Смысл в повышении шанса на выживаемость, — уверенно сказал я. — Раз уж подвернулась такая возможность, почему бы не воспользоваться моментом.

— Ладно, тебе решать. Я в общем-то не против. Только это потребует дополнительных средств, которых, как я понимаю у нас не слишком много.

— Ерунда, — я махнул в небрежении рукой. — Это не будет стоить дорого. Листы броне-металла, а потом сервы приварят их куда надо. По сравнению с общей сметой — это копейки.

Прожевав очередной кусок, я вдруг вспомнил:

— Чуть не забыл: в некоторых местах в коридорах, на потолке и стенах надо будет подготовить скрытые ниши для установки автоматических лазерных турелей. Загрузим Арохнту специальное программное приложение по безопасности и будет у нас мини-крепость.

— Если только эти штуковины нас самих не поджарят, — проворчал Крис. — Как-то слишком, не находишь?

— Неа, по мне так, много стволов не бывает. Сунутся на борт редиски какие-нибудь, тут мы их за жабры и схватим.

— Классная идея.

Поддержка несуразно выраженной мысли прошла на ура. Стаканы весело чокнулись, знаменуя собой окончание первой бутылки.

Хорошая у них тут выпивка. Что есть, то есть. Добавка не заставила себя ждать, как и еще несколько блюд. Пьянка продолжалась.

Могло показаться странным, что мы пошли в полный отрыв. Но находиться все время в напряжении тоже не сулило ничего хорошего. Периодически сбрасывать стресс подобным или каким-то иным способом при нашем образе жизни совсем не помешает. Иначе можно легко полететь с катушек. Мы же не в офисах зады протирали, уставившись днями напролет в экраны компьютера. Тут, что ни день, то имперский спецназ, то пираты, то еще какая-нибудь хрень. Недолго и спятить, если все время об этом думать. Релаксация необходима, хотя бы и такая.

— Тогда Архонту еще не хватает свежего навигационно-прицельного комплекса на бортовые орудия с функцией сопровождения и удержания целей на сверхдальних расстояниях, сканеры с высокой плотностью обхвата пространства, охлаждающие системы для плазменных пушек, набор вспомогательных турелей ближней обороны и средства противодействия ракетном обстрелу.

Услышанное вызвало с моей стороны лишь один краткий вопрос, сказанным с большим удивлением от высказанных пожеланий:

— Какие именно средства?

Нисколько не смущаясь от выражения полного обалдения на лице капитана, фактический бортинженер корабля уверенно произнес:

— От одиночных ракет подойдут ложные цели-ловушки — миниатюрные снаряды с передатчиком, испускающим поддельную сигнатуру. А против массированной атаки поставим комплект генераторов помех, работающих в пульсирующем режиме. Они будут неплохо путать боеголовки самонаведения и отводить их в сторону. Это не сработает против развитых интеллектуальных ракет последнего поколения, но против них вполне подойдет сплошной заградительный огонь.

Я покачал головой. У меня возникла малюсенькая идея с минимальными правками в план модернизации корабля, требующие совсем чуть-чуть денег, а этот здоровенный лоб напротив, затянутый в комбез военного образца, уже предлагает потратить от трех до пяти миллионов. И это только навскидку.

Ну прям, как с куста. Найди и выложь. Вот это у человека запросы так запросы, ничего не скажешь. Жалкие усиленные гермостворки сейчас мне казались пустяком, не требующем лишнего упоминания.

— Где бы еще столько бабла достать, — с сожалением констатировал я нереальность озвученных перспектив.

Какое-то время мы молча поглощали пищу, не забывая периодически опустошать стаканы.

— Да… — протянул Крис, параллельно добивая уже вторую бутылку и одновременно откупоривая следующую по счету. — Деньжата не помешают. Мне бы новую нейронную сеть, адаптированную под ускоренное изучение баз и взаимодействие со специальными имплантами.

Повисшая тишина не продлилась долго. Мы оба, не сговариваясь задумались о том, где найти так необходимые средства.

— Будем грабить? Это мы вроде неплохо умеем. Что скажешь, Маркус?

— Идея на пять! — я поднял вверх большой палец, потом с кривой ухмылкой пошутил: — Станем Робин Гудами в галактическом масштабе. Все Содружество охренеет.

— Это как? — с неподдельным интересом спросил Крис.

Он попытался облокотиться на сжатый кулак, но подбородок все время съезжал куда-то вбок, роняя голову вниз.

— На одной дикой и далекой планете жил такой человек. Он грабил только богатых и раздавал потом все бедным.

Молодой хагг мучительно задумался, пытаясь вникнуть в необычную идею. Что-то в этом неправильно, но что именно, было не ясно. Так продолжалось какое-то время, пока Крис, наконец не произнес:

— А зачем он раздавал все бедным?

Я на мгновение завис, потому что к своему ужасу вдруг подумал, что понятия не имею, зачем разбойник из Шервудского леса действительно так поступал. Но ответ в слегка затуманенном алкоголе разуме в итоге все же нашелся.

— Он хотел быть героем. Народ его обожал. Робин Гуд и его банда. Тьфу блин. То есть команда, творили справедливость против беззакония властей. Отбирали добро у толстосумов и передавали его голодающим. Или умирающим. Этот момент я точно не помню. Но они точно не оставляли хабар себе.

Пояснение вызывало у Криса еще большую озадаченность.

— Как-то это странно. Хотя в определенной логике этому лидеру своры не откажешь.

Теперь настала моя очередь напряженно морщить лоб.

— В смысле? Ты это о чем?

Залпом опрокинув стакан, напарник следом отправил кусок ярко бирюзового овоща.

— Бедных грабить бесполезно. Что с них взять? А богатеев очень даже выгодно. С одного можно столько стрясти, что хватит много чего купить. Нам надо стать наполовину Робин Гудами.

— Это как? — спросил я.

Случайная фраза повернула разговор в совсем другое русло, чем я мог предполагать.

— Мы будем грабить богатых. Но добычу будем оставлять себе. Зачем она беднякам? Как Робин Гуд, но в улучшенном исполнении. Проведем корректировку его плана в сторону увеличения эффективности. Можно будет даже вывесить сообщение в Галанете с призывом присоединятся всем желающим. Назовем его «Манифестом справедливости».

Пару секунд я тупо смотрел на хагга напротив, пытаясь понять шутит он или говорит серьезно. Кажется, мы уже слегка перебрали, раз начали звучать подобные сумасшедшие идеи.

Не выдержав я громко расхохотался. И сразу же ко мне присоединился Крис, ржа во все горло и не обращая никакого внимания на окружающих.

Бездна и ее обитатели! Еще через пару бутылок здесь начнут появляться планы по захвату центральных миров Содружества. Это же надо…

А впрочем, почему бы и нет? Мы отдыхаем или где?

— Ну что, вздрогнули?

— Вздрогнули!

Мы заказали еще сразу три бутылки. Их принес лично хозяин заведения, решивший посмотреть на тех, кто тут пьет высокоградусную «Росу Чала» в таких неимоверных количествах. До этого мы уже успели прикончить три штуки, а это весьма убойные дозы для обычных людей. Но похоже препараты Филоры также значительно повысили нашу выносливость.

Нейронная сеть, повторно пыталась мне что-то сказать, но я не хотел прерываться, закрывая окна, без попыток прочитать содержимое.

Пьянка продолжалась и набирала обороты. К нашему столику кто-то подходил, что спрашивал и уходил обратно в неизвестность.

Настроение унеслось в заоблачные выси, проблемы и напряги окружающей реальности ушли, осталось только легкость и ощущение абсолютной расслабленности.

— Надо добавить, — произнес я, пытаясь сосредоточить взгляд на этикете, налепленной на деревянный жбан прямо на столе.

Что-то новенькое. Не помню, чтобы мы это заказывали. Рядом обнаружились металлические кружки, наполненные до краев темной жидкостью.

— Точно, — поддержал мое желание Крис.

Он тоже заменил миниатюрную рюмку емкостью побольше, с увлечением хрустя варенными ракообразными величиной с кошку, разделывая их одной рукой.

Новый напиток оказался весьма недурным, что-то вроде медовухи, щедро разбавленное привкусом трав.

Попойка продолжалась.

Но, как это обычно и бывает, в самый разгар нашлись морды, захотевшие испортить веселье своим наглым и вызывающим поведением…

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Номер-люкс отеля «Небесная благодать».

— Ну что проснулся?

В поле моего зрения появилась голова Эвелин. Ее глаза смотрели вроде бы строго, но при внимательном рассмотрении отчетливо виднелись смешинки в самой глубине, так и рвущиеся наружу.

— Который час?

Я сел и облокотился на заднюю спинку огромной двуспальной кровати. К некоторому удивлению самочувствие было вполне недурным. Признаков жуткого похмелья не ощущалось. Хотя по идее, после того количества, что мы вчера выпили, голова должна просто раскалываться на части. Но видимо измененный организм или наносеть избавили хозяина от этой пытки. Спасибо им большое.

— Почти полдень. Крис уже встал и отправился в ангар следить за ходом работ вместе с Равеной и Тиа. Меня оставили присматривать за тобой.

Обнаруженная на подставке рядом пластиковая бутылка с водой, оказалась моментально осушена, буквально в несколько глотков. Жажда все-таки проявила себя в полной красе.

— Что ты так на меня смотришь? — спросил я, не выдержав взгляда подруги.

Ироничность с весельем из нее стала буквально выплескиваться.

— Да вот смотрю и думаю, помнишь ли ты ваши вчерашние похождения.

Я задумался. Мы пили, обсуждали корабль, потом еще пили, говорили о всякой ерунде, затем снова пили. А потом вроде бы к нам подошли с какими-то претензиями из-за соседнего столика.

— Драка, — сказал я. — Там началась драка.

— Ха, драка, — усмехнулась Эвелин. — Скорее побоище.

— Настолько серьезно?

— Еще бы. Четыре офицера с каботажника потребовали от вас заткнуться, когда ты начал горланить какую-то песню на неизвестном языке. Вам это, естественно не понравилось, и вы послали тех бедолаг куда подальше. Те оскорбились и бросились выяснять отношения.

При этих словах, у меня в голове щелкнуло и замелькали отрывистые картинки. Точно, так и началось. Мы довольно быстро успокоили троих, а один сбежал. Уселись пить дальше, а потом в зал вдруг зашла целая толпа. Не мало сомневаясь, я подхватил ближайший стол, используя его как дубинку стал защищаться, неподалеку встал Крис, отломав в качестве оружия один из интерьеров на стене.

К чести противников, ну и нашей тоже, никто из участников не стал использовать оружие. Только кулаки, с подвернувшимися под руку предметами.

При этом, я еще орал что-то… Блин, точно.

— «Eh uhnem! Eh dubinushka uhnem! Escho uhnem!»

Дальше я не помнил, поэтому повторял только эти слова, ревя на весь зал раненным носорогом и размахивая в разные стороны длинным столом. А народ все валили и валил. Их там человек двадцать заявилось, если не больше.

Дааа, хорошо так отдохнули, прямо скажем душевно…

— И откуда их там столько появилось? — пробормотал я.

— Из кабака, дальше по улице. Там отдыхали рядовые члены экипажа каботажника. Один из четверки позвал на помощь. Двадцать пять человек прибежали на выручку, рассчитывая встретиться с парочкой подвыпивших бродяг, а наткнулись на вас. К большому сожалению.

— И что? Неужели мы их всех завалили? — недоверчиво спросил я.

Эвелин усмехнулась.

— Ха, если бы только их. Еще каких-то случайных прохожих, решивших помочь успокоить вас. Там тридцать раненных осталось, различной степени тяжести. А вы, после этого уселись обратно и продолжили пьянку.

— Откуда такие подробности? Тебя ведь там не было.

— Хозяин заведения показал записи мониторов наблюдения, после того как я пришла договариваться о возмещении ущерба. Приходил запрос от полисов, по этому поводу.

— И что? На много влетели? — я откинул голову назад, едва слышно пробормотав: — Плохая идея — смешивать водку с пивом.

— Ни на сколько. Все расходы он повесил на каботажников, но взамен получил право использовать те записи без дальнейшей претензии с вашей с Крисом стороны. «Последний выхлоп» сейчас вдруг стал резко популярным местом, где отдыхают самые крутые бойцы во вселенной, с легкостью побеждающие несколько десятков врагов, а потом спокойно продолжающие застолье. Ну или как-то похоже. Ролики в локальной инфосфере станции крутятся постоянно. Вы здорово повысили известность этой забегаловке своим погромом.

Я недовольно поморщился.

— Ну что за люди. Заняться им там что ли больше нечем.

Эвелин жизнерадостно рассмеялась.

— Потом посмотришь. На самом деле, выглядело довольно забавно. И в конце концов никого ведь не убили, даже без тяжелых травм обошлось. Десяток переломов, чуть больше ушибов — ерунда. Все могло закончится намного серьезнее. Если бы ты, скажем взялся за силовой клинок.

Моя голова отрицательно закачалась.

— Нет. Несмотря на состояние, я отлично понимал степень угрозы, хотя бы и на подсознательном уровне рефлексов. Выхвати кто-нибудь бластер — тогда другое дело. Все дрались чем придется, так что необходимости в чем-то серьезном не возникало. Ни я, ни Крис — не безумцы, чтобы убивать людей направо и налево, только из-за того, что у тех кулаки зачесались.

Наступила тишина. Я сидел запрокинув голову назад, уставившись в потолок и лениво размышляя о вреде пьянства, а Эвелин уселась с кровати на кресло.

Через какое-то время она вдруг с интересом спросила:

— Чуть не забыла: а кто такой Робин Гуд и Ленин? И зачем вы решили свергнуть правительство Сайконской Федерации путем военного переворота?

Резко вскинувшись, я с обалдением уставился на девушку. Та, увидав мое ошарашенное лицо негромко рассмеялась.

— Ты это о чем? — осторожно спросил я, лихорадочно роясь в туманных воспоминаниях о вчерашних посиделках.

Неужели та дурацкая идея Криса позже нашла свое продолжение? Блин, сколько же мы выжрали-то? Кошмар просто.

— Через публичный сервер в редакцию новостного канала «ССН», служба новостей Содружества, пришел файл, озаглавленный, как «Манифест Справедливости», в текстовом и видео-объемном формате. Где два хагга призывают других начать грабить богатых, забирать планеты и астероиды у властей и отдавать их рабочим, следуя примеру неких Ленина и Робин Гуда, направляясь к будущему всеобщего счастья. Или что-то подобное. Там говорил в основном ты, все время путался, перескакивал с одной мысли на другую и почему-то через раз требовал в обязательном порядке пригнать броневик, чтобы с него вещать людям пункты манифеста. Видок у тебя, конечно, был тот еще. Даже без подсказок становилось понятно, что ты вусмерть пьян. Но видимо руководство канала это не смутило. И первоначальные версии быстренько убрали из эфира, заменив исправленными. Где один из самых разыскиваемых преступников в Федерации Сайкон уже не выглядит ненормальным пьянчугой, вдруг решившим поделится своими «гениальными идеями» со всей галактикой. Уверена, пришли это кто-то еще, на запись и внимания бы не обратили. Но твоя прежняя известность сыграла свою роль. А так, рейтинги взлетели на небывалые высоты. И все благодаря тебе.

— Вот дерьмо!

С чувством выразил я свое отношение к журналюгам, гоняющимся за сенсациями. А зачастую делающие их сами на пустом месте. Этих тварей хлебом не корми, дай возможность прочитать какую-нибудь «срочную новость» в прямом эфире.

— Судя по взятым интервью после, Командование и Департамент разведки Сайкона очень заинтересовались моментом с использованием броневика. Там подозревают, что это намек на возможный военный переворот на приграничных планетах с активным участием пиратских кланов.

— Охренеть! — сказал я, уже устав удивляться. — Больше никогда не буду пить! Ни одной капли, ни за что и никогда!

Эвелин снова жизнерадостно захохотала.

— Ты даже не представляешь какой бред они там несут. Собрались всякие эксперты и специалисты, дают возможные прогнозы дальнейших действий. Некоторые на полном серьезе заявляют о скором вторжении армад звездных странников с одновременным поднятием бунтов на планетах. Появились сведения о скрытых агентах, готовых действовать в любой момент. Дурдом, в общем.

— Неплохо, блин, посидели, отдохнули, — протянул я.

— И не говори, — тут Эвелин наставила на меня указательный палец в обвиняющем жесте: — Вот что значит ходить по барам без нас. Вас никуда нельзя отпускать одних. Нажрались до умопомрачения, а потом еще и полгалактики на уши поставили своими выходками.

Под конец слова прозвучали с откровенной язвительностью, перемешенной с насмешкой. Ничего не сказав в ответ, я принялся одеваться. Но уже через секунду резко остановился.

— А конечный пункт отправки сообщения они могли проследить? Вычислить где именно мы находимся?

— Вряд ли. Равена проверила чуть позже, благодаря множеству ретрансляторов и передачи через общественные планетарные хабы, где логи чистят каждую секунду, чтобы не перегружать траффик, проследить выход с отправлением не представлялось возможным. Учитывая общее расстояние между «Эвердил» и сайконской территорией. Да и находимся мы сейчас слишком далеко. Если и вычислят, то полет сюда на корабле займет не одну неделю.

— Могут использовать наемников или внештатных сотрудников, как в случае с Армакорп. Кто их знает.

— Да ладно. Никто не полезет в такую даль из того бреда. Уверена, настоящие люди, облеченные властью, отлично это понимают. А репортажи — это для обывателей. Типа развлечения.

Прикинув, я в целом согласился. Звучит вполне здраво и логично. В самом деле, не отправят же к черту на кулички боевые межсистемники ради моей скромной персоны.

А если вдруг отправят, то пошли они. Нельзя жить в постоянном страхе преследования, постоянно оглядываясь за спину. Придут за нами— да не проблема, мы тоже, как говорится, не пальцем деланные. Коллекция отрубленных голов пополнится новыми экземплярами.

— Правильно делаешь, что собираешься. У нас с тобой есть еще дела.

— Какие еще дела? — спросил я.

Я планировал сначала позавтракать, а потом присоединиться к остальным в ангаре. Вчерашние наброски дополнительных изменений необходимо внести в окончательный проект Архонта. Спорю на что угодно, Крис и не подумал это сделать.

— Пока вы развлекались, ставя пол станции на уши, а затем и половину Содружества, я нашла для нас непыльную работенку. Минимум усилий за вполне неплохую сумму.

— Да? — недоверчиво произнес я.

Подобные «плевые дела», как правило имели привычку в конечном итоге выливаться в крупные проблемы, зачастую несущие с собой большие финансовые потери, а иногда и что-нибудь похуже.

— Владелица бара «Кружка бродяги», где произошла стычка с пиратами, связалась со мною вчера. На нее произвело сильное впечатление твое поведение при встрече со звездными странниками, и она решила попросить нас решить одну давнюю проблему. Забрать старый долг у одного несознательного индивида. Который еще несколько лет назад вел дела с отцом Триш.

— Триш — эта барменша вроде бы, нет? — припомнил я.

— Да, а еще хозяйка заведения. Живет здесь всю свою жизнь. Ее прадед участвовал в первоначальной закладке станции.

— И большой долг? Сколько нам причитается?

Эвелин встала с кресла, легко подхватила свой небрежно брошенный плащ со спинки.

— За несколько лет набежали внушительные проценты. На данный момент, если считать просроченные дни, то выходит порядка трех миллионов кредитов. Третья часть наша.

Я усмехнулся. Тут явно скрывался какой-то подвох. Выбивальщикам долгов не платят тридцать процентов, обычно десять, иногда пятнадцать.

— В чем сложность? За один миллион кредитов, тут выстроится толпа желающих попытать счастье.

Бывшая свободная трофейщица облачилась в белоснежный плащ, закрепив перед этим в держателе на бедре одноручный импульсник.

— Вроде как должник имеет связи с бандой агров. Нариков, подсевших на синтетический боевой коктейль. А они ребята серьезные. Вот никто и не хочет связываться.

— А мы значит хотим?

— Почему нет? Деньги хорошие, попытаться стоит. Или хотя бы разведать обстановку.

Я кивнул, ладно, действительно — почему бы и нет? Ради такого бабла можно и поднапрячься. Глянем, что там за безбашенные мутанты такие. Все равно сидеть в тишине что-то не получается, так уж лучше заработаем на этом. Тем более, Кроули в ближайшее время начнет гнать волну на банды, отбирая сектора под свой контроль. Половить рыбку в мутной воде при таких обстоятельствах может оказаться весьма выгодным делом. Надо пользоваться моментом и урвать свой кусок пирога, пока не влезли другие.

Щелкнув, последняя застежка на комбезе заняла свое место. Бластер обнаружился неподалеку от кровати и тоже привычно устроился в креплении на боку. Оставалось найти плащ. Но его что-то не было видно. Похоже остался в другой комнате. Их тут насчитывалось целых пять штук.

И впрямь, последний элемент своей одежды я нашел в гостиной номера.

— Пошли, — бросил я, направляясь к выходу.

И прямо в этот момент на нейронную сеть пришло сообщение:

— «Гра Крайд. К вам посетитель. Ожидает внизу».

Открылось небольшое окошко с изображением монитора системы наблюдения в фойе отеля. Рядом со стойкой администратора стоял какой-то незнакомый тип, в обычном недорогом костюме. Смахивающий на клерка из бюджетного учреждения среднего пошиба.

— «Пригласите его».

Посмотрим, кто еще пожаловал в гости. Иной раз начинаю реально обалдевать от своей чрезмерно насыщенно жизни. Хотя бы сутки прошли скучно и без происшествий. Но такие подарки случались только в течении долгих перелетов. Да и то не всегда.

Хотя, с другой стороны. Если бы каждый следующий день был похож на предыдущий, а одна неделя сменялась точной копией другой, то я бы скорее всего и не выдержал подобной жизни. Скучная повседневная реальность зачастую может убивать не хуже заряда плазмы. Только делает это намного медленнее и мучительнее.

Коротко объяснив задержку Эвелин, я удобно расположился в шикарно обставленной комнате перед входными створками. Готовый встретить незнакомца. Вероятно, еще один, кто желает воспользоваться нашими услугами. Работа в прямом смысле этого слова, сама нас находила.

Тот не заставил себя ждать, появившись буквально через пять минут и сходу начал говорить.

— Добрый день, уважаемый Маркус. Рядом с вами, как я полагаю находится Эвелин Темпелтон. Очень приятно познакомиться.

— А вы кто будете? — спросил я, готовый в любой момент активировать режим сверхскорости.

— Меня зовут Уоррик. Я представляю корпорацию «Техварп». И мне хочется обсудить с вами судьбу чипа, попавшего к вам в руки чуть менее месяца назад.

Информация вызвала удивление. Не ожидал такого развития событий. Думал та история с похищенными данными на время отошла на задний план.

Медленно передвинув руку поближе к оружию, я непринужденно поинтересовался:

— О чем это вы? Кажется, вы нас с кем-то перепутали.

Человек поднял ладонь в успокаивающем жесте.

— Давайте сразу договоримся не тратить время друг друга на глупые отрицания. Мы точно знаем, что носитель с скопированными данными из сетевого хранилища корпорации «Навис Индастриз» в настоящий момент находится у вас.

Я молчал, спокойно глядя на собеседника, не спеша подтверждать или опровергать его заявление. Эвелин наоборот чуть качнулась влево, занимая более удобную позицию и заодно давая полам белоснежного плаща немного откинуться назад, для быстрого доступа к бластеру на бедре.

Торговый представитель стрельнул глазками в сторону гибкой женской фигуры, в обтягивающем комбезе цвета снега, опытным взглядом моментально заприметив ее маневр.

Чую этот работник корпорации для незаконных сделок на Периферии, обладает не только знаниями в области торговых операции. В отличие от мертвого коллеги из Армакорп.

— Вижу, вы не желаете начинать первыми. Тогда позвольте мне рассказать, как мы на вас вышли, — сказал он и не дожидаясь ответа продолжил: — Наша компания давно уже внимательно следит за деятельностью наших основных конкурентов в сфере военных контрактов. И хотя мы с ними занимаем разные ниши на рынке, контроль все равно ведется. На всякий случай. Операция по проникновению в «Навис Индастриз» отделом информационного обеспечения корпорации «Армакорп» стала нам известна лишь на стадии завершения. Как-то вмешаться не представлялось возможным. Плюс начало большой активности Службы Безопасности Империи. Привлечение групп оперативного реагирования смутило руководство и всем приказали держаться на расстоянии.

Я мысленно хмыкнул. Во заливает. Да еще с такой честной-пречестной физиономией. Ну просто ангел.

— Но обстоятельства повернулись так, что в руки наших аналитиков совершенно случайно попали сведения, прямиком ведущие к нынешним владельцам похищенного инфо-чипа.

— Какие именно сведения? — не утерпев, задала вопрос Эвелин.

Уоррик сцепил руки в замок перед собой, наклонившись чуть вперед и вежливо ответил:

— Источник в структуре руководства Армакорп. Встреча с исполнителем на Миларе была известна нам почти в момент отдания приказа. Но к сожалению, я на нее опоздал. Вы уже улетели оттуда. Выяснить подробности произошедшего, как и название корабля, срочно вылетевшего с планеты в то время, не потребовало больших усилий. И я отправился за вами.

Недоверчиво скривившись, я недоуменно заметил:

— Что-то вы слишком откровенны. К чему бы это?

Представитель Техварпа негромко рассмеялся.

— Не хочу закончить, как те двое в отдаленном дворике и капитан корабля на котором они прилетели. Они успели ликвидировать нанятых шпионок, но видимо не смогли противостоять вам. Поначалу я удивился, так как знал в прошлом этих свободных художников, но потом узнал кто именно перешел им дорогу и вопросы отпали сами собой.

Сделав короткую паузу мужчина внушительно произнес:

— Маркус Крайд. Известный многим, как Изгарский Смерч. Признаюсь честно, я с удовольствием следил за вашей эпопеей на Хаггии. Налет на участок полисов, угоны флаеров, взрывы, перестрелки. Неуловимый и смертоносный. Самый юный и самый разыскиваемый преступник Федерации Сайкон. Одно время мне казалось, что все это постановка, созданная властями для каких-то своих целей. Но после рейда пиратов на Деелин, стало понятно, что вы настоящий человек. И все что вы совершили, вы сделали не по чьей-то указке, а только исходя из собственных интересов.

Никак не отреагировав на лесть, внимательно посмотрев ему в глаза, я негромко сказал:

— Не поверю, что вы испугались.

— Скажем так — я предпочитаю не лезть напролом, если дело можно решить куда более легкими способами.

— В каком смысле?

— В самом что ни на есть прямом. Я готов купить у вас похищенный чип. И заплатить за него столько, сколько хотели Армакорп.

— Сто миллионов? — спросил я, с явными нотками недоверия.

— Совершенно верно — сто миллионов кредитов. В любой удобной для вас форме. Хотя лучше всего по сети. На борту станции действует вполне надежный банковский сервис с межзвездной системой взаимодействия. Если вы их клиент, то мы сможем завершить сделку прямо здесь и прямо сейчас.

Поневоле у меня на долю секунды перехватило дыхание. Ну ничего себе денек начался. Такая куча бабла за какой-то кусок пластика. Вот это класс. И даже ничего не пришлось делать. Невероятная удача. Равене так и не удалось взломать шифр, а без него никакого толку от данных нет. Как и непонятно куда вообще их девать. С учетом имперских эсбешников и других заинтересованных лиц, быстрая продажа опасного груза будет полностью оправданным.

— Ваше предложение более чем щедро. И склонен согласится с ним.

Увидав мелькнувшее выражения удовлетворения на лице Уоррика, я внушительно добавил:

— При условии, что вы скажете, какая именно информация хранилась на чипе. В противном случае, сделка отменяется.


   Глава 8

Пустотная станция «Эвердил». Гостиничный комплекс «Небесная благодать».

— А с чего вы решили, что я это знаю? — спросил Уоррик, склонив голову набок.

Слегка прищурившись я ответил:

— Вы производите впечатление серьезного человека, наделенного большими полномочиями, — окинув оценивающим взглядом невыразительное лицо собеседника, я кинул догадку: — Судя по некоторым признакам и поведенною, можно предположить, что вы явно не рядовой торговый представитель корпорации. Думаю, кто-то важнее. Может их босс, ответственный за деятельность Техварпа на территории Периферии и Фронтира.

Мужчина негромко рассмеялся.

— Вы очень проницательный для такого молодого человека.

Я в ответ усмехнулся.

— На Хаггии — это жизненная необходимость. Причем в прямом смысле этого слова. Если доверишься не тому, то рискуешь не дожить до завтрашнего утра. Там очень быстро взрослеют, гра Уоррик. Так что не советую считать нас какими-то сосунками, кого можно легко обмануть. Я догадаюсь, если вы попытаетесь соврать про истинное значение похищенной информаций.

Сотрудник одной из могущественных корпораций в Содружестве, имеющей годовой доход, сравнимый с бюджетом развитой планеты-государства, задумался буквально на мгновение, снова заговорив уже полностью серьезным голосом:

— Новая разработка компании «Навис Индастриз» представляет собой модуль для межпространственных одиночных проколов на минимальное предметное расстояние без сопутствующего оборудования.

Озвученная формулировка заставила меня зависнуть на какое-то время. Слишком уже странной она показалась.

— Мини гипердвигетель? Вы говорите о мини гипердвигателе что ли? — спросил я, нахмурившись.

А потом мысленно выругался от души. Теперь понятно, почему поднялся такой переполох. За такого рода технологию будут драться до конца. И, конечно, искать ее похитителей, прилагая максимум возможных усилий, пока не будут достигнуты определенные результаты. Странно еще что поиски ведутся не так активно. Похоже не хотят привлекать слишком большое внимание к краже. Я бы полгалактики перевернул вверх дном и этого показалось бы мало.

— Совершенно верно. Но не об обычном драйве, который можно ставить на боты или другую подобную технику и потом путешествовать по космосу. Он одноразовый, прыжок может быть только один, после этого стержни выходят из строя. Собственно говоря, открытие заключается именно в них. В обычных гиперускорителях, отправляющих огромные корабли сквозь межзвездное пространство используются кольца Лендра, полностью замкнутого цикла. Они потребляют много энергии, требуют определенного разгона для перемещаемых предметов и прыжок не ограничивается жесткими рамками. Но самое главное — подобный тип двигателей может функционировать раз за разом, в режиме многократного использования.

— А та новая штуковина не может? Какой тогда от нее толк?

Уоррик посмотрел на меня как на неразумное дитя.

— Есть области применения, где не требуется повторное использование.

В моей голове молнией мелькнула догадка.

— Оружие. Из него выйдет превосходное оружие. Если оснастить ракеты таким гипердрайвом, то можно будет вести обстрел далеко за пределами оборонительных рубежей планеты или даже самой звездной системы.

— К сожалению, цена одного стержня изделия «35–27» очень высока. Их изготавливают с большой долей применения лакрана. Выступающим одновременно также и топливом для осуществления подпространственного прыжка. Из-за этого он и является одноразовым. Высокая стоимость не позволит вести массированный обстрел. Хотя в целом вы угадали верно.

— Взяли ракету чуть больше и взрывчатку на боеголовку помощнее и все дела. Или еще лучше, встроили кварковый заряд и влепили прямо в центр планеты. Разрушить полностью может и не получилось бы, но многочисленные катаклизмы планетарного масштаба обеспечены, — вошел я в раж.

Что поделать. Человеческая психология такова, что мы в первую очередь стремимся применить каждое новое изобретение в военной сфере. Придумали порох — и появились ружья и пушки. Изобрели атом — и на арене противостояния возникло ядерное оружие. Создали управляемую плазму — и вот уже корабельные мортиры с удовольствием плюются ими во врага, сея вокруг смерть и разрушение.

Трудно сказать, что это: инстинкт самосохранения или стремление к саморазрушению. Но однозначно уже совершенно ясно: люди по своей природе хищники, готовые рвать противников чем угодно, когда угодно и где угодно. Все так называемые ученые, заявляющие о происхождении человеческого рода от обезьян, могут засунуть свои теории в одно заднее место. Ни один примат не обладает настолько агрессивным стремлением подмять, изменить или если не выйдет, уничтожить любого вставшего на своем пути. В том числе и представителей своего собственного вида.

Так происходило на далеких отсталых планетах, так происходило и в развитых мирах Содружества. Эта наша суть, от которой никуда не деться.

— Ну, это несколько радикальное решение. Вряд ли кто захочет стирать с лица планеты целые города, но идея в общем-то неплоха, — заметил Уоррик. — В любом случае, методика оборонительных и наступательных приемов боя в пустоте претерпит значительные изменения. Эти ракеты смогут позволить себе немногие, но у кого они появятся, получат несомненное подавляющее преимущество.

На этой фразе я позволил себе мысленно усмехнуться. А производитель чудо-оружия заработает очень большие деньги. Уверен, в галактике обязательно найдутся желающие заплатить какие угодно бабки за эти хреновины.

Впрочем, вряд ли праздник продлится долго. Благодаря уже упомянутому инстинкту самосохранения и выживанию люди быстренько найдут способ противодействия торпедам с гипердвигателем. Какой-нибудь щит или генератор особых помех для препятствования выхода в близком локальном пространстве планет. На разработку бросят такие силы и средства, что мало не покажется. Империя и Федерация Сайкон так точно. Эти два гиганта, объединяющие сотни звездных систем в своем составе постараются нивелировать эффективность новой вундервафли к абсолютному нулю.

Но за время пока эффект неожиданности останется в силе, кое-кто сможет значительно расширить свои владения или же каким-то другим способом улучшить свое положение в политическом социуме освоенного космоса. Вполне возможно, что в галактике уже в скором времени разразится несколько конфликтов.

Разрабатывая подобное вооружение имперская военная корпорация создала все условия для развития ситуации по этому сценарию. Сами виноваты, сами пусть и разгребают эту кучу дерьма. А лично я намерен на этом срубить для себя и своих людей немного деньжат.

— Итак, гра Маркус, мы договорились?

— Сто миллионов кредитов? Прямо сейчас? На мой личный счет?

— Конечно. Без задержек и без вычета налогов, — представитель Техварпа чуть наклонился. — Если, вы передадите чип мне здесь и прямо сейчас.

— Хорошо, — легко согласился я, доставая левой рукой из нагрудного кармана небольшой кусочек пластика, содержащий в своих недрах целый массив зашифрованной информации.

— Ловите реквизиты для перевода денег.

— Извините, гра Маркус, но сначала я хотел бы проверить подлинность товара, — с показным смущением произнес Уоррик. — Нам известно о невозможности скопировать данные с носителя и подделку будет несложно определить.

Я кивнул. Разумная предосторожность. При сделке на большие деньги, клиент имел право сначала убедиться в том, что приобретает то что нужно, а не какой-нибудь ворох бесполезных текстовых файлов.

Чип перелетел через комнату, ловко пойманный рукой корпа. Не тратя времени, он достал из-за пазухи портативный комп-терминал и подключил носитель в слот-гнездо соединения. Еще пара манипуляции с интерактивным экраном и короткий отрезок ожидания.

— Вся в порядке? — с моей стороны последовал вопрос в ответ на мелькнувшее одобрение на лице покупателя.

— Да, в порядке. Начинаю процедуру перевода.

Глаза Уоррика расфокусировались, нейронная сеть владельца дала возможность хозяину выйти в инфосферу без лишних сложностей.

Спустя минуту у меня тренькнуло окошко с сообщением о пополнении счета ровно на сто миллионов кредитов.

Развернув меню детализированного просмотра, я убедился в точном количестве необходимых нулей после единицы.

Просто обалдеть! Реально сто лямов! Самых настоящих!

Не показывая своего ошеломленного состояния и небольшого шока от произошедшего, я невозмутимо сказал:

— Деньги дошли. Сделка завершена.

Главный торговец Техварпа в пространстве за пределами Содружества вежливо улыбнулся.

— Приятно иметь с вами дело, уважаемый гра Крайд.

— Взаимно, гра Уоррек.

Склонив голову в едва обозначенном поклоне, мужчина бросил короткий взгляд напоследок и быстро исчез в дверном проеме за закрывшейся дверью.

В комнате повисла тишина. Впрочем, продлившаяся недолго.

— Он что и впрямь заплатил сто миллионов? — обескураженно спросила Эвелин.

Еще раз посмотрев на приходную операцию в окне банковского сервиса, продолжавшего висеть перед глазами, я подтвердил:

— Да. Ровно сто миллионов. Ни больше, ни меньше.

— О бездна! Это невероятно!

— Согласен. Таких деньжищ мы еще никогда не видели. Зови сюда остальных из ангара, надо обсудить изменившиеся обстоятельства.

Глядя на замершую фигуру девушки с затуманенным взором, бывающим при работе с личной нейронной сетью, я вдруг подумал о запрете на копирование украденных данных.

Фактически это так и было. Напрямую скопировать или перенести с того чипа ничего невозможно. Хотя существовал один прием, под названием «зеркальное отражение» позволяющий переписать информацию через аппаратное проникновение. Процесс трудоемкий, долгий и не слишком надежный. Равена оценивала успех в пятьдесят на пятьдесят при условии сохранения целостности сформированного с нуля пакета в тридцать процентов.

Но самое главное скопированная таким образом информация еще больше переплетались в хаотичном беспорядке цифровых нагромождений. Как если взять зеркало, лист бумаги, а потом начать писать на нем вверх ногами, глядя при этом в отражение в перевернутом виде задом наперед. Буквы перестают походить друг на друга, слова превращаются в тарабарщину, не напоминая собой ни один известный язык мира.

Короче говоря, и так зашифрованные данные еще больше запутывались.

И вот тут в дело вступал один немаловажный момент: при наличии продвинутого искина, имеющего в своем распоряжении достаточных вычислительных мощностей и определенный промежуток времени, препятствие с невозможностью прочитать данные не казалось уже таким невыполненным. Тем более, при достаточных знаниях, что именно необходимо искать. В частности, технологию однократных перемещений через гиперпространство. Иначе говоря — микродвигатель гипердрайва.

Повторить трюк с зеркальным копированием еще раз уже не получится, потому что в противном случае на конце выйдет полная ерунда, с которой не справится ни одна криптографическая программа под управлением самого совершенного из искина.

Но нам хватит и одного раза.

Наладить производство собственными силами такой сверх высокотехнологичной продукции, конечно же, нереально. Тут необходимы оборудование стоимостью в миллиарды кредитов и доступ в тысячам вспомогательных товаров, выпускаемых другими компаниями.

А вот повторно продать инфу еще раз вполне может удаться. Полагаю, в галактике найдется множество лиц, заинтересованных в таком приобретении. В конце концов, будет неправильно, если подобная мощь окажется в одних руках. Следует расширить круг стран, имеющих это оружие.

Ха-ха. Выступим хранителем равновесия в галактике. И заодно заработаем на этом миллионы.

Заходившие в гостиную остальные члены экипажа выглядели встревоженными. Эвелин не потрудилась просветить их насчет темы внезапного сбора.

— Все в порядке. Даже отлично. Хорошие новости. Только что удалось продать чип сестер-кхайя. Представитель корпорации «Техварп» несколько минут назад сам заявился в отель и напросился на встречу. Где и предложил выкупить украденный носитель.

Я коротко пересказал итога переговоров, сразу же переслав на индивидуальные сетевые счета соратников по десять миллионов.

— Оставшуюся половину предлагаю использовать для более глубокой модернизации корабля и на общие расходы всех членов экипажа, — на этом месте последовала небольшая пауза, закончившаяся предложением: — Но если кто-то думает, что как раз наступило время уйти в собственное плавание, то ему дополнительно будет перечислено еще пять миллионов. Это будет справедливо.

Говоря это, мой взгляд в первую очередь был обращен на худенькую дэянскую ведьму, чья голова, испещренная черными татуировками, также присутствовала на общем собрании.

Она появилась у нас случайно и точно неизвестно что у нее произошло в прошлом и куда именно она стремилась в настоящем. На мой взгляд, получение внушительной суммы вполне могло вынудить ее продолжить путь дальше уже без нас.

Но принадлежащая к расе единственных в галактике псионов промолчала. Зато подала голос Равена, с ухмылкой заявив:

— Частное летающее поместье в Аснае с оплатой налогов и полным содержанием сроком на две сотни лет обойдется покупателю в триста с лишним миллиона кредитов по сегодняшнему курсу. На данный момент мой счет недостаточно полон, чтобы выходить на пенсию раньше времени.

Послышались приглушенные смешки и хмыканье — сетевая взломщица сумела удивить остальных своим желанием. Мои брови тоже слегка приподнялись от услышанной мечты бывшей гражданки условно четвертой категории Федерации Сайкон. Такое не каждому мультимиллионеру бизнесмену из Содружества по плечу, а она без затей замахнулась и похоже собиралась осуществить задуманное во что бы то ни стало.

Что сказать. Это заслуживало уважения.

— Ладно, значит все остаются. Действуем по моему плану.

— А что будем делать с инфо-слепком? Тоже продадим кому-нибудь? — снова первой продолжила разговор Равена.

— Не сейчас, чуть позже. Мы не можем структурировать перемешанные данные и тем более расшифровать их, но те, у кого для этого достаточно возможностей будут рады получить в руки «подарок» от «Навис Индастриз». Правда найти новых покупателей будет несколько сложнее, хотя и вполне реально.

Я замолк, а потом, вспомнив недавно возникшую идея сказал:

— Кстати, надо переслать одно сообщение в Службу Безопасности Империи используя цепь анонимайзеров для полной невозможности вычислить отправителя.

— О чем? — с интересом вскинулась Эвелин.

До этого момента платиновая блондинка в ослепительно белом плаще сидела неподвижно, явно копаясь в личном кабинете Юнион банка, все никак не веря в такую сумму на собственном счету.

— Что похищенные из научно-исследовательского центра корпорации «Навис Индастриз» данные в настоящий момент находятся в распоряжении корпорации «Техварп». А также с указанием и подробным разъяснением роли в прошедшем инциденте некой корпорации «Армакорп», осуществляющей шпионаж в пределах Империи невзирая на положения закона о конкурентной борьбе на внутренних рынках страны. Что-то мне подсказывает, некие личности, работающим в главной штаб-квартире СБ, с подлинным интересом воспримут наше послание.

Эвелин злорадно рассмеялась, к ней сразу же присоединилась Равена, а затем и Тиа. Крис тоже коротко хохотнул, представив картину, когда эсбешники будут читать наше сообщение.

— Какое коварство!

— Неожиданный ход!

— Маркус, ну ты даешь!

— Ха-ха, клянусь Великой пустотой, хотел бы я посмотреть на имперские рожи, в момент понимания, что весь бардак устроили их собственные корпорации. Спорю на десятку тысяч — у них там такое веселье начнется, что многие пожалеют о своей даже косвенной причастности.

Я довольно улыбнулся. Мне понравилось реакция на мою небольшую каверзу. Никто не стал охать и вздыхать, гадая о возможных последствиях или предлагая забиться в самую дальнюю дыру и сидеть там, боясь высунуть носа. Нет. Вместо этого команда показала отличный настрой. И дело тут даже в не огромной сумме, внезапно свалившейся им на головы, тем самым вскружив головы и дав чувство эйфории и ложной безопасности. Просто они, как и я, были настоящими детьми своей жестокой и опасной родины — Хаггии. Прятаться и скрываться, ведя себя как жертва — не для нас. Мы готовы дать отпор в любой момент кому угодно и несмотря ни на что.

— Ладно, посмеялись и хватит. Теперь Крис и Тиа отправляются в ангар. Я с Эвелин присоединюсь к ним позже, — сказал я, затем повернулся к Крису: — Внеси все необходимые изменения и отправь запрос в администрацию для доступа к полным спискам их товаров на продажу. Отметь что необходимо, включая оборудование для замены старья. Но пока ничего не покупай. Обсудим все вместе чуть позже. Сначала я хочу взглянуть сам.

— Полный апргрейд?

— Абсолютно. Заменим все, что только можно, включая внутренний интерьер и кухонную посуду. Не говоря уже о наборах продуктов и комфортабельных кроватях.

— Я займусь файлом в Империю, — сообщила Равена. — Ни один спец не сможет проследить начальную точку отправления.

— Да, отлично. Но и это еще не все. Позже, тебе надо будет покопаться в инфосфере Галанета и найти кое-какую информацию. У меня тут возникла одна идея, требующая помощи хорошего хакера.

Молча кивнув, девушка развернулась в сторону удобного кресла, доставая из-за плоского рюкзака на спине мобильный комп-терминал с консолью.

Кивнув Эвелин, я вышел из номера вслед за Крисом и Тиа. Пристроившись рядом, Эвелин в коридоре недоуменно заметила:

— Но зачем нам идти разбираться с тем должником? Сейчас у нас столько денег, что необходимость в работе отпала. Может и временно, но все же.

— Чепуха, — пренебрежительно сказал я. — Недавний опыт показал у средств есть способность исчезать быстрее, чем ты находишь им применение. Лишний миллион нам никогда не помешает. Почивать на лаврах, предаваясь безделью, при наличии возможности срубить еще бабла, моментально превратит нас в апатичные растения. Безвольные и ни на что ни годные. Хочешь стать похожим на равнодушную скотину, жрущую и срущую по расписанию, и боящуюся сделать лишний шаг влево или вправо от привычной жизни? Я — нет. Лучше пусть меня пристрелят, чем начинать такое существование.

— Ладно, может ты и прав. Один миллион и впрямь на улице просто так не валяется, — сказала Эвелин, решительно зашагав вперед.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Район доков. Коммерческий склад «3-8Б»

Услуги по аренде складских помещений не являлись для Вуйцека основной строкой дохода. По-настоящему, зарегистрированная в станционной администрации фирма вообще никогда не приносила ни кредита прибыли. Если бы кто-нибудь провел бухгалтерский аудит, то был бы поражен насколько небрежно или скорее отвратительное велся бизнес.

Но самого хозяина помещения площадью в несколько сотен квадратных метров это нисколько не волновало. Он получал деньги из совсем других источников. А пока налоговые взносы платились регулярно и без задержек, никого не интересовало чем именно он тут занимался. Угрозы целостности конструкции с системами жизнеобеспечения не нес и ладно.

Хотя кое-что делать для прикрытия основной деятельности все же приходилось. Например, открытые двери и организация нечто вроде небольшого рабочего местечка, где владелец просиживал днями, изображая из себя добропорядочного предпринимателя.

Но на самом деле, большинство обитателей знало, что все это обман и не совались на его территорию. А редкие прохожие, оказавшиеся на станции совсем недавно, заходя с порога могли полюбоваться на прейскурант оказываемых услуг, моментально выходя обратно, обескураженные невероятно высоким ценам на складе, с кучей всякого барахла и мусора, выглядевшем полной помойкой.

Деньги же Вуйцек зарабатывал одним простым, но при этом чрезвычайно выгодным делом: покупкой и дальнейшим сбытом синтетических боевых стимуляторов под названием «Агрессия-30». Очень сильным и очень опасным препаратом, влияющим на человеческий организм самым пагубным образом.

Те, кто вдруг вздумал начать принимать его, быстро становились зависимыми от ядовито зеленых таблеток. Не имея в дальнейшем возможности как-то бросить и отказаться от ежедневных доз без того чтобы не начать сначала дергаться в припадке, а потом и вовсе впасть в болевой шок с последующей безвозвратной комой.

Действительно, употребляя это вещество человек становился сильнее и быстрее обычных людей, но за это взималась страшная плата в виде преждевременного старения и деградацией мозга вместе с нервной системой, ведущими к полному исчезновение таких чувств, как боль, страх или жалость, вместо них разгоняя на небывалую высоту ярость, ненависть и злость.

Примерно через год или два приема наступала смерть. Или же, в редких случаях, организм мутировал, приспосабливаясь к негативному воздействию. Подобные мутанты и создали банду, сумев подмять под себя сразу несколько сегментов станции, принимая новых рекрутов из отбросов доковых зон.

Наркотик поступал на «Эвердил» по нескольким каналам, находя в аграх благодарных клиентов, готовых платить за любую порцию жизненно-необходимого вещества.

И, одним из мест, откуда шли свежие поставки химического товара был склад под номером «3-8Б».

Звук створок, впускающих внутрь новых посетителей Вуйцек встретил с недовольством. До следующей партии оставалась еще целая неделя, а значит пришли не обычные клиенты, а случайные туристы, увидавшие замызганную табличку рядом со входом на палубном коридоре.

Бросив взгляд из-за невысокой конторки, он заранее скривил лицо в презрительной гримасе, готовый увидеть типов в стандартных серых комбезах космолетчиков.

И почти сразу же, хозяин склада в удивлении приоткрыл рот, стоило ему рассмотреть кто к нему пожаловал на этот раз.

Женщина в белых одеждах под цвет короткостриженых волос была настолько прекрасна, что перехватывало дыхание. Он никогда еще в своей жизни не видел такую красотку в живую. Изящная фигура с грациозными изгибами и длинными ногами походила на какою-нибудь модель модных журналов из центральных миров. И вероятность появления ее на затерянной в далеком пространстве станции стремилась к абсолютному нулю.

Второй шагнувший внутрь склада уже не вызывал таких положительных эмоции. Скорее наоборот. Рослый парень крепкого сложения в длиннополом черном плаще шагал походкой абсолютно уверенного в себе человека. И что самое вызывающее, на взгляд хозяина склада, — он нисколько не обращал внимания на находившееся рядом прекрасное создание. Как будто это само разумеешься и не заслуживающее внимание. Такое поведение коробило. Но судя по лицу девушки было вполне нормальным.

Вуйцек мысленно тяжело вздохнул. Если бы с ним жила такая богиня, то он бы ни на секунду не отводил от ее потрясающего тела восхищенного взгляда. Мгновенно выполнял бы все желания, стремясь угодить и услужить, как только можно.

Но чем ближе приближалась к нему необычная парочка, тем больше он начинал хмуриться. Выражение лица платиновой блондинки с повадками бойца и бластером на правом бедре никак не соответствовали образу куколок из цивилизованных миров. В этом девушка скорее походила на члена абордажной команды одного из пиратских рейдеров, иногда захаживающих на станцию.

И парень производил впечатление опасного типа. Неясное чувство тревоги возникало каждый раз, стоило взгляду зацепиться за рослую фигуру.

Свою карьеру главный поставщик агров начинал с мелких ограблений в слабоосвещенных переходах припортовых доковых зон. И одним из самых главных качеств при этом являлось умение отличить с кем можно связываться, а кого лучше пропустить мимо, молясь всем забытым богам, чтобы тебя не заметили в узкой нише технических коммуникации. Ведь при ошибке жертва не просто давала отпор, а натуральным образом убивала нападавшего. Жители Периферии не отличались милосердием и предпочитали решать проблему прямо на месте.

Воспоминание о старых временах всколыхнулись в памяти Вуйцека. Он сразу же подумал, что вот этого здоровяка он бы не только пропустил мимо, но и постарался никогда тому не попадаться на глаза. Слишком уж он выглядел опасным.

— Чем могу служить?

— Добрый день, — сказал незнакомец, подойдя вплотную к конторке.

Красотка остановилась, не дойдя пару шагов, равнодушно скользнув по невзрачному человеку за столом. Хозяин склад оскорбленно поджал губы на такое пренебрежение собой.

— Меня зовут Маркус Крайд, я здесь от имени грэсы Триш, владелицы бара «Кружка бродяги», — сходу начал вести разговор крепыш. — Несколько лет назад, вы одолжили у ее отца крупную сумму. И до сих пор не возвращаете их обратно. Мы пришли взыскать долг.

Услышав зачем парочка сюда заявилась, Вуйцек уже не скрываясь злобно ощерился. Стоило понять, что ничего хорошего от посетителей не будет, как только увидал их навороченные техно-комбезы и крутые импульсники. Стоимость в не один десяток тысяч кредитов. Как минимум. Не по карману для местного сброда.

Наемники, а может кто похуже. В последнее время на станцию прилетало большое количество разных темных личностей из ближних и дальних звездных систем.

Он и впрямь занимал деньги у того старика. В общем-то на них и приобрел эти помещения. Но после смерти последнего и налаживания связей с аграми, отдавать кровно заработанные какой-то пигалице было бы не разумным. Что она могла ему сделать? А благодаря дружбе с одной из крупнейших банд на Эвердил можно не боятся и кого-то еще.

Похоже эти двое недавно прилетели, не въехав до конца на кого поднимают руки.

— Слушай, утырок перекачанный, забирай свою шалаву и вали отсюда подобру-поздорову. И скажи спасибо, что я еще не потребовал оставить девку себе в качестве компенсации за беспокойство, понял меня?

От парня и впрямь исходила неясная угроза, но Вуйцек плевал на это. У него в запасе оставался сюрприз, позволяющий вести себя настолько вызывающее.

Человек, представившийся Маркусом Крайдом чуть повернулся в сторону спутницы и произнес непонятную фразу:

— Я же говорил, что не все сидят в локальной сети, смотря все подряд. Видишь, я представился, а этот борзеет прямо на глазах. А ты: «наложит в штаны, наложит в штаны, как только узнает с кем имеет дело». Проспорила.

— Ну и бездна с тобой. Я никогда и не возражала побыть связанной. Только Равена может заартачиться. А скорее всего потребовать, чтобы ты побывал в похожем положении.

Парень усмехнулся и заявил:

— Так будет тоже интересно.

Окончательно взбешенный от того, что наглые посетители разговаривали так, как будто находились одни и не обращали никакого внимание на хозяина склада за конторкой, Вуйцек закричал во всю силу:

— Боби! Тибоди! Сюда! Выкиньте этих двух ублюдков отсюда! Но перед этим переломайте им все конечности!

Из-за дальних стеллажей почти в ту же секунду появились две массивные туши. Охранники из агров, приставленные сюда на всякий случай вмешались в ход переговоров о старом долге.

Одетые в кожаные безрукавки, с механическими протезами вместо рук и подключенными емкостями с жидким аналогом «Агрессии-30», на неподготовленных людей они производили страшное впечатление, внушая ужас одним лишь своим внешним видом.

Но парочка в черном и белом плащах явно не входили в число личностей, падающих в обморок или бегущих куда глаза глядят, стоить им увидеть что-то нехорошее.

Коротко переглянувшись, они не сговариваясь разошлись в разные стороны, создавая поле для маневра.

Миг — и вдруг девушка подпрыгнула высоко, сделав кувырок назад и фактически взлетев на одну из металлических стоек, в большом количестве находившихся в комнате.

Вуйцек пораженно мигнул, беспомощно открыв рот от удивления. Раньше он видел что-то подобное лишь на экранах голобоевиков.

Усмехнувшись парень в отличие от подруги не стал уходить в сторону и ринулся прямо на агров.

Рывок вперед, и сразу же жесткий удар ногой прямо в грудь Тибоди. Потом перемещение вправо и еще один уже по Боби, в его колено левой ноги.

— Аааа!!!

Кости, не выдержав слишком сильного давления хрустнули мягкой пластмассой, выйдя наружу рванными обломками. И один из охранников безвольно упал на пол, воя от сильно боли. Но уже спустя секунду попытался снова подняться. Встроенный авто-инъектор вогнал в его организм сразу утроенную дозу стимулятора.

Резко сместившись вбок, уходя подальше от поверженного противника, пытающегося даже с земли достать до врага, черный плащ провел серию атак вгоняя Тибоди в один из стеллажей.

Послышался шум и агр нелепо взмахнув руками рухнул на кучу железа.

Снова развернувшись к искалеченному ранее бандиту, парень двинулся вперед, стараясь не попадаться под стальные руки киборга под синтетическими препаратами. Но тот, несмотря на действие наркотика все равно проигрывал сопернику в скорости. Похоже замена живой ткани повлияла на уровень рефлексов слишком сильно.

Удар еще удар. Потом снова возвращение к уже поднявшемуся второму охраннику и безжалостные добивающие атаки.

Глядя на жестокое избиение, казавшихся до последнего момента несокрушимых Боби и Тибоди, хозяин склада достал из-за прилавка огромный плазменный дробовик, запрещенный для ношения на борту станции из-за слишком высокой мощности зарядов и открыл огонь. Точнее попытался это сделать.

Почти в то же мгновение вдруг в груди растеклась сильная боль. Опустив глаза вниз, он увидал сразу три обожженные раны.

Девушка, всю драку так и простоявшая наверху, не забыла о человеке за конторкой, держа в поле зрения каждый его жест и мгновенно среагировав на возникшую опасность.

Привалившись к стене, Вуйцек тяжело дышал чувствуя, как стремительно выходит из него жизнь. Он отлично понимал, что ему осталось буквально несколько секунд.

Вскинув взгляд на мягкий звук шагов, торговец запрещенными боевыми стимами увидел над собой стоящего парня.

— Зря ты дернулся, мужик. Убивать тебя не входило в планы. Если бы сидел смирно и пошел на мировую, то мог бы протянуть еще несколько лет. А так, извини. Ничего личного, только бизнес.

Рука в черной перчатке поднялась, вместе с мощным ручным бластером. И последним, что увидел перед смертью хозяин поддельного склада был энергетический заряд яркого синего цвета, влетевший прямо ему в голову.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Доковые зоны. Склад «3-8Б».

— Зачем ты не воспользовался режимом сверхскорости? Активировал силовой клинок, одно-два движения и все. Эти уродцы не причинили бы никакого беспокойства. А вместо этого, ты начал изображать из себя бойца на арене. К чему такой риск? — недовольно выдала Эвелин, спрыгивая с двухметрового стеллажа, на который забралась в самом начале схватки.

— Если все время пользоваться преимуществом в реакции, шинкуя врагов пока они стоят беззащитными манекенами на месте, то можно превратиться в простого мясника. Они ведь тоже рубят животных, не имеющих возможности как-либо защитить себя. А я не хочу становится мясником, — ответил я, убирая Верт обратно в держатель на бедре.

Должника к великому сожалению пришлось добить. Нанесенные раны оказались слишком серьезные даже для медкапсул самого последнего поколения. Эвелин всадила заряды очень кучно, задев важнейшие органы и в буквальном смысле выжигая их высокоэнергетическими импульсами своего оружия.

Не имея возможности носить на станции привычный дробовик бывшая свободная трофейщица с лихвой компенсировала это, увеличив мощность одноручного бластера в несколько раз.

— Как будто без этого у тех мутантов существовали шансы против тебя, — проворчала девушка.

— Тем более, — продолжил мысль я, не обращая внимание на замечание Эвелин, — ни одна тренировка до полного изнеможения и не один спарринг в полный контакт никогда не сможет заменить настоящего боя. И полагаться в этом отношении постоянно на режимы наносети тоже не стоит. Кто знает, когда они закончат свое действие и я останусь с врагами без поддержки.

Поверхностный осмотр тел двух странных мутантов с механическими протезами вместо рук и приспособлениями для автоматического подавания в организм синтетического наркотика показал полнейшее отсутствие у них оружия и в целом чего-то полезного. Горы мяса с перемешанные металлом. Ну и отвратительные создания. Глядя на них, блевать тянет. Кто мог так изуродовать живых людей непонятно. Но им явно надо обратиться к психиатрам.

— Маркус, что будем делать? Уходим?

— Пока нет. Осмотрись вокруг, может что полезное найдем. Если вспомнить, то мы сюда приходили за деньгами, просто так нельзя свалить.

— Сильно сомневаюсь, что тут можно найти три миллиона. И на пару тысяч не будет. Куча бесполезного хлама.

Девушка с разворота ударила ногой по ближайшей полочной стойке, где в полном беспорядке валялись различные железяки.

Высокая металлическая конструкция накренилась, замерла на секунду, как бы раздумывая падать или не падать, а потом с грохотом рухнула на соседку, вынудив ту также завалиться назад. Эффект домино сработал на сто десять процентов, продлившись до самой конечной точки. Последняя секция ударила по стене пробив в ней внушительную дыру.

— Фига себе, — сказал удивленно я.

Окинув взглядом комнату, я торопливо вызвал поисковое меню локальной сети станции. Несколько кликов, два запроса и перед моими глазами повисла подробная схема отрезка зоны, где мы сейчас находились.

— Вот это да! Неожиданно!

— Что там?

— Если верить карте станции, то этот так называемый склад должен быть намного большим по площади. И причем весьма.

Пройдя к проделанному отверстию, стало понятно, что стену делали из обычного прессованного пластика. Даже без добавок металлических компонентов, для большей прочности. Буквально — ногой прошибить можно.

— Темно. Ничего не видать, — сказала Эвелин, встала рядом и тоже заглянула в дыру.

— Но воздух есть. Уже хорошо.

Достав из внутреннего кармана оптический визор «Бразкар-100», я активировал функцию ночного зрения. Голографические проекции развернулись невесомыми линзами, окрашивая мир в четкие цвета черно-белого окраса.

Проход расширился от пары ударов, став отдаленно похожим на дверной проем. Кивнув Эвелин с приказом остаться, я полез внутрь, на ходу снова вынимая бластер из фиксатора на бедре.

Темный провал привел в огромное помещение, но также заполненное разным хламом под толстым слоем пыли. Сюда давно уже не заходили с уборкой ни живые ни кибернетические уборщики.

Высота потолка на глазок достигала метров двадцати, не меньше. Что говорило о совсем ином предназначении склада в прошлом. Зачем конструировать такую комнату, не деля ее на несколько секции? При строительстве пустотных объектов такой подход являлся не просто расточительным, а самой натуральной глупостью. Значит, раньше тут располагалось что-то совсем иное. К сожалению, на карте из сети не указывались подписи, а лишь цифровые обозначения. Наверное, где-то хранились подробные записи с пояснениями, но начинать поиски прямо сейчас не было времени.

Дойдя до противоположного конца, дальнейший путь преградила новая стена. Еще раз сверившись со схемой, я осторожно приложил ухо к мягкой поверхности, сделанного тоже из обычного пластика.

Ничего не слышно и не чувствовалось холода вакуума. Впрочем, вряд ли такая преграда смогла бы долго противостоять разрушительному действию пустоты. Скорее всего там тоже имелся кислород.

Еще один удар, с легкостью пробивший новую дыру, тоже моментально расширенную до приемлемых для прохода размеров.

За ней нашелся освещенный коридор с работающими лампами под низким потолком.

Что за черт? Тут прямо лабиринт какой-то.

Свернув налево, я пошел вперед, продолжая держать оружие наготове.

Но оно не понадобилось. Дорога привела в еще одну комнату, разделенную на две части без дверей с самым настоящим шлюзовым выходом наружу.

Интересный поворот. Заглянув в небольшое окошко из толстого стекла, я убедился, что там и впрямь виднелось полотно звездного неба и видневшийся кусочек корпуса станции.

Попинав несколько контейнеров и взглянув на содержимое четырех штук, я в конце концов вернулся в комнату с Эвелин.

— Ну что там? — спросила она с нетерпением.

— Кажется этот дохлый индивид, — я кивнул в направлении конторки за которой продолжало лежать тело мертвого хозяина склада, — занимался продажей боевого коктейля «Агрессия-30». Там несколько ящиков с остатками доз. В твердом и жидком виде. Не слишком много, но явно не для личного пользования.

— Может тем двум пугалам, что ты успокоил?

— Сомневаюсь. Даже для таких амбалов того запаса хватит на несколько лет. Думаю в этом и состоит связь между Войцеком и аграми. Он поставлял им наркотики. Используя склад, в качестве перевалочного пункта и прикрытия. Довольно умно.

— Не слишком помогли ему мозги, — брезгливо скривилась девушка-хагг. — Так что будем делать дальше? Продадим химию и поделим деньги между собой и Триш?

Я неопределенно покачал головой. Потом обвел рукой вокруг.

— Не знаю. Посмотрим. Но зато я понял, что все это такое.

— В смысле, что это такое? Помойная яма, худшая из всех каких только приходилось видеть, — с сарказмом заявила Эвелин.

Я усмехнулся. Как быстро бывшая свободная трофейщица привыкла к роскоши, комфорту и чистоте. А ведь еще несколько месяцев назад, похожая обстановка не вызвала бы в ней столько неприятия.

Поняв ход моих мыслей, Эвелин смутилась.

— Да ладно. Ты и сам видишь, что кроме бесполезного мусора здесь ничего нет. В Отстойнике хоть существовал шанс найти полезный хабар. А тут?

По моим губам пробежала легкая улыбка.

— Закрой глаза, представь это место без дополнительных перегородок и лишних деталей. Обведи взглядом получившееся помещение. Ничего не напоминает?

— Просто огромный зал, ничего особенного.

Внезапно девушка осеклась.

— Да это же ангар. Почти в точь похожий на тот, где сейчас стоит Архонт. Но размерами поменьше.

— Верно. Это ангар. Несущие стены до сих пор хранят следы гравиманипуляторов, подвижных перекладин и с десяток пневмоприводов для открытия входных створок. Через иллюминатор шлюза отлично видны причальные захваты с балкой пирса. Корабли могли стыковаться, как внутри, так и снаружи. Наверное, именно так доставляли на борт станции незаконный стимулятор.

Напарница пожала плечами, немного поправив свой белый плащ.

— Ну и что? Раньше здесь был ангар. Нам-то какое-то до этого дело? Может уже прихватим те контейнеры и пойдем отсюда?

Я еще раз покачал головой.

— Нет. Ты не поняла. Мы не только не уйдем отсюда. Скорее наоборот. Хочу забрать это место себе. Раз уж старый хозяин скоропостижно покинул наш мир. Мы снесем все ненужные стены, выбросив хлам вместе со всем металлолом в виде полок и стеллажей, приведя ангар в первоначальное состояние. Если вырезать новый шлюзовой переход, расширив старый в два-три раза, то Архонт как раз сможет стыковаться кормой напрямую.

Оглянувшись вокруг, Эвелин с недоумением произнесла:

— Все равно не понимаю зачем тебе другой ангар. Наш корабль сюда попросту не влезет. Ремонт делать лучше в уже оборудованном, чем самим тратить деньги наводя здесь порядок.

Тут она резко замолкла, развернулся ко мне и проницательно заметила:

— Если только это как-то не связано с заданием Равены по поиску некой информации в Галанете. Это так?

— Да, — сказал я, улыбаясь, догадливость напарницы радовала. — Только тут будет не ангар, склад. Для хранения груза. У меня появилась одна идея и это место отлично подойдет для одного из этапов плана.

Собираясь продолжить, я вдруг ощутил некое возмущение и быстро взглянул на дверь.

Через распахнутые настежь двойные створки в помещение стремительно вваливались разномастно одетые люди. Картинка чем-то напоминала недавний момент с появлением в баре членов экипажа каботажник. Настолько новых гостей оказалось много. Только вот вместо рядовых матросов сюда заявились агры. И судя по злобным лицам, они жаждали явно не обычного мордобоя или простого разговора.


   Глава 9

Пустотная станция «Эвердил». Ремонтный ангар.

— «Навигационная система „Авиро-77“, класс „Б“. Точность ориентирования при финишировании гиперперехода в пространстве составляет 0.9 единиц погрешности согласно положению Единого галактического реестра. В наличии все необходимые приложения для коннекта с другими сторонними подсистемами общего профиля назначения. Уровень износа — 11 процентов».

— «Сенсорный комплекс наведения „ZER-MT-90“, класс „Б“. Предназначен для осуществления прицеливания бортовых орудия по статичным и движущимся объектам в пределах зоны действий плазменных зарядов на сверхдальних расстояниях. Функция захвата, сопровождения и удержания целей дает возможность вести огонь в автоматическом режиме. Уровень износа — 17 процентов».

— «Корабельный сканер „Ябеда“, класс „Б“, тип „Д-9“. Благодаря более плотному лучу излучения обнаружение приближающихся объектов происходит намного быстрее стандартных показателей. Радиус действия — полный охват в 360 градусов. Имеет необходимые программы-приложения для совместной работы в единой связке с другим оборудованием. В частности, с прицельными, навигационными и другими подобными системами. Уровень износа — 12 процентов».

— «Тактический анализатор „Наблюдатель-2“, класс „Б“. Осуществляет координацию в период боевого столкновения, помогая просчитывать дальнейшие варианты хода боя. Уровень износа — 45 процентов».

— «Вспомогательная система охлаждения бортовых плазменных пушек „Хладный-300“. Серия — „Кристалл“. Обеспечение поддержание низкого температурного состояния для полноценной работы боевых устройств в условиях частого применения. Позволяет вести огонь без снижения темпа стрельбы. Включает дополнительное кристаллическое покрытие металлокожухов стволов для еще большей эффективности работы. Уровень износа — 22 процента».

— «Резервная система жизнеобеспечения „Genesis“, класс „А“. Обеспечивает в пределах определенного закрытого пространства все необходимые условия для поддержания человеческой жизни. Улучшенные фильтры многократно увеличивают срок действия замкнутого цикла существования. Примечание: для полноценного функционирования необходим запас воды и постоянный доступ к источнику питания. Уровень износа — 0 процентов».

Пробежав глазами по нулевому параметру износа устройства, я уже который раз покачал в удивлении головой. Любой механизм, сразу после установки включает счетчик времени активного использования. Только вышедшие с завода устройства не имеют его. Интересно, где люди управляющего станцией умудрились свистнуть абсолютно новую систему жизнеобеспечения, да еще и класса «А». Купили у пиратов? А те перед этим грабанули какой-нибудь корабль Содружества? Видимо так. А иначе по-другому объяснить появление этой аппаратуры здесь, на задворках вселенной никак нельзя. Разве что опять делишки корпорации. Но тоже не очень-то вериться. Слушком уж не выгодно возить настолько продвинутое оборудование сюда. В центральных мирах на него не составит труда найти выгодных покупателей. Или здесь тоже есть необходимый спрос? Кто его знает. Периферия совсем не похожа на дыру, что я ожидал увидеть, направляясь сюда. По сравнению с описаниями из Галанета тут еще вполне ничего. Всякие страшилки не слишком подходят этому месту. Не так продвинуто, как Содружество? Да. Но и не дикарские отсталые колонии, населенная людоедами и пиратами, как фантазируют недалекие личности из сети. Реальность вышла немного лучше.

— «Малая силовая установка „Булла-микро“. Класс „Б“. Предназначена для выработки энергии для запасных подсистем. Легкая установка, минимальное обслуживание, работа в автоматическом режиме. Не нужен присмотр. Уровень износа — 25 %».

— «Вспомогательная импульсная батарея ближней обороны „Малыш-РА“, 9 штук по всему корпусу корабля. Класс „Б“. Предельная выходная мощность — 3.0 единицы. Спаренные стволы. Имеет функцию заградительного огня для уничтожения подлетающих ракетных боеголовок. Уровень износа — 15 процентов.»

— «Ловушка-имитатор „Ревун-КН“. 20 штук. Состоит из управляемого снаряда и встроенного передатчика, испускающим постоянный сигнал с поддельной сигнатурой для отвлечения вражеских ракет от основной цели атаки.»

— «Генератор частотных помех „Купол-Б“. Класс „Б“. Устройство для противодействия наведения боевой части ракеты на главный корпус корабля. Работает в режиме произвольной пульсации в диапазоне широкого спектра».

— «Система связи „Астра-ДИ“. Класс „Б“. Обеспечивает гиперпространственную связь на межзвездные расстояния. Действие ограничено мощностью принимающей стороной, выходным сигналом и доступной сетью ретрансляторов. В комплектацию входит роутер подключения к планетарным хабам для выхода в Галанет. Уровень износа — 21 процент».

— «Маршевые двигатели „Линдра“ от корпорации „Навис Индастриз“, военная модель. 4 штуки. Кормовое расположение. Имеет функцию экстренного разгона „Турбо-плюс“. Высокая степень устойчивости к непрерывной работе даже в условиях значительных повреждений. Позволяют кораблю продолжать маневрирование в ходе сильного боевого столкновения. Уровень износа — 34 процента».

— «Ракеты малой дальности „Игла-М“. Один кассетный блок вмещает 24 изделия в положении полной готовности. Два типа: самонаведение и по указаниям телеметрии с корабельного сканера по зашифрованному каналу данных. Сила детонации сопоставима с 4.0 коэффициента мощности заряда».

— «Ракеты средней дальности „Бур-22“. Контейнер содержит 12 ракет. Типы наведения: автоматическое, полуавтоматическое — данные с бортовых сканеров и ручное, через дистанционную систему управления по наведенному лучу. Сила подрыва: 6.0 коэффициента мощности заряда. Имеется возможность оснащения вместо стандартной боеголовки зондом доразведки для кратного увеличения зоны охвата сенсорного сканирования».

— «Мини лазерные турели „Часовой“. Мощность — 1.0. Установка в скрытые ниши на потолке и стенах под слоем внутренней обшивки. Входят в общую систему внутренней безопасности корабля».

— «Комплекты гермостворок с керратитовым покрытием для бронированной защиты переходов и шлюзовых отсеков. Показатель коэффициента единовременного пробития — 5.0 единиц».

— «Пакет программ „Одинокий воин“. Дает возможность объединить установленное на борту оборудование в единую боевую сеть под управлением корабельного искина».

Тут я прервал чтение с сожалением подумав о том, что в загашнике у Кроули так и не нашелся хоть какой стоящий искусственный интеллект. Настолько продвинутого товара у него на складах не нашлось. Поэтом пришлось оставить старый Архонт, немного разогнав его вычислительные мощности добавлением лишних процессорных ячеек. Это не повышало общий уровень, но хотя бы давало возможность работать пошустрее обычного. Что тоже в целом неплохо. Раз уж не получилось сделать полную замену. Как ни посмотри, а Периферия не то место, где суперпродвинутые искины можно найти в любой подходящей лавке.

Впрочем, в Содружестве их тоже нельзя купить в обычном магазине, а только при заказе в специализированных фирмах.

Но на нашу ситуацию в целом данный факт принципиально никак не влиял. Другого искина найти где-то еще пока невозможно.

А вот с внутренним убранством повезло намного больше. Особая лаково-красочное покрытие внутренней обшивки темно-серым и замена тусклых осветительных полос здорово преобразили обстановку на корабле. Ко всему прочему, в коридорах на выступах вертикального положения установили багрово-красные линии неоновой подсветки. И хотя смотрелись они несколько угрожающее и придавали агрессивный настрой, но всем членам экипажа новое оформление пришлось по душе. Как, впрочем, и мне. Мы все-таки не класс благородных девиц на выпускной прогулке. Рюшечки и цветочки нам без надобности. А любой попавший на борт, сразу же почувствует, что имеет дело с серьезными людьми, настроенными на деловой лад.

Кухня-камбуз получила новый набор посуды, столовых приборов, шкафов, холодильную камеру и комплект бытовой техники для быстрого приготовления пищи.

Зал совещаний, он же кают-компания и столовая в одном лице сменил интерьер с полной заменой мебели. А одна из стен должна будет украситься двумя экранами: стандартным двухмерным и объемным голографическим.

Все каюты также изменились из-за новых кроватей, столов, кресел и другой похожих предметов, необходимых в местах постоянного проживания любого человека. Больше никаких истертых матрасов и упаковочных материалов, слепленных в формы, отдаленно напоминающие сидения.

Иными словами, Архонту заказали все что только можно, выложив за это весьма внушительную сумму.

Глянув в конец списка, где красовалась строка с итоговым расчетом, я поневоле скривил губы в недовольстве. Сколько же бабла ушло на модернизацию. Просто диву даешься. В суммарном исчислении выходило чуть больше двадцати двух миллионов кредитов. Просто нереальная цифра. С учетом того, что на территории центральных миров, новый эсминец класса «Б» обошелся бы в сто, в сто тридцать миллионов, в зависимости от комплектации корабля.

Хотя, чего я хотел? Удаленность от места производства техники повышает ее конечную стоимость. Цена оборудование, которое сейчас начнут монтировать на мой корабль где-нибудь поблизости от Содружества намного ниже, чем на «Эвердил». Что поделать, таковы законы рынка. Покупка с завода напрямую вообще бы снизила итоговые расходы раз в пять, по меньшей мере. Но в наших обстоятельствах, о подобном можно только мечтать.

Также значительно повысилась оплата производимых работ. Инженер Айзек подвел смету с привлечением дополнительных ресурсов в виде техников и ремонтных сервов, увеличивая свои услуги почти до полутора миллиона. И это, по его словам, выходило еще дешево. Так как заявленная модернизация по своей сути являлась ничего иным, как конструированием совершенно нового корабля.

И вправду, если смотреть на трехмерную модель Архонта сейчас, после внесенных правок, то крутящаяся в воздухе проекция больше подходила легкому крейсеру, чем военному транспортнику. Изящный стремительный силуэт с отчетливо видными оружейными пилонами никак не мог принадлежать гражданскому сухогрузу. И характеристики соответствовали атакующему кораблю, с очень большим грузовым объемом и не такой мощной защитой, как у линейных судов, но все же именно настоящему боевому межсистемнику.

Короче говоря, на выходе получалась вполне себе так симпатичная машинка для путешествий в опасных местах вроде Фронтира или Периферии.

— Закончили комплектацию? — спросила Эвелин, остановившись рядом с сияющим на полу голокубом. — Не забыл про встречу в новой «собственности»?

Последнее слово сереброволосая валькирия произнесла с нескрываемым сарказмом. Неожиданное приобретение пришлось ей не по вкусу.

Закрыв окно с листом заказанных товаров на экране наносети, я покосился на девушку, мгновенно припомнив вчерашние события.

Толпа агров в тридцать рыл шустро заполонила помещение склада с конторкой в дальнем конце. Бывший хозяин успел послать сигнал тревоги своим клиентам, небезосновательно рассчитывая на помощь с их стороны.

Атмосфера и так не остывшая после предыдущей драки стремительно накалилась до предела прямой конфронтации. Удивительно, что они с ходу не ломанулись в атаку стадом взбешенных горилл.

Но главарь отряда мутантов-наркоманов, к моему изумлению сначала решил заговорить, выяснив причины произошедшего. И тут-то мне и пришла в голову идея не устраивать кровавую баню с кучей иссеченной силовым клинком плоти, с последующим бегством подальше от места побоища, а попробовать договориться.

Ведь, как ни посмотри, а законы на станции к уровню самообороны имели определенный лимит. Оставаться лояльными никто бы не стал. Устраивать настолько массовую гору трупов имели право только полисы, а иначе хаос на борту был бы обеспечен и закрыть глаза на самоуправство никак не получилось.

Самое забавное, что слывшие отмороженными берсерками агры оказались вполне вменяемым в части переговоров личностями. По крайней мере, лидер прибывшей группы.

Пара ящиков с «Агресией-30» и обещание стать новым поставщиком товара, с последующим снижением цены на десять процентов и вот уже мы вполне мило беседуем, обсуждая новые взаимовыгодные отношения.

Как стало известно, ныне покойный Вуйцек имел привычку к регулярному повышению стоимости своих услуг, не настолько чтобы лишиться головы от ярости покупателей, но и не так безболезненно, чтобы не вызвать своими действиями чувство сильного раздражения у последних.

Так что, при виде его трупа, как и его двух охранников, вроде как лишь формально относившихся к банде, а на самом деле уже давно сменивших настоящего хозяина, никто и не расстроился. Выражение злости в стремлении подраться было вполне обыденным состоянием у агров.

Алчность, жадность, поиск своей выгоды — это универсальные чувства присущие любым разумным существам. Договорится с офицером, или кто он у них там, не составило труда. При выполнении определенных условий. Не слишком обременительных, принимая во внимание возникшую ситуацию.

Бесплатно двести доз? Не проблема! Забирай, тут как раз завалялись пара контейнеров! Кто я? Новый поставщик, конечно же и новый владелец склада! Хотите скидки на дальнейшие поставки? Можно подумать. Как насчет пяти процентов? Мало? А сколько? Двадцать? Нет, это много. Как насчет десяти? Идет? Отлично, значит по рукам! Да не волнуйтесь, свежая партия вскоре прибудет, можете присылать людей ровно через семь дней. Конечно, все будет в лучше виде, мы же деловые люди.

Примерно в таком ключе произошел разговор, завершившийся к обоюдосторонней выгоде.

Ясное дело, окажись на моем месте кто-то другой, то последовала бы молниеносная расправа. Но известность в локальной и глобальной инфосфере сыграла свою роль. Один из вожаков агров внимательно следил за новостями, зная о моей не слишком чистой репутации. Собственно говоря, именно поэтому он и приказал не нападать сразу, решив для начала выяснить что тут произошло.

Заиметь вместо жадного выкормыша бездны в партнеры крутого преступника из Содружества, хорошо знающего, как вести теневые дела, показалась офицеру по имени Порк отличной идеей.

И я его в этом не виню. Иногда я бываю поразительно убедительным. Особенно, если на другом конце стола сидит не слишком далекий индивид, с мозгами изъеденными синтетической химией до самого основания.

Мы распрощались чуть ли не друзьями. Довольные бандиты шустро подхватили халявные дозы наркотического коктейля, испаривших в дверном проеме прямо на глазах.

В комнатке позади каморки нашлись сразу три тайника. Старый похотливый засранец, пускавшего слюни на фигурку Эвелин, оказался не слишком доверчивым для сетевого банкинга. Беря пример в этом с цивилов Деелина. Но к сожалению, и не такими богачом, как подспудно ожидалось. До уровня какой-нибудь земного наркобарона покойный мягко говоря не дотягивал. Плюс увлечение с посещением многочисленных борделей требовал изрядных вливаний. Стало известно, что Вуйцек был тем еще ходоком по этой части. А еще он был наркоманом. Только принимал не ту дрянь, которую сам продавал, а более дорогую экзотику под названием «Грезы». Не удивительно, что дела у него шли не очень.

Но свои три миллиона мы все же нашли. Точнее даже чуть больше — три с половиной. На отдельных кредитных чипах, целой россыпью. Два получила, как и договаривались Триш, остальные полтора отошли нам.

Еще обнаружились контакты с внешними поставщиками «Агрессии-30». Правда стоит ли их и впрямь задействовать я пока еще не решил точно. Хватало дел и без того, чтобы становится местным аналогам Пабло Эскабара. К тому же, он кажется закончил не слишком хорошо. О таком стоило задуматься.

Хотя, пожалуй, самой главной находкой был инфо-носитель с веритас-документом на владение складским помещением. С его помощью осуществить переоформление на свое имя заняло чуть меньше минуты, без загвоздок и каких-либо осложнений.

Новое имя владельца — Маркус Крайд, появилось в регистрационных данных на серверах управляющей администрации станции «Эвердил» буквально в ту же секунду.

Раз, два и можно праздновать новоселье.

Естественно, это так, образно. Жить там я отнюдь не собирался. Мне нужен бывший ангар совсем для других надобностей.

Вернувшись из воспоминаний в настоящее, я обнаружил, что мы с Эвелин уже дошли до коммерческого склада под литерой «3-8Б».

Здесь уже начала работу другая бригада рабочих для полной очистки помещения от лишних переборок, стен и потолков. В отличие от смешанной на Архонте, тут трудился иной коллектив.

Под управлением всего одного человека три десятка дроидов шустро разрезали спрессованную пластмассу, аккуратно складывая одинаковые куски в стопку, чуть в стороне.

Наблюдая за точной исполнительностью бездушных механизмов, мне вдруг пришла в голову мысль о технических сервах Архонта. На данный момент целых и работоспособных всего их осталось четыре или пять штук, а для корабля настолько большого размера, имеющего множество систем и подсистем этого количества явно было недостаточно.

Вызвав меню запроса к службе торговых операции станционных властей прямо отсюда, я открыл нужное окно, запросил лист с товарами, отсортировав его по определенным признакам.

Несколько минут внимательного изучения и мой выбор остановился на автономных ремонтных сервах универсального назначения «Р-25», средние, класса «Б», они идеально подходили на замену старым роботам. Со сменным набором манипуляторов, установленными всеми необходимыми программами, с возможностью функционирования, как в одиночку, так и напрямую друг с другом.

Десять штук, уровень износа чуть меньше 30 процентов, и цена вполне приемлемая — 15 тысяч за одного. Размер правда несколько больше прежних и соты для режима ожидания придется расширять, меняя конфигурацию, но по общим параметрам эти игрушки обходили других подобных конкурентов.

Просматривая список, как-то так получилось, что кроме обычных дроидов, мне на глаза попались и сугубо военные модели. Сразу на ум пришли куча ситуаций, где такие помощники смогут пригодиться.

Недолго думая, я отправил на сервер торговой площадки еще несколько запросов для покупки.

— «Дозорный-Л» версия 3.1. Вооружение: плазмомет с коэффициентом мощности в 1.5, две лазерные пушки импульсного действия — 0.7 единиц. На корпусе расположены захваты для дополнительного навесного ракетного оружия. Третий уровень бортовых искинов. Программа поведения абордажных и контрабордажных операций. Широкий спектр самостоятельных действий, в отрыве от основных сил.

По внешнему виду он походил на странное насекомое, без головы, но зато с очень большим телом.

Стоимость одного экземпляра — сорок семь тысяч кредитов. Средний уровень износа — четверть процентов. Вполне неплохо. Десятка пока хватит с лихвой.

Эх, хороший у них тут выбор все же. Сюда, наверное, прилетают сбывать добро много пиратов, раз в загашнике у Алистер Кроули нашлось столько добра.

— Шустро они, — сказала Эвелин, глядя на роботов в ангаре.

Я отвлекся от рассматривания сервиса онлайн-покупок, глянул на происходящее и согласно кивнул. И впрямь очень быстро работают. Такими темпами уже к вечеру весь мусор будет вывезен. Несомненно, заплаченные десять тысяч не пропали даром.

— Маркус, что потом? Когда все почистят, что ты собираешься с этим делать?

— Ничего. Просто большой пустой зал, со шлюзовым переходом для переброски грузов с корабля. Врежем в наружную стену расширенный проход, вместо того небольшого, закрепим двойные гермостворки ворот с пневмоприводами. Вход со стороны станционной палубы укрепим, поставим систему безопасности, терминалы наблюдения и сигнализацию. А вся остальная территория останется обычным складом.

— И зачем, во имя великой пустоты, тебе это нужно? Может поделишься наконец своим планом? — спросила девушка.

— Чуть позже, обязательно. Но сначала, нужно доделать Архонт. Не хочу сотрясать воздух раньше времени. И еще непонятно, как пойдут дела у Равены. Без нее ничего не выйдет.

— Корабль будет готов только через шесть недель, — недовольно заметил Эвелин.

— Да ладно, забудь. Это просто внезапно возникшая идея. Вполне возможно, что ничего и не сработает. Нам, главное сейчас сосредоточиться на другом, — сказал я с ухмылкой.

Мысль и вправду пришла неожиданно. Но к сожалению, без корабля осуществить задуманное не выйдет. Поэтому придется подождать.

— На чем другом? — задала вопрос Эвелин, подозрительно прищурив глаза.

Я негромко рассмеялся.

— Конечно же, выбрать сторону в начавшемся противостоянии на станции. В скором времени тут будет довольно жарко и надо заранее подумать о том, кому помочь и что за это потребовать. А как же иначе.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Главная штаб-квартира группировки «Мародеры».

Дойл отбросил мобильный коммуникатор в сторону. Пришедшее сообщение через ручной комп не радовало новостями.

Чуть приподнявшись, он уперся в спинку кровати, недовольно пнув одеяло в сторону. Короткостриженая брюнетка рядом покосилась на него, но продолжила просматривать информацию на плоской консоли.

Мужская рука обхватила упругую круглую женскую грудь, вырывая ее на свободу из жалких кусочком ткани. Губы с готовностью устремились к задорно торчащему розовому соску заставляя хозяина в предвкушении закрыть глаза.

И почти сразу же он был вынужден отодвинуться назад. Твердая ладошка уперлась ему в лоб, отведя голову в сторону.

— Не сейчас.

Что-то недовольно проворчав, тот отстранился было, но потом принялся за обнаженное бедро женщины, гладя бархатистую нежную кожу небольшими касаниями, постепенно поднимаясь все выше и выше, дотянувшись до тонких черных трусиков. Пальцы потянули за край, стремясь стянуть белье вниз, и опять помешала хозяйка, шлепнув по ладони нетерпеливого мужчины.

— Я занята. Тебе было мало?

— Да, я хочу еще.

— Ненасытное животное, — шутливо возмутилась Селена, при этом не прерывая свое занятие.

— Что ты там смотришь такого интересного, что не хочешь отвлечься?

Имея смазливое личико и аппетитные округлости, там где надо, любовница и ближайший помощник главаря Мародеров имела еще и неплохой уровень интеллекта. Дойл об этом знал, поэтому решил спросить об активированной консоли. Может это и впрямь важно.

— Помнишь группу недавно прилетевших? Тех самых, с партией оружия.

Возведший сам себя в ранг командора скривился в отвращении.

— Ублюдочные выродки, успевшие продать все прохвосту из административной башни? Еще бы не помнить. Из-за них баланс сил на Эвердил опять склонился в сторону Кроули. Шпионы доносят о полутора тысячах ЭРВ винтовках и нескольких сотнях плазменных гранат. Теперь безопасники, строящие из себя настоящих полисов, как в Содружестве, получили неоспоримое преимущество.

На горячую тираду женщина ответила саркастической улыбкой.

— А кто в этом виноват? Надо было действовать расторопнее. Я ведь знаю, ты рассчитывал заполучить стволы бесплатно, совершив налет на транспортник или как-то еще. И чем это обернулось? — снова переведя взгляд на портативный экран она добавила: — Одно хорошо, оружие не попало в руки ни религиозным фанатикам, ни психам, сидящим на химии. Тогда бы ситуация развернулась в намного худшую сторону.

— Эти отбросы лишь пушечное мясо. Наши воины сметут их в мгновение ока, перебив до единого. Не стоит обращать на них внимания, — сказал Дойл, снова протянув руку к женщине, по хозяйский сжал упругую грудь и начал ее неторопливо мять, периодически крепко сжимая.

На этот раз Селена не стала ему мешать, все так же напряженно рассматривая что-то в формате видеозаписи на тонком комп-планшете.

— Кроме незапланированного появления на борту оружия, тебе стоило обратить внимание на того, кто именно их сюда привез. Ты только посмотри на это. Просто невероятно!

— Что там? — уловив в голосе любовнице нотки восхищения, командор отвлекся от женских прелестей, переключив внимание на работающий экран.

И почти сразу же застыл, с подлинным любопытством уставившись на происходящее. Он ожидал строки скучных файлы отчетов, а вместо этого увидел сцену из голобоевика.

Какой-то молодой парень бежал и стрелял на ходу по многочисленным людям в темно-синей форме. Судя по разнице в движениях, делал он это с умопомрачительной скоростью и не меньшей точностью.

Через какой-то время, рядом появилась невысокая лысая девчонка с ходу выпустившая из своих рук пучок светящихся фиолетовых молний, ударивших в противников не хуже единовременного залпа полноценной роты.

А затем еще один дикий рывок вперед с оставленными трупами позади, не останавливаясь ни на секунду.

Стоило признать, парочка знала толк в уничтожении противников.

— Что это? Новый блокбастер?

Селена негромко рассмеялась.

— Скорее оживший кошмар. Это Маркус Крайд и Тиа Валсара штурмуют полицейский участок на Хаггии, чтобы вытащить из заключения Равену Даль.

— Кто они?

Лидер Мародеров первый раз слышал эти имена и абсолютно не понимал, почему они о них разговаривают. Вместо того, чтобы заняться чем более приятным.

Его руки опять потянулись к сочному телу подруги.

— Хагги. И дэяснкая ведьма из их экипажа. Они привезли то оружие на станцию.

Дойл резко остановился и замер.

— Эту бойню устроили они?

Несмотря ни на что, он не являлся глупцом и воспринял известия вполне серьезно.

— Да. И не только. За Изгарским Смерчем тянется целый шлейф преступлений на территории Федерации Сайкон, как и за его людьми. Это не безобидные мальчики и девочки, выбравшиеся за пределы пространства цивилизованных миров на родительской яхте в поисках адреналина и приключений. Это хищники, привыкшие брать все что им надо и рвать любого, кто встанет у них на пути. Я знаю, мы с тобой с Завалара и ни разу не посещали Содружество. Но в отличие от тебя, я очень внимательно изучала их историю, нравы, общественное устройство и привычки. Хагги считаются самыми опасными преступниками в освоенных мирах. И судя по этой и другим записям — совершенно оправдано. Я никогда в жизни не видела ничего подобного, а ведь я прошла через Великую войну.

Услышанное название заставило командор скривить губы в презрительной усмешке. Сейчас приставка «великая» для него звучало чистым издевательством.

Бывший полковник Фендорской пятой дивизии государства Индара до сих пор вспоминал свой шок, после того как стало известно о существовании огромного множества других миров, населенных такими же людьми.

Тогда он впервые в жизни испытал что-то похожее на горечь. Потому что все их «великие войны» на континенте, «сильнейшие армии» и «непобедимые армады» на фоне произошедшего открытия показались какими-то детскими кричалками. Возня в песочнице непутевой ребятни, рядом со взрослыми, живущими на тысячах планет, с невероятным уровнем развития.

Инопланетяне и до этого прилетали на Завалар, но никогда не открывались полностью, предпочитая вести дела инкогнито. Хотя уровень дикой цивилизации уже вплотную приближался к эпохе первых космических полетов. Пока десять лет назад один из свободных торговцев не решил пойти на прямой контакт для заключения выгодной сделки.

Сказать, что население испытало потрясение — это ничего не сказать. Волнения прошли по всем странам и континентам. Кто-то не выдержав кончал самоубийством, некоторые сходили с ума. Правительства на какое-то время потеряло контроль над ситуацией и этим моментально воспользовался самый прославленный генерал, объявив всеобщее объединение и назначив себя правителем планеты.

Через пять лет заваларцы полностью осознали глубину своей технологической отсталости. И невозможность сократить разрыв ведя одиночную торговлю с редкими гостями звездной системы.

Ко всему прочему, выяснилось, что их мир находится на территории, известной в галактике, как Периферия. То есть, где-то далеко существовали планеты, еще больше продвинутые в технологичных, социальных и культурных сферах. А они лишь дикари, туземцы, живущие на затерянном острове, оторванном от цивилизованных мест.

Диктатор Завалара категорически не захотел мириться с такой ролью и приказал разработать план, по выведению мира на следующую ступень развития. Не взирая ни на какие преграды или препятствия.

Вот тогда-то кто-то и предложил попытаться для начала развернуться на станции Эвердил, под прикрытием военных дезертиров. О ней знали почти с самого начала контакта.

Первоначально планировалось осуществлять только доставку отсюда новых образцов техники, оружия и других полезных вещей для научной революции дома. Но с течением времени замысел изменился, окончательно превратившись в полноценный захват около года назад.

Именно в то время полковник, а теперь и командор Дойл прибыл на станцию. Хотя, если честно, последнее относилось скорее к прозвищу, чем к настоящему воинскому званию…

— Думаешь, какие-то преступники, даже и самые опасные, смогут нам помешать? Не говори ерунды! После того, как на станцию прилетит зафрахтованный грузовоз с подкреплением и оружием с Завалара, мы быстро возьмем тут власть в свои руки. Никто не сможет нам помешать.

Парой легких касаний сменив окно сервиса публичных записей на каталог с другими файлами, Селена, в прошлой жизни бывшая капитаном все той же пятой Фендорской дивизии, но в подразделении разведки, пожала плечами.

— Не стоит пренебрегать ни одной мелочью, в настолько важном деле. А этих ребят я бы ни за что не назвала «мелочью». Один из моих двойных агентов из сектанок сообщила, что Верховный святой разговаривал с ними. Правда о подробностях неизвестно. Но сам факт говорит за себя.

— Это из тех шлюх, что пытались обмануть моих солдат? — спросил с усмешкой Дойл.

— У них это неплохо получилось, — довольно резко ответила женщина. — Пастырь Эшер смог пронюхать о плане захвата всей станции. Ему не известны детали, а также масштаб операции, но самое главное он узнал. И проговорился об этом один из твоих озабоченных скотов, не умеющий держать ни свой член в штанах, ни язык за зубами. Удивительно еще, что главный администратор не догадался о причинах нашего здесь появления.

Почувствовав намек в свою сторону, командор нахмурил брови. Впрочем, впадать в гнев он не стал. Лежащая рядом женщина действительно была незаменимым помощником и ссориться с ней из-за ерунды было бы неразумно.

— А что им еще делать? Мы тут ждем уже неизвестно сколько времени. Просачивались на борт небольшими группками, постепенно захватывая отсек за отсеком. Но после войны на Заваларе это кажется какой-то игрой. Податливые девки, готовые лечь под кого угодно за несколько десятков кредитов неплохо спасали от безумия скукоты.

Ничего на это не ответив, Селена подняла мерцающую консоль на уровне глаз, вчитываясь в открытый документ.

Подождав немного, бездумно пялясь в потолок, в конце концов Дойл все же спросил:

— А у тебя есть какие-то предложения по этим хаггам?

Помощница, наконец закончила просмотр файла, выключила комп, положив его на тумбочку рядом с кроватью и прильнула к мужчине.

— Думаю нам надо попытаться склонить их на свою сторону. Они хорошо ориентируются в реалиях Содружества и Периферии, не склоны рефлексовать в части применения силы. Из них может выйти грозный союзник для установления контроля над Эвердил. Главное предложить им что-то взамен.

Говоря это, женщина начала целовать командора, медленно скользя губами все ниже и ниже.

— Что например?

Он обожал такие моменты, когда из сурового солдата, его любовница мгновенно превращалась в покорную рабыню, готовую выполнить в постели любую прихоть своего хозяина.

— Мы еще это обсудим, а пока расслабься и откинься назад. Настало время для удовольствий, — сладострастно прошептала Селена, начав ласкать тело Дойла.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Сегмент повышенной комфортности. Магазин «Нейронные сети, базы, импланты».

— Вы явно долго ломали голову над названием для заведения, — сказал я с ухмылкой, кивая на светящуюся вывеску. — В вашей рекламной брошюре указано о продукции корпорации «Нейрокорп». Что-то не припомню лицензию на локализацию на территории Периферии на их главном сетевом ресурсе. Подделки толкаете?

В просторном зале магазина находилось два продавца: молодые парень и девушка, одетые в одинаковую бирюзовую униформу. И оба, как по команде вскинулись с возмущением заверяя в первоклассном качестве товара.

Оглядев стильно оформленное помещение со стеклянными вертикальными и горизонтальными витринами, я еще раз скривил губы в насмешке.

Стоящая рядом Равена хмыкнула, а затем неожиданно подошла к одному из представленных на обозрении прозрачных пластиковых контейнеров с висящей над ней голографическим поясняющим текстом.

— Это что действительно нейронная сеть модели «Темный омут»? Да еще и в расширенной комплектации вместе с набором сетевых приложений — «Специалист по информационной безопасности КР-1Л»? Не верю. Она же только в прошлом году появилась в продаже в Содружестве. Откуда она здесь?

Продавец-парень скороговоркой выпалил:

— У нас договор с корпорацией «Нейрокорп» о прямых поставках на реализацию на станции. Благодаря высокому уровню трафика мы имеем постоянный поток клиентов. Это выгодно жителям удаленного от центральных миров пространства, это выгодно компании.

— Что-то не заметно много посетителей, — недоверчиво заметил я, обращая внимание на пустующую комнату перед собой. — Или мы попали на период затишья?

Сетевая ломщица в это время застыла с затуманенными взглядом, похоже выйдя в локальную инфосферу Эвердил прямо отсюда.

— К сожалению, — подключилась к обработке потенциального покупателя девушка-сотрудница, — три попытки ограбления на территории обычных отсеков вынудили руководство перенести магазин сюда, где меры безопасности намного выше, чем в других местах на станции.

— А как же вы тогда торгуете? — спросил с любопытством я. — Сюда попасть далеко не так просто и сомневаюсь, что обычный космолетчик, желающий обновить какую-нибудь базу или установить простой имплант сможет попасть за пределы зоны контроля. Можете мне поверить, сюда пускают лишь людей с очень большими деньгами.

Ни на секунду не смутившись от ясно прозвучавших ноток недоверия, эстафету снова подхватил юноша:

— Доставка курьерским дроидом на пропускной пункт. Все необходимые покупки можно осуществлять в режим онлайн. Оплата и заказ происходит на нашем фирменном сервисе через платежную систему «Галактик Юнион Банк».

На этом моменте я понимающее скривился. Понятно. Раз одна корпорация с финансовой направленностью ведет дела вдали от мест царствования Хартии Порядка, то почему бы чем-то подобным не заняться и другой? Может у них тут действительно продаются настоящие фирменные товары «Нейрокорп».

— Сама процедура имплантирования, как и последующее наблюдение за развертыванием и адаптацией в телах пациентах происходит в Медцентре, неподалеку от базы станционной службы безопасности. У нас с ними субподрядный договор.

Равена очнувшись, развернулась ко мне и сказала пораженным голосом:

— Судя по указанным характеристикам и спецификации это на самом деле «Темный омут». Удивительно.

— У нас есть все необходимые лицензии, заверенные веритас-документами в главной штаб-квартире корпорации «Нейрокорп», — снова включилась в разговор продавщица.

Но с моей стороны последовала негативная реакция на замечание Равены:

— Забудь об этом хламе. Если у них тут подлинный товар, то нам надо кое-что получше.

Подойдя к одному из стоячих стендов из стекла, я подбородком указал на небольшую коробочку внутри, скрытую за едва видным по легкому шевелению воздуха силовым полем:

— Вот что нужно брать. И всем другим членам экипажа.

Разглядев на что устремлен мой взгляд, оба консультанта непроизвольно охнули. Затем парень, как более расторопный, быстро заговорил:

— Но это же индивидуальная нейронная сеть «Атлант», класса «А». Уникальная наносеть, стоимостью в один и семь миллиона кредитов. Это очень дорогая и весьма редкая модель. Вы уверены, что можете ее себе позволить? Может выберете что-нибудь подоступнее? У нас, например, есть узконаправленные сети под конкретную специализацию. Тот же «Тихий омут» обойдется всего в четыреста тридцать тысяч. А при учете дополнительных приобретений мы сможем предоставить вам приличную скидку.

Услышав сомнения в платежеспособности, Равена высокомерно заявила:

— Как-то вы странно ведете торговлю. Вместо того чтобы расхваливать товар, начинаете отговаривать от его покупки. Разве вы устраивались работать нашими бухгалтерами? Лучше расскажите побольше об этой наносети.

Продавец, вздохнув, даже немного покраснел от своего стремления, как о считал помочь клиентам, но быстро собрался.

— Индивидуальная нейронная сеть «Атлант», класс «А», тип «Персональное развитие». Имеет возможность подстраиваться под особенности организма носителя увеличивая его природные данные. Время полной развертки: 48 часов. Особые наниты имеют свойства поглощать старых предшественников, полностью абсорбируя их в собственные частицы. Это не удивительно для прежних наносетей так называемого «нулевого уровня», самых примитивных из всех остальных сетей. Но тут речь идет и о других наносетях, любого типа и класса. Поглощение происходит абсолютное. Базовые параметры носителя в физическом и интеллектуальном плане возрастают на начальном этапе на десять процентов, а в конце установки примерно на двадцать.

— Неплохо, — похвалил я. — Сколько слотов подключения для имплантов?

— Для всех индивидуальных моделей предусмотрено максимальное количество каналов для взаимодействия с имплантированными модулями в количестве двадцати четырех штук. Ни одна нейронная сеть больше не поддерживает.

Ха, а у меня в «Эре-3» их тридцать. Ошибся ты, мальчик. Хотя откуда тебе знать об экспериментальном прототипе, находящимся теперь во мне. Он скорее всего и о режимах ничего не слышал. Что не удивляло. Полагаю, моя нейронная сеть или ее ближайший аналог выйдет на рынок еще не скоро.

— Звучит впечатляющее, — признал я, потом посмотрел на Равену: — Что скажешь? Неплохая игрушка, да?

Черноволосая хакерша задумчиво кивнула, не отводя взора от витрины.

— Даже очень.

— Вы хотите ее приобрести? — спросил молодой продавец, явно шокированный настолько серьезной покупкой.

Кажется, до этого момента, в основном магазин сбывал устройства попроще. Интересно, зачем сюда в таком случае привезли другие, более ценные и редкие товары? В расчете на возможное появление таких вот неожиданных клиентов, как мы? Вполне может быть. Или расчет на элиту независимых и диких миров. Там тоже могут найтись желающие получить себе в тело продвинутый девайс.

— Вообще-то меня интересует сколько их у вас всего? Найдется еще три штуки, к тому что мы сейчас видим? У нас есть друзья, которые скорее всего тоже заинтересуются «Атлантом». И вполне возможно несколькими имплантами.

Лица обоих менеджеров по продажам приняли одинаковое ошеломленное выражение. Настолько крупных сделок парочка никак не ожидала. Почти десять миллионов кредитов. Или еще больше. Обалдеть можно.

Я лениво подумал о комиссионных продавцов, решив немного сбить им веселое настроение.

— Кстати, вы тут упомянули в начале разговора о скидках. Сколько вы нам предложите, учитывая объем заказа?

Но полюбоваться сморщившимся физиономиями парочки в униформе мне не удалось. Перед глазами выскочило сообщение от некого Дойла с предложением встретиться. А спустя буквально несколько минут еще одно, уже от Алистера Кроули, высказавшем пожелание обсудить взаимовыгодное сотрудничество.

Как стремительно развиваются события. Не хватало святоши и лидера агров. Хотя и без них будет явно весело.


   Глава 10

Пустотная станция «Эвердил». Коридоры в доковом сегменте.

Входящий в пятерку старших вожаков Порк был родом с одного из диких миров Фронтира. Попавший в космос на корабле заблудившихся пиратов совершенно случайно, он всю свою жизнь считал, что ему крупно повезло. Его родной отсталый мир, застывший в эпоху средневековья, с вершины полученных знаний казался болотом, не заслуживающий ничего кроме презрения и отвращения.

Конечно, сначала дела обстояли мягко говоря не слишком хорошо.

Статус бесправного раба с нейроошейником, заключение в шахтах одной из корпорации, ведущих свои дела в Периферии без всякой оглядки на законы Содружества. Где работали в буквальном смысле за миску паршивой белковой массы вместо нормальной еды.

Бунт. Поломка следящей аппаратуры. Убийства надсмотрщиков. Побег.

И только спустя десять лет он очутился на станции «Эвердил», являющейся транзитным перекрестком ближайших путей космических трасс между цивилизованными государствами и дикими мирами Фронтира.

Встреча с Игрилом в доковых зонах рядом с какими-то припортовым кабаком решила его дальнейшую судьбу. Избитый в кровь Порк лежал на холодном настиле полутемного коридора, приходя в себя после драки, тяжело дыша и вдыхая острый металлический запах поверхности прямо перед лицом и думая об отсутствии денег на лечение. Сломанные ребра и отбитые легкие требовали минимум пары-тройки часов в регенгеле, а это в здешних местах стоило немало.

Подошедший человек не стал помогать ему подняться или как-то еще выразить сочувствие. Нет. Он просто спросил напрямик, хочет ли Порк перестать быть жертвой и превратиться в охотника? Или же желает и дальше оставаться на самом дне отбросов человеческого общества.

И этот всего один вопрос, заданный равнодушным голосом незнакомца, кардинального изменил его дальнейшую жизнь…

Благодаря природным особенностям организма регулярный прием синтетического стимулятора «Агрессия-30» не оказал настолько разрушительных последствий на тело новичка. Что позволило ему довольно быстро выбиться сначала в обычные десятники, а потом уже совсем скоро и стать одному из тех, кто стоял во главе банды.

Да, он убивал людей, грабил, брал женщин без их воли, заставлял других делать отвратительные вещи. Но при этом всегда считал, что это лучшее что могло с ним произойти. После всего того, что Порку пришлось пережить в самом начале, нынешнее положение он считал достойной наградой за времена страданий, унижений и боли.

И теперь, направляясь к месту встречи с новым поставщиком боевого коктейля, в первую очередь самый молодой вожак агров вспоминал не прошлые свои поступки, а грезил о блестящем будущем.

Уже вторая партия, меньше чем за неделю от матерого преступника хагга, сумевшего каким-то образом договориться с внешниками о значительном увеличении количества товара, вселяла в сердце искреннюю радость. Прежний и все другие торговцы ограничивали поставки, заявляя о сложностях работы лаборатории. Да еще каждый раз, хоть и ненамного, но все же увеличивая цену. Такое поведение злило, выводило из себя, но заставляло смиряться с ситуацией. Для синтеза препаратов самостоятельно на борту станции не было ни оборудования, ни соответствующих специалистов. Поэтому приходилось полагаться на сторонние источники.

Но похоже, недавно появившийся гость из Содружества не испытывал с этим никаких проблем. За десять дней организовав две отгрузки подряд, чуть ли не друг за другом, он нарушил правила игры, предоставив аграм сильное преимущество.

Партии шли очень большими объемами. И это делало их еще сильнее. Не каждого в отдельности, а всех вместе. Ведь, чем больше у них будет стима, тем больше появиться новобранцев. Что в свою очередь позволит выделять ресурсы не только на удержание уже взятых позиций в отсеках, но и на завоевание новых зон контроля.

Нестройная толпа проходила через коридоры, распугивая немногочисленных встречных еще издалека своим свирепым видом. В отличие от прочих, агры предпочитали носить кожаные жилетки-безрукавки на голое тело и применяли в основном холодное оружие.

В стесненных условиях станционных коридоров зачастую подобный подход оправдывал себя, давая свирепым бойцам преимущество в ближнем бою. Вкупе с нечеловеческой силой и ловкостью они уже не раз одерживали победу против врагов с импульсными винтовками, бластерами или парализаторами, имея в руках всего лишь остро заточенные куски стали, щедро утыканные дополнительными штырями и крючьями. Это не походило на какой-нибудь обычный топор, меч или копье, «резаки» скорее совмещали сразу несколько их признаков, отлично выполняя роль смертоносного оружия. Рваные раны, кровь, выпушенные кишки, отрубленные конечности — как правило сопровождали места, где дрались любители синтетического наркотика. Под чьим действием они становились еще безумнее обычного, впадая в ярость желания сокрушить и убить всех подряд.

Подумав о предстоящих схватках, когда они начнут выдавливать противников с их территории, Порк предвкушающее облизнулся. В последнее время Мародеры слишком развернулись, подмяв под себя сразу несколько свободных отсеков, а это не есть хорошо. Пришла пора взять их за горло и показать, кто на Эвердил настоящий хозяин.

Возникшая в проеме гермостворок на развязке одинокая фигура, появилась так неожиданно, что идущие впереди даже на краткий миг сбились с шага. Невысокий мужчина, как призрак соткался из воздуха, внеся кратковременное смятение в изъеденный химией разум рядовых агров.

Хотя, уже через мгновение, мимолетное удивление исчезло, сменив собой уже привычное чувство гнева.

Парочка из авангарда отряда с радостным ревом понеслась вперед, намереваясь примерно наказать задохлика, посмевшего встать на пути бесстрашных воинов.

И почти сразу же затормозила от резкого окрика позади.

Приглядевшись, Порк узнал появившегося человека. Он уже пару раз видел того, в местах, пока считающихся нейтральными территориями.

— Что тебе надо, преподобный Эшер? — спросил он, выйдя из рядов своих людей, при этом настороженно оглядываясь.

Как-то не верилось, что лидер конкурирующей банды находился здесь один. В самом деле, он же не сумасшедший, чтобы оставаться наедине с толпой агров.

Священник, возглавляющий паству фанатиков-сектантов растянул губы в вежливой улыбке приветствия. Взгляд серых глаз был настолько кротким и всепрощающим, что окажись перед ним кто посообразительнее, то мог бы принять его за скрытую издевку. Но вожак лишь поморщился. Он терпеть не мог, когда люди смотрели на него хотя бы без малой толики страха.

— Ничего. Только помочь вам. Я хочу предупредить о грозящей славным воинам опасности.

— Какой еще опасности?

Порк еще больше преисполнился подозрением став еще больше настороженно оглядываться по сторонам. Слова сектанта показались ему чуть ли не прямой угрозой скорого нападения.

Он даже отступил осторожно назад, занимая удобное положение для быстрой ответной атаки.

— Не нужно волноваться, — сказал Эшер, чуть склонив голову вбок. — Ни я, и ни мои верные сторонники не несем угрозу бесстрашным аграм.

Святоша с таким смирением уставился на стоящего перед ним мускулистого человека в черной безрукавке, что не поверить ему не представлялось возможным.

— Тогда кто? — скривившись скорее прорычал, чем проговорил Порк. — Кто хочет на нас напасть? Мародеры? Эти выкидыши задницы бирты? Отродья, только по ошибке появившиеся на белом свете.

— Нет, могучий. Вас предал тот, кому вы так неосмотрительно стали доверять, всего после двух недель знакомства, — сказал проповедник, начав поднимать ладонь в привычном жесте благословения, но тут же одумавшись отдернул руку назад, вспомнив кто именно стоит напротив.

— Хагг? Ты говоришь про хагга из Сайкона? Он хочет нас предать? — легко догадавшись о ком идет речь, выплюнул слова вожак.

— Да, могучий. Хагг, по имени Маркус Крайд. Мне стало известно о его договоренности с главным управляющим станции Алистером Кроули. Они специально организовали вам большую поставку «Агрессии», а за ней почти сразу же еще одну, только с одной целью — выманить вас в определенное место. И сейчас, думая, что идите за новыми контейнерами с препаратами, на самом деле, вы попадаете в ловушке. Где вас будут ждать новые солдаты службы безопасности, вооруженные ЭРВ винтовками, привезенными на станцию тем самым хаггом.

Порк застыл на месте, напряженно задумавшись. Несмотря на токсичное влияние синтетического стимулятора, определенные интеллектуальные способности у него все равно оставались. Это только рядовые превратились чуть ли не в животных с примитивными стремлениями к дракам, размножению и набиванию брюха. Главари имели более устойчивый разум, способный к анализу происходящих событий и планированию своих дальнейших действий.

Так что, вместо того, чтобы попросту отмахнутся от сектанта и продолжить путь дальше, он не стал торопиться.

— Откуда ты это знаешь?

Эшер отвел взгляд в сторону.

— У меня есть дополнительные, особые, — это слово проповедник выделил сильнее, — источники в близких к ним кругах.

На что главарь агров понимающе осклабился. Он знал о приемах святош в подкладывании своих женщин под конкурентов для добычи информации.

В целом, если говорить обособленно, то секта «Свидетели его пришествия» на самом деле не являлись бандой в полном смысле этого слова и не слишком походили на две другие сильнейшие на станции группировки. У них имелось силовое крыло из отряда «Мучеников», но по большей части проблемы они предпочитали решать мирным путем. Как и захват новых отсеков. Проникая медленно и без прямых силовых акций.

— Кроме того, я могу сообщить вам кое-что еще. Чрезвычайно важное. Оно должно помочь могучим воинам стать по праву сильнейшими на Эвердил, — продолжил проповедник.

Его глаза вновь налились патокой смирения и послушания. С готовностью умереть за веру своего бога в любой момент краткого мига существования под названием бренная жизнь.

— Что это? — с любопытством спросил Порк.

— Но сначала, мы должны договориться, — как будто не слышал вопроса сказал Эшер.

— Что ты хочешь?

Посмотрев на злобные физиономии сбившихся в плотную толпу агров, начинающих терять терпение от незапланированной остановки, лидер сектантов заявил:

— Безопасность для меня и моих людей. Когда вы покончите с мародерами и людьми администрации, я хочу со своей паствой продолжить жить на станции без угрозы быть выкинутыми в открытый космос, — на этом месте, Эшер сделал небольшую паузу, добавив вкрадчивым тоном: — И конечно же, мы с радостью признаем верховенство могучих воинов. Наши мужчины будут подчиняться всем вашим приказам, а женщины исполнять любые желания великих воителей.

Из толпы послышались одобрительные крики. Большинству в отряде понравилась озвученная перспектива. Особенно в плане женской ласки.

— Хорошо, договорились, — рубанул в воздухе тяжелой рукой Порк. — Выкладывай, что хотел.

— Еще раз извиняюсь, но мне бы хотелось услышать это от вашего главного вождя — Игрила. Нисколько не сомневаюсь в вашей храбрости, но я хотел бы поговорить с ним и услышать слова согласия от него.

Поворчав, агр все же достал мобильный коммуникатор и связался с боссом по прямой линии.

Дальнейшие переговоры в трехстороннем формате заняли чуть больше десяти минут и закончились полным взаимным согласием всех участников.

— Итак, — сказал Эшер, доставая тонкую комп-консоль. — Одной из моих птичек стало известно, что в течении ближайших трех часов на борт станции привезут новую партию оружия. В то время, пока вы будете проверять контейнеры со своей химией, на другом конце стыковочных пирсов начнется выгрузка прибывшего снаряжения. Засадой на вашу группу и одновременное еще большее усиление боевых отрядов Администрация навсегда поставит точку в местном противостоянии. Сначала Кроули разделается с вами, а чуть позже доберется и до нас с Мародерами.

— Ну это мы еще посмотрим.

Лицо Порка исказилось в гримасе ярости. Мелкие задохлики вздумали переиграть могучих агров! Ну уж нет! Не бывать этому!

— Грузовой док сильно охраняется. Чтобы напасть и завладеть импульсниками вам не хватит этого отряда. Лучше вызвать подкрепление и атаковать всеми силами, — осторожно заметил проповедник, осторожно отодвигаясь назад от взбешенного мутанта-наркомана.

Иногда они впадали в настолько сильное буйство, что начинали бить людей без всякого повода. А иногда даже и своих подельников, имевших глупость оказаться в этот момент рядом.

— Если вы завладеете оружием, то ваша мощь еще больше возрастет, и вы расправитесь со всеми, кто мешает вам править на станции. Но нужно действовать немедленно.

— Не бойся святоша, мы знаем, что делать…

* * *

Пустотная станция «Эвердил». 17-й стыковочный ангар для кораблей большого типа.

Ровно через два часа на палубе промежуточных складов, вплотную примыкающих к территории ангара, где должна была произойти разгрузка нового оружия, плотными ручейками начали вливаться бойцы из банды агров.

С металлическими дубинками, утыканными стальными стержнями, самодельными палицами, изуродованными мечами, странного вида топорами и другим подобными предметами, одетые в черные кожаные жилетки с нацепленными на предплечье запасными шприц-тюбиками стима, они уверенно заполняли помещение, готовые встретить врагов во всеоружии.

До назначенного времени оставался еще целый час, поэтому Порк решил получше подготовиться и расставить бойцов в выгодных позициях для засады.

Он успел отдать всего пару приказов и взмахнуть рукой в направлении кучки пустых ящиков из облегченного упаковочного полиматериала, когда зал ангара и помещений рядом взорвались множеством ярких синих вспышек энергетических разрядов.

Прятавшиеся до последнего момента безопасники в тяжелой штурмовой экипировке, с новыми винтовками наперевес открыли ураганный огонь по так удачно столпившемуся отряду агров.

Не защищенные ничем кроме человеческой плоти с жалкими обрывками ткани они не смогли противостоять высокотехнологичному оружию военных инженеров Содружества.

В первые секунды на пол рухнуло сразу с десяток орущих дикими голосами раненных. Покрытые дымящимися отверстиями от высокотемпературных импульсов, тела в беспорядке начали кататься по палубному покрытию. Не умирая и с каждой секундой получая все новые порции «Агрессии-30» в свои вены через специальные автоинъекторы, они издавали дикие крики боли вперемешку с яростью.

Шаг за шагом, теряя каждое мгновение по одному или два человека, подопечные Порка отступали назад, ошеломленные неожиданным нападением и высокими потерями.

Так продолжалось секунд десять, пока уровень стимулятора в крови агров не достиг наивысшей точки, полностью уничтожим в них все чувства. В том числе и инстинкт самосохранения.

— Аграаа!!!

Казавшаяся так близко победа вдруг резко поменяла сторону и вот уже ужасающие фигуры с холодным оружием наперевес, самых разнообразных форм и размеров понеслись вперед на врага, не обращая внимание на продолжавшиеся выстрелы.

План по оттеснению противника с примыкающих помещений, полностью в ангар провалился. Качнувшись назад обезумившие от ярости агры атаковали противников, стремительно переходя в состояние ближнего боя.

Мощные размашистые удар, лоскуты содранной плоти, торчащие кости из открытых переломов и целое море терпкой, липкой, пахнущей сырым железом крови. Станционный отсек стал напоминать скотобойню, где вместо животных на разделку попали живые люди.

Не выдержав произошедшего ужаса, солдаты службы безопасности Администрации бросились бежать, стремясь как можно дальше оказаться от проклятого места.

Ловушка, должная захлопнуться для банды, в одном мгновение превратитесь в филиал ада, с чудовищными жертвами для полисов Администрации.

Обрушив удар на голову бормотавшему о пощаде червяку под ногами Порк радостно оглядел поле боя, удовлетворенно отметив большое количество тел в синей униформе безопасников. Его братья тоже лежали мертвыми, но их оказалось не так много, как противников.

— Аграаа!!! — взревел он, воздев над головой самодельный меч с искривленным лезвием.

— Аграаа!!! — подхватили бойцы, тоже вздымая оружие вверх.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Сегмент повышенной комфортности. Тренировочный зал спорткомплекса.

Зал спортивного комплекса в это утро принимал вместо привычных изнеженных клиентов гостей совершенно иного типа.

Три человека кружились в спарринге, осыпая друг друга градом ударов. В руках у каждого находилось по копии длинного мяча с небольшой гардой. Довольно необычное оружие для таких схваток.

Уход, разворот, стремительный выпад вперед и мягкое смещение назад.

Звук металлического перезвона почти сразу же привлек внимание других людей. Столпившиеся у входа, они наблюдали за необычным зрелищем, качая в удивлении головами.

Обычно эта просторная комната использовалась для разминки, гимнастики или даже медитации. Но уж точно никогда для нечто подобного. Богатые обитатели вип-зоны не увлекались изучением искусства убийства себе подобных. По крайней мере, своими собственными руками. Предпочитая простые физические нагрузки.

Две молодые женщины и мужчина не обращали внимание на появившихся зрителей, полностью отдавшись стихии боя.

Переход в защитную стойку и почти сразу же новый взрыв атакующих ударов.

Блондинка и брюнетка в тугих обтягивающих костюмах, рельефно облегающих соблазнительные женские фигуры, уверено начали теснить своего более крупного противника, заставляя того все больше времени тратить на уклонение и блоки, с постоянным скольжением назад или в сторону.

Но уже секунду спустя, короткий перекат кардинально сменил направление учебного поединка. Очутившись за спиной соперниц крепко сложенный парень быстро обозначил касания острием клинка на телах девушек в местах смертельных ранений. Будь это настоящий бой, то они бы уже лежали мертвыми на полу.

Тряхнув головой, как бы признавая первый раунд за противником, девушки вновь пошли в атаку, рисуя в воздухе обманчивые финты и ложные замахи, с бешенной скоростью раскручивая вихрем куски облегченной стали. Виртуозный танец снова начал свой бег.

Алистер Кроули в восхищении прицокнул губами, он не был поклонником рукопашных боев, но не признать красоту движений трех человек в зале не мог.

Завораживающая грация молниеносных связок, ударов, соприкосновений и резких перемещений вызывали в глубине души чувства переживания с необъяснимым желанием научиться такому же. Четкая координация и непринужденная легкость движений по-настоящему заставляли завидовать тем, кто настолько хорошо владеет своим телом. Главный администратор станции «Эвердил» ни за что так бы не смог, хотя и считал, что поддерживает себя в неплохой физической форме.

Но до хаггов, решивших размяться в самом дорогом фитнес-центра сегмента повышенной комфортности, ему так же далеко, как отсюда до первых планет Содружества. Что есть, то есть.

Маркус Крайд, Равена Даль и Эвелин Темпелтон выделялись, как яркие звезды на темном небосводе на фоне местной публики. Так и продолжавших стоять в дверном проем, пялясь пораженными взглядами на необычное зрелище. Причем в глазах многих стало заметно неприкрытое опасение. Травоядные почуяли хищников и от этого пришли в состояние жуткого дискомфорта.

Кроули усмехнулся, без труда читая на лицах рядом с собой выражение озабоченности, приправленное толикой страха. Богатые клиенты спорткомплекса не понимали откуда здесь появились личности, махающие железками вместо гимнастических упражнений. Они не для того покупали полезное пространство на станции, а потом сдавали его в аренду другим, чтобы им мешали тут проводить в безделье и покое время.

Впрочем, увидав главного управляющего неподалеку, многие моментально успокаивались. До последнего момента служба безопасности всегда на отлично выполняла свою работу, защищая обеспеченных постояльцев, а заодно и частичных совладельцев Эвердил на сто десять процентов.

Вспомнив о безопасниках, Алистер Кроули мысленно поморщился. Знали бы окружающие, что сотрудники СБ не всегда настолько эффективны, как им представлялось. К сожалению, идеальных исполнителей найти невозможно. Всегда существует шанс возникновения проблем и накладок.

Тем временем хагги закончили тренировку небрежным шагом направившись в стороны выхода.

Наблюдатели, как волшебству испарились по своим залам, предпочтя не встречаться вблизи с теми, кто подспудно вызывал у них необъяснимое чувство страха.

Лишь глава Администрации спокойно остался на месте, дожидаясь приближения того, с кем, собственно говоря и пришел сюда поговорить.

— Добрый день, гра Маркус, — сказал он. — Впечатляющая схватка.

Высокий, отлично физически развитый парень, выглядевший на двадцать, хотя по сканеру с таможенного пункта в его нейронной сети указывался возраст в пятнадцать лет, кивнул головой приветствуя собеседника. Его уверенное поведение могло бы показаться слишком удивительным для настолько юного возраста, если не знать место, откуда он был родом.

Сразу же после сделки с продажей оружия, Кроули потратил некоторое время на изучение мира под названием — Хаггия. И узнал, что люди там довольно быстро взрослеют и учатся выживать уже с малых лет. Если, конечно, не хотят лишиться жизни раньше времени. Поэтому он не удивлялся необычному характеру юноши, совсем не типичному для пятнадцатилетнего подростка.

Хотя, был еще вопрос со слишком взрослым телом последнего. Такого добиться никакими упражнениями невозможно. А значит, Маркус Крайд скрывал еще какие-то секреты, что неудивительно, принимая во внимания его далеко непростую жизнь.

— С чем пожаловали? — спросил хагг, неприветливо прищурив глаза. — После самовольного изменения плана решили принести извинения? Почему бы вам не обсудить это с вашим новым другом — Эшером. Я слышал вы с ним неплохо спелись.

Не давая управляющему сказать ни слова в ответ, Маркус продолжил:

— Как там ваш новый план? Вместо того, чтобы завлечь агров в место, указанное мною, вы отправили их в какой-то ангар, и привлекли для этого зачем-то сумасшедшего святошу-сутенера. И как вам оно? Говорят, служащие медцентра натуральным образом не могли остановиться блевать от вида той конуры, где разделывали ваших оловянных солдатиков. Нарики хорошо постарались, орудуя своими разделочными дубинами. Сколько вы потеряли? Двадцать? Тридцать солдат?

— Шестьдесят семь, — спустя паузу тяжело ответил Кроули. — Из семидесяти. Трое успели сбежать.

— А сколько было агров?

— Порядка ста.

Хагг злорадно хохотнул.

— И вы надеялись своими семью десятками завалить сотню накаченных стимом психов, вооруженных заточенными железяками в тесном пространстве? Вы, о чем думали, когда составляли такой дебильный план?

Администратор скосил взгляд в сторону. Как это ни прискорбно, а собеседник теперь имел полное моральное право в издевательской манере разговаривать с ним.

— Зачем вы отошли от нашего плана? Мы бы разбили их по частям. Сначала Порка и его отряд рядом с контейнерами с препаратами. А потом и оставшихся в их отсеках. Вместо этого, вы прикончили с десяток, может чуть больше, рядовых, и при этом потеряли в шесть раз больше своих людей.

— Я полагал, что задумка Эшера с единовременным уничтожением всех агров сработает лучше. Мы думали прижать их сосредоточенным огнем к самым створкам ангара, чтобы затем вышвырнуть в пустоту. Но к сожалению атака началась раньше, чем все бандиты втянулись в нужное помещение. Кто-то открыл огонь преждевременно.

— Зачем вы вообще согласились иметь со святошами дело? Имея в достаточном количестве оружия и набирая новых рекрутов каждый день, Башня без труда взяла бы ситуацию под полный контроль. Рано или поздно, — резонно спросил Маркус.

Он с таким недоумением глядел на него, что Кроули вдруг почувствовал себя полным идиотом.

— Не хотелось ждать. Рассчитывал решить проблему как можно скорее.

Про себя мысленно добавив нежелание оставаться в долгу перед таким человеком, как Маркус Крайд.

— Решили?

Теперь в голосе хагга прозвучала издевка и опять управляющий ничего не сделал, чтобы поставить наглого хама на место. Как это ни прискорбно, упреки звучали вполне справедливо. Провал засады с массой трупов в конце никак не мог быть оправдан.

— А что с проповедником? О чем вы с ним договорились? Разве в самом начале не звучала идея полностью избавить Эвердил от нахождения всех трех банд?

— Полное разоружение боевого крыла, подчинение общим законам и возможность вести проповеди на всей территории станции, при условии мирного поведения. «Свидетели Его Пришествия» получили бы свободу в обмен на сотрудничество.

В этот раз хагг смеялся еще дольше.

— Ну вы даете! Только торговец мог поверить сумасшедшему сектанту. Они же фанатики. Неужели вы и впрямь рассчитывали на их послушание?

Кроули покачал головой.

— Вообще-то нет. Со временем я планировал их убрать тоже, но до определенного момента использовать в своих целях.

Уголки рта Маркуса разошлись в жесткой усмешке.

— Что-то не слишком удачно у вас вышло.

— Это так. Сейчас взбешенные агры штурмуют отсеки Свидетелей, стремясь перебить их всех до одного за организованную ловушку. Первая волна гнева пришлась на них из-за Эшера, но думаю, закончив, мутанты ринуться в другие сегменты станции.

— Стремясь перебить на этот раз как можно больше полисов. Или как их тут называют — безопасников, — закончил самый разыскиваемый преступник в Федерации Сайкон. — Вам не позавидуешь.

— Вам тоже, — довольно бесцеремонно заметил Кроули. — Если вы помните наш первый разговор, при обсуждении помощи в ликвидации очагов нестабильности на Эвердил, первым и самым главным критерием для вас перейти на сторону Администрации являлась спокойствие на станции. Модернизация Архонта невозможна без тихой и безопасной обстановки вокруг. Инженеры и технические службы не смогут нормально функционировать, в случае начала полноценных боев. Сомневаюсь, что вас это устроит.

Известный в мирах Содружества под прозвищем Изгарский Смерч внимательно взглянул прямо в глаза управляющему.

— Но это ваша вина. Вы слажали, а теперь ноете о беспорядках. Надо было думать, прежде чем идти на сделку с психованными святошами.

Алистер скривился, как будто проглотил что-то кислое. Бездна забери того придурочного сектанта и его толпу бесноватых. Как вообще могла зародится мысль о возможном плодотворном сотрудничестве с религиозными фанатиками? И о чем он только думал?

Что поделать. Ну не являлся Кроули хорошим руководителем для кризисных времен. Наладить торговлю и четкую логистику для прилетающих и убывающих кораблей с сопутствующим техобеспечением — это пожалуйста. А вот спланировать боевые акции против выступающих банд — уже совсем не для него. И шеф службы безопасности тоже не имел подобного опыта. Да еще и с настолько большим размахом.

— Я предлагаю снова вернуться к нашим первоначальным отношениям. Вам все равно нужно ждать, пока корабль будет достроен до конца. И не в ваших интересах распространение конфликта за пределы нынешних границ. Если бои охватят всю станцию, то я не берусь предсказать дальнейшие последствия, — сказал администратор продолжая упирать на взаимную выгоду от сотрудничества.

В конце концов их план по нейтрализации угрозы агров с уничтожением последних все еще оставался весьма актуальным несмотря на изменившиеся обстоятельства.

Мутанты-наркоманы несли угрозу всем жителям станции, включая временных гостей, а это свыше двухсот тысяч жизней.

— А что там с Мародерами? — неожиданно сменил тему разговора хагг, неторопливо покачиваясь с пятки на носок. — Они пока не воспользовались моментом и не попробовали подмять под себя еще больше отсеком? Еще нет? Странно. Я тут на днях разговаривал с их лидером Дойлом. Надо сказать, он произвел впечатление очень деятельного человека. Сомневаюсь, что он долго останется в стороне от веселья.

Услышав о переговорах с лидером самой боеспособной и дисциплинированной банды, Кроули еще больше помрачнел.

— И все же, я полагаю, что вам будет лучше обеспечить статус-кво, чем пытаться оказывать содействие другим в получении власти. Контракт на модернизацию корабля заключен, работы идут полным ходом. Зачем что-то менять?

Маркус снова растянул губы в улыбке, почему-то показавшейся управляющему несколько зловещей, немного помедлил, а затем сказал:

— Поговорим в более подходящем месте. Я приму душ и переоденусь. Тут неподалеку есть кафе. Давайте побеседуем там.

Не ожидая ответа, хагг легко обогнул замершего Алистера Кроули, скрывшись за углом коридора. Последнему ничего не оставалось, как еще раз проклясть тот момент, когда он вдруг захотел сыграть по-своему и остаться ожидать нужного союзника. Больше кандидатов с опытом действий в подобных ситуаций у него под рукой не было. Приходилось пользоваться тем, что есть и спрятать гордость подальше.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Сегмент повышенного комфорта. Кафе-бар «Наслаждение».

Выбирая импланты мы в первую очередь решили придерживаться уровня качества, а не количества. Поэтому остановились на универсально наборе «5-75» от корпорации «Нейрокорп».

Сила, выносливость, скорость реакции, интеллект и регенерация. Все сдвоенные, все класса «А», все повышали соответствующие параметры на 75 стандартных единиц, и все устанавливались в единой связке одним пакетом.

Это обошлось каждому почти в три миллиона кредитов, но черт возьми, это несомненно стоило того.

Счастье, что в местном магазине нашлись наборы для всех. Жадность компании из Содружества, стремящихся заработать лишний кредит при всяком удобном случае, сейчас сыграло нам на руку. В безудержном желании алчности корпораций без зазрения совести отбрасывали положения Хартии Порядка в сторону, готовые обеспечивать кого угодно и где угодно всем чем только придется, лишь бы за это платили. Вот он облик человечества технологически развитой цивилизации — прибыль оправдывает любые нарушения, а на остальное можно смело закрывать глаза.

Крис ко всему прочему добавил еще один имплант на интеллект, выкупив последний экземпляр класса «А» и сделав выручку магазина абсолютным рекордом за все время существования. А наша хакерша приобрела модуль для ускорения взаимодействия при подключении к сети. Тем самым выкупив все импланты последнего поколения, что еще оставались в салоне.

Равена и Эвелин после увеличения физических показателей сразу же решили улучшить свои навыки рукопашного боя, начав изучать базы пятого уровня. Я присоединился к ним в этом, правда разбавив привычные тренировки использованием макетом мечей из облегченной стали.

Прошло две недели после операции по имплантации. Я продолжал изучение специальности «Пилота средних межсистемников», Крис полностью сосредоточился на профессии корабельного инженера, девчонки — боевой подготовкой. А Тиа занималась своими непонятными псионическими способностями.

Развертка индивидуальных нейронных сетей, как и имплантов прошла хорошо, не вызвав никаких осложнений или отторжений.

Все шло просто отлично, пока на одной из тренировок внезапно не нарисовался главный станционный управляющий.

Не то чтобы, его появление для меня стало неожиданностью, но я полагал, что врожденная гордость заставит его побултыхаться еще какое-то время самостоятельно.

Чертов урод! Такой план испоганил. Меньше чем за месяц мы бы расправились со всеми бандами, установив полный порядок на Эвердил. Но паршивец решил сыграть свою партию, не имея для этого ни полноценного опыта и достаточно хороших помощников.

Видимо зря, я решил не пачкать руки лично, отдав исполнение на откуп безопасникам. Ленивые свиньи, привыкшие лишь выпячивать грудь перед продажными девками хвастаясь красивой униформой, в первом же серьезном бою полегли кучей бесполезного мяса.

Удивительно еще, как банды не захватили эту богадельню раньше. С такими-то защитниками. Наверное, инерция мышления о силе правоохранительных органах сыграла свою роль. Иначе не объяснить, почему агры до сих пор не заявились в наглую прямо к центральному полицейскому участку и не вырезали там всех под корень. Ну ничего, сейчас у них появится для этого шанс. Сотрудники СБ Эвердил предоставили им для этого все возможности.

Кретины тупоголовые. Вместе с их боссом идиотом…

Сидя за столом напротив Алистер Кроули, неторопливо смакуя витаминизированный напиток с большим добавлением натурального сока я лениво прикидывал возможность самостоятельного захвата всей станции.

А что? Взять этого худосочного коротышку, свернуть ему шею, прямо тут. И объявить о создании Первой галактической империи…

Ха-ха… Это было бы забавно. Но слишком хлопотно и накладно. Что-то я слишком развеселился. А ведь проблемы пока никуда не делись. Несмотря на полное отсутствие способностей руководства в военное время, управляющий все же имел трезвый ум и его заявление о важности стабильности для меня и команды Архонта было абсолютно верным.

Даже думать не хочу, что будет, если толпа озверевших агров, размахивая всяким железным дерьмом ворвется в ангар, где идет модернизация. Эти гориллы успеют разнести там все, прежде чем мы их всех успеем перестрелять. Да и то — не факт. Судя по последнему инциденту стимулятор оказался намного более действенным, чем предполагалось. А это не слишком радовало.

— Ну так что будем делать? — довольно требовательно спросил Кроули.

— Сначала решим вопрос, что я за это получу, — не менее напористо ответил я. — Ваш дурацкий поступок заключения союза с сектантами разрушил выстроенный план по ликвидации угрозы властям на станции. Мы, как договаривались? Я говорю, что делать, ваши люди исполняют. А за это, инженер Айзек возвращает мне мои полтора миллиона за усовершенствование корабля. Точнее вместо меня, его работу оплачиваете вы. Но вместо этого, вы решили начать импровизировать. Вопрос — кто в этом виноват?

— Я думал мы уже договорились, что мое решение оказалось несколько… — Кроули сделал небольшую паузу, подбирая слово получше. — Скажем так, поспешным. И что вам все еще необходим покой и тишина на Эвердил, в том числе и в доковых зонах.

— Это было тогда. Сейчас кое-что изменилось.

Я нагло ухмыльнулся прямо в лицо человека напротив.

— Чего вы хотите? — нахмурившись спросил управляющей.

Он так и не притронулся к принесенному стакану на столе.

— Ангар рядом с моим складом. На той же палубе, слева, прямо через стенку. Кажется, его сейчас кто-то арендует, но полагаю для вас это не должно составить труда освободить его.

— Зачем он вам? Неужели вы собираетесь остаться здесь и после? — искренне удивился Кроули.

— А что такое? Вы против? И говоря начистоту, не кажется, что это не ваше дело?

Меня стал утомлять слишком много о себе думающий торгаш. Послать его куда подальше и пойти договариваться с Дойлом что ли? При прочих равных, не такой уж и безумный поступок. Лидер Мародеров хоть и отмороженный вояка, но все же смотрит на вещи более приземленным взглядом.

— Кстати, вы все еще так и не хотите использовать боевых дроидов против банд? — добавил еще один вопрос я. — Вполне возможно, что их применение могло помочь вашим солдатам в произошедшем разгроме. Они бы точно не побежали, оставшись на позициях и заливая все пространство перед собой плазмой.

— Вот именно, — проворчал глава Администрации. — Машины продолжали бы стрелять и воевать, руководствуясь программами. Я не хочу превращать станцию в арену боевых действий. Здесь живет слишком много людей. Существует определенный предел прочности, после которого начнется разрушение корпуса. Нужно быть осторожным и не применять тяжелое вооружение. Иначе все может быстро закончится для всех живущих здесь.

Я пожал плечами. Для меня перспективы быть подстреленным или оказаться без скафандра в вакууме не слишком различались. И там и там ждала смерть.

— Ладно, вы получите ангар в собственность, — спустя несколько секунд напряженных раздумий заявил управляющий. — Как предлагаете действовать? Мониторы безопасности показывают, что аграм осталось недолго. Вскоре они ворвутся на территорию религиозных фанатиков.

На что я цинично заявил:

— Пусть врываются. Хрен с ними. Пусть сделают за нас всю грязную работы. Вы сами сказали, что хотели потом избавиться от Свидетелей. Ну так предоставим одним психам разобраться с другими. Жестоко? Зато оправдано. Нужно начинать мыслить более прагматично. Создавшаяся ситуация вам даже выгодна на этом этапе.

— Но что потом? Они полезут в другие сектора. Где живут вполне добропорядочные граждане. Агры устроят там настоящую бойню. И двигаясь дальше, в конечном итоге они придут сюда, устроив здесь настоящее побоище. Или еще хуже, добравшись до технических отсеков повредят какое-нибудь жизненно-важное оборудование. Нельзя их выпускать из доковых зон вглубь станции.

— А мы и не будем, — успокоил я разволновавшегося собеседника.

Кажется, перед глазами Кроули уже встали апоколиптичные картины ближайшего будущего, с тотальным уничтожением всего Эвердил.

— Помните контейнеры с «Агрессией-30»? Те самые что я заказал на ваши деньги для установления доверительных отношений с бандой агров? Они еще целы, насколько я понимаю?

Взгляд управляющего затуманился, он связался через наносеть с помощником, уточняя ответ.

— Да, все пока на месте. Должно быть от ярости предательства Порк и его люди забыли о наркотике. Хотя и не уверен, что надолго.

— Да уж, сообразительностью они не слишком отличаются. Что рядовые, что офицеры. Раз уж так быстро поверили проповеднику. Одна его приторная физиономия лично у меня вызывает лишь желание хорошенько по ней врезать. Но это к делу не относится.

Я остановился, сделав еще пару глотков из стакана.

— Поступим следующим образом. Сколько всего у вас осталось людей? В оружии, я так понимаю недостатка нет?

— На всю станцию чуть меньше двухсот. Все они разбросаны по опорным пунктам.

— Хватит пятидесяти, — успокоил я Кроули.

— Для чего? — спросил он, сверля меня напряженным взглядом.

Похоже, последние события здорово подкосили его. Торговец по призванию, он оказался не готовым самым натуральным образом воевать.

— Мы испортим оставшиеся препараты, отравим их какой-нибудь смертельной или же сильно вредящей здоровью химией. Потом организуем несколько атак. Не настоящих и не в полную силу, но с разных направлений и в частом темпе. Очень надеюсь, что Порк в конце концов сообразит ломануться за недостающими стимуляторами, выберя для этого первую цель похода.

— А когда они вколят себе испорченный боевой коктейль, тут можно будет и добить, — без труда закончил мысль глава станционной Администрации. — Гениально! И как просто. Я бы ни за что до такого не додумался. У вас талант к подобным вещам.

На это я лишь усмехнулся. Обдурить недалеких нариков не представлялось слишком сложной задачей. А вот решить проблему Мародеров будет уже не так просто. После встречи с Дойлом, я это осознал очень четко. Серьезный мужик. Знающий, что он хочет и готовый для этого сделать все что угодно.

Собираясь ответить, я замер, перед глазами внезапно выскочило сообщение от Тиа с пометкой — «ультра»:

— «В одной из частей станции начинает накапливаться большой объем псионической энергии. Очень напоминает подготовку чар Прорыва реальности. Если карта не врет, то это где-то в районе отсеков сектантов».

Прочитав послание, я свернул окно, неторопливо пригубил напиток еще раз, а потом посмотрел на Кроули:

— Слушайте, а вы случайно не в курсе, бог Эшера должен сам сюда явиться или же его должны каким-то образом вызывать?


   Глава 11

Пустотная станция «Эвердил». Коридорная развязка между секциями.

Тактика боя в искусственных сооружениях, расположенных в космосе, сильно отличается от битв на планетарных поверхностях.

И надо сказать, отличия весьма существенные: стесненные условия узких коридоров и возможность разгерметизации отсеков, в следствии чего ограниченность применения тяжелого вооружения, создают очень большие трудности. Невозможность вызвать поддержку с воздуха, задействовать беспилотные платформы огневого прикрытия или артиллерийский обстрел вражеских позиций чрезвычайно сильно влияют на боевые действия. Солдаты не могут рассчитывать ни на кого кроме себя, а значит должны иметь превосходную подготовку. Именно поэтому во всех государствах Содружества флотский десант считался элитой вооруженных сил.

Рядовые агры, как, впрочем, и главари банды, совершенно точно не относились к лучшим из лучших бойцов галактики. Они понятия не имели как правильно провести штурм изолированного сегмента станции, отсеченного множеством гермостворок от остальных помещений. И поэтому их атака, длившаяся уже почти целый час, до сих пор не приносила ощутимого результата.

Вооруженные заточенными железяками наркоманы в кожаных безрукавках успели ворваться на улицы жилых отсеков, примыкающих к главной штаб-квартире сектантов и вроде как кого-то убили, а заодно устроили жуткий беспорядок круша все вокруг не хуже вандалов, ворвавшихся в городские пределы Рима. Но основная часть религиозных фанатиков успела спрятаться в защищенном месте, используемом их руководством в качестве молельного дома, церкви или храма, точно не понятно, чем они там до этого занимались, так как посторонних туда никогда не пускали.

Сейчас разъяренные предательством агры пытались добраться до оставшихся в живых последователей проповедника Эшера, без устали возясь рядом с мощными входным перекрывающими створками.

Впрочем, стоило отдать психам под синтетическим стимулятором должное — точную копию таких же дверей они уже смогли открыть, каким-то способом замкнув цепь энергопитания на локальном участке. Черт его знает, у кого в разжиженных химией мозгах родилась эта идея, но сработало вполне неплохо.

Правда на второй преграде повторить фокус уже не получилось, но нападающие не унывали, продолжая увлеченно копаться в узком распределительном щитке.

Мы отлично видели эти манипуляции, наблюдая через терминалы безопасности, скрытые в потолке. Благодаря доступу к коммуникационным оперативным каналам технического станционного обеспечения, полученному от властей Эвердил.

— Они там точно ничего важного не замкнут? — с тревогой спросил я, глядя на развернутую голо-проекцию в воздухе перед собой.

Алистер Кроули, Тиа, Эвелин и я находились в некотором отдалений от происходящих событий, но почти вплотную к личному сегменту святош, в одной из ближайших коридорных развязок.

— Нет, — уверенно ответил управляющий. — Блок, которую они потрошат не относится к главным системам. Он отвечает за распределение питания к техническому оборудованию вспомогательных подсистем. Через него открыть дверь, кстати не получится.

Десять минут назад главный станционный начальник установил на металлический пол прямо в центре перекрестка голокуб, активировав прямую трансляцию картинки с места событий. Внутри убежища «Свидетелей Его пришествия» камер не осталось, но наблюдать за подходами пока еще имелась возможность.

Чуть дальше, прикрывая начальство расположились экипированные безопаснсики с оружием наизготовку.

— Итак, план с отравлением запасов «Агрессии» провалился. Если сектанты что-то готовят, то устраивать сейчас отвлекающие нападения не продуктивно. Ваши люди могут попасть под удар. Непонятно, что там затевается, но явно что-то нехорошее. Вы согласны? — спросил я, при этом с удовольствием поведя плечами.

После установки набора имплантов ощущения своего собственного тела изменились. Добавки от Филоры влияли на растущий организм в течении трех месяцев постепенно улучшая организм, а с имплантами все завершилось буквально за два дня. Резкий, почти мгновенный взлет. Да еще увеличение сразу нескольких характеристик за раз. Подобное не проходило бесследно.

— Да, наверное, сейчас что-то предпринимать будет не слишком хорошей идеей, — согласился Кроули. — Я приказал инженерной службе оставаться наготове, в случае чрезвычайных происшествий этот сегмент окончательно будет отсечен от основной станции, не взирая на оставшихся там гражданских людей. Придется действовать более решительно. Конечно, полностью изолировать их не получиться из-за особенностей конструкции, но хоть что-то.

— Отличная мысль, — заметил я, потом развернулся к молодой дэянской ведьме: — Что за прорыв реальности? Судя по твоему сообщению, это явление тебе знакомо.

Тиа Валсара с закрытыми глазами, застывшая в паре шагов со скрещенными руками на груди, моментально отреагировала на мое обращение.

— Кроме привычного всем мира существуют и другие реальности, — начала издалека она.

— Что-то вроде параллельной вселенной? Двойники всех людей, похожие страны, но чуть-чуть другие. Теория мультимиров? — с интересном вклинилась Эвелин. — Я видела несколько боевиков на эту тему, мне очень понравилось.

Платиновая блондинка, вынужденная с самого рождения и большую часть жизни для своего выживания заниматься поиском хабара в Отстойнике на Хаггии, одной из самых криминализированных планет галактики, не имела возможности регулярных просмотров голо-фильмов и заимев немного свободного времени с удовольствием восполняла этот пробел.

— Нет, — Тиа усмехнулась. — Никаких параллельных вселенных нет. Или по крайней мере, мне о них не известно. А вот о иных слоях реальности приходилось слышать, когда я жила еще на Дэи.

— Что еще за слои? — нетерпеливо донеслось с моей стороны.

— То, что нас сейчас окружает представляет собой трехмерное пространство, но кроме него существуют и другие — многомерные реальности, состоящие из трех-, четырех-, и даже десятимерных материи. Они существуют тут же, одновременно с нами, но в другом слое реальности. Там тоже живут создания, как разумные, так и нет. Я сама не специалист в этом вопросе и не знаю подробностей, но об опытах по открытию порталов туда при помощи псионических сил ходило множество слухов. Как и о попытках наладить отношения с тамошними обитателями.

— Многомерное пространство, — негромко произнес я. — Ничего себе заявочка.

— Да, — сказала юная колдунья. — Я сама была в шоке, когда первый раз услышала. Вроде бы самым близким к этому явлению можно называть гиперпространство. После того, как корабль разгоняется до сверхсветовых, он тоже, как бы выпадает из привычной реальности, уходя из обычного «слоя» вселенной.

Я покивал головой, хотя на самом деле нихрена не понял. Многомерные реальности, живые существа оттуда — звучало похлеще выдумок сценаристов фантастических блокбастеров, упомянутых недавно Эвелин. Но куда деваться? Других теории пока не существовало.

— Так, погоди, — меня вдруг осенило. — Мы ведь сейчас в космосе, разве нет? Откуда «там» на этом же месте тоже что-то находится? Или у них тоже летают между звездами.

Тиа посмотрела на меня как на идиота. От ее взгляда прямо-таки волной исходило чувство сочувствия к дурачку, несущему всякий бред, который он еще к тому же считал какими-то умными мыслями.

— Какой космос, Маркус? «Там» вообще все по-другому. Абсолютно. Не просто другие законы физики, а иные материи. Нет, ни воздуха, ни земли, ни планет, ни звезд. Отличия невообразимые. Все привычные определения вещей не работают. Само вещество другое, как и свойства окружающего мира. Понимаешь?

— Честно говоря, не совсем. Но плевать. Я не силен в науках и не думаю, что сейчас нам это поможет. В конец концов, мы не собираемся заниматься изучением бардака, что собираются устраивать сектанты. Только его прекращением.

Кроули энергично поддержал меня.

— Правильно, какая разница куда фанатики хотят делать пробой, главное остановить их, а заодно и уничтожить агров.

— Точно, — сказала я. — Тиа, ты сможешь как-нибудь их притормозить? Я про слетевших с катушек святош. Заклинаниями или еще чем?

Дэянка неуверенно пожала плечами.

— Могу попытаться сбить фокус портала силовым воздействием, но не уверена в результате. И кстати, зря вы так пренебрежительно относитесь к ритуалу вызова. Ведь если он сработает, то сюда явится существо, возможно опаснее всех банд вместе взятых.

Предположение заставило меня нахмурить брови. На краткий момент, я даже запустил режим «Ментального превосходства», чтобы соображать побыстрее.

— Постой, если ты говоришь, что их реальность кардинально отличается от нашей, то их существование здесь будет невозможным. Как рыбы не смогут жить на суше без воды. Совершенно разные среды обитания. Разве нет?

И теперь уже Тиа начала хмуриться в раздумьях.

— Не знаю. С такой стороны я на проблему не смотрела.

— Короче, пока займемся…

Договорить я не успел, лысая девчонка с татуировками вдруг охнула и опустилась на колени, держась за виски.

— Началось, появился разрыв. И он стремительно расширяется.

Я бросил обеспокоенный взгляд на Тиа и развернулся к управляющему станцией.

— Похоже события пошли вразнос. Без понятия что из той дыры вылезает, но явно…

И опять мне не удалось высказать свою мысль до конца: ведьма дико закричала, продолжая сжимать голову в руках, полностью рухнув на пол. Эвелин подскочила к ней, пытаясь помочь.

— Оно всех убивает и пожирает! Нет! Вбирает в себя, изменяя свою суть и перестраивая ее из тел фанатиков.

— Вот дерьмо!!! — я от души выругался вслух. — Что за хрень тут твориться…

— Что будем делать?! — Кроули с побледневшим лицом, наблюдал продолжившим работать голографическим экраном.

Глянув туда, я оцепенел от удивления: стальная дверь переборки ритмично шаталась под сильными ударами изнутри. Агры не ожидавшие ничего подобного прекратили свои манипуляции, отойдя на пару десятков шагов назад и теперь раскрыв рты пялились на невероятное зрелище.

— Что бы из портала не вылезло, похоже оно вполне себе приспособилось к этому миру. И мою теорию можно смело отправлять в утилизатор.

— Если повреждения будут расширяться и существо прорвется дальше, то есть вероятность получения большого количества повреждений. В следствии чего нарушаться связи между несущими опорами всей конструкции станции. Одно разрушение вызовет следующее и так до тех пор, пока мы все не окажемся в открытом космосе. При строительстве «Эвердил» не применяли единой схемы, но широко использовали практику опоры старых модулей при возведении новых.

— Как карточный домик, — я понимающее кивнул головой, не заботясь о том, что сравнение для всех остальных незнакомо. — Ну вы блин даете. В пустоте нужно соблюдать правила безопасности, имея возможность процесса тотальной капсуляции опасных отсеков. В идеале — вообще иметь функцию отстрела их куда-нибудь подальше. Как отдельными блоками, так и целыми сегментами, разъединяя в любой удобный момент.

— Подобные технологии слишком дороги, — огрызнулся Кроули. — Легче просто соединять готовые модули, лишь высчитывая их массу покоя и влияние на общее положение всего каркаса. Мы же не боевая станция. И не модная модель, созданная высокоранговыми инженерами Содружества.

На приведенные аргументы у меня не нашлось возражений. Действительно, чего я хотел от Периферии? Увидел современную продукцию крупнейших корпорации в свободной продаже и подумал о сравнении с цивилизованными мирами? Как бы не так. Одиночные магазины и редкие поставки сюда дорогих товаров вовсе не означают, что остальное здесь находится на высокоразвитом уровне. Кто будет вкладывать деньги в то, что не приносит прибыль? Безопасность обитателей? Да ладно! Сегмент повышенной комфортности может и оборудован какими-то системами спасения, а на остальным это попросту не карману. Нет ведь никаких инспекторов или контроллеров. Как и крупных штрафов за нарушения.

И если уж совсем честно, будь на Эвердил централизованный контроль, то никакие банды не смогли бы бесчинствовать на ее борту. Тем более настолько крупные и имеющие свои собственные территории. Вякнули что-нибудь против властей — нажали кнопку и привет Великой пустоте. Свободный полет обеспечен.

А тут сплошное нагромождение, хаос из металла, помещенный в вакуум. Хотя и относительно упорядоченный.

— О всеблагие боги!

Тиа поднялась на ноги, держась за виски.

— Это существо как будто закричало, но без звука и только в моих мыслях. Кажется, оно не разумно. Судя по реакции напоминает зверя. Проникать туда я больше не буду, оно сразу же почувствовало меня. Похоже оно засекает проявление псионических сил.

— Ладно, — сказал я. — Больше не рискуй. Лучше подумай, как его можно выкинуть обратно домой, раз уже открытый космос малодоступен.

— В случае продвижения за пределы отсеков сектантов, мы рискуем потерять всю станцию, — еще раз напомнил об опасности глава Администрации. — Чем больше оно будет крушить все вокруг, тем больше возрастает эта вероятность.

Не ответив, я снова повернулся к экрану.

Агры продолжали толпится в широком проходе, перед трясущимися от мощных ударов с другой стороны воротами. Они не бежали, крепко сжимали свое допотопное, но оказавшееся вполне эффективным против полисов железное оружие и судя по виду явно намеревались встретится в схватке с тем, что рвалось к ним изнутри святилища последователей преполного Эшера.

Да. Мозгов у парней явно осталось немного. Они хоть понимают, что с ними вскоре будет? Вряд ли. Скорее всего препараты уже начали бежать удвоенными дозами по венам, создавая иллюзию полной неуязвимости.

Безбашенные отморозки блин. И самое забавное — в этой ситуации придется болеть за них. Если эти психи завалят ту бяку, то им придется проставляться всем обитателям станции. За спасение своей жизни.

Впрочем, о чем это я. Никто жестоким нарикам не скажет слова благодарностей и уже тем более не наградит. Скорее по-быстрому добьют уцелевших и примутся за следующую банду. Что в целом вполне объяснимо и оправдано, учитывая прошлые дела этих «очаровашек». Может в конце своей жизни они принесут хоть какую-нибудь пользу нормальным людям.

Только последняя мысль промелькнула у меня в голове, как сразу же ее пришлось отбрасывать ее прочь.

Не принесли.

Наконец-то сломавшая дверь тварь, вырвалась на волю и сходу начала убивать всех попавшихся под лапы агров. И ничего обдолбанные любители синтетической химии не смогли ей противопоставить, пачками умирая от сокрушительных ударов.

По виду монстр напоминал уродливого носорога, скрещенного с осьминогом и медведем гризли. Не шучу, именно так. Жуткая образина. И здоровая. Не меньше трех метров в холке и еще пять-семь в длину.

Лапы-присоски извивались под разными углами легко доставая парней в кожанных жилетках и отправлял добычу сразу же себе в пасть.

— Она жрет их что ли? — спросил я скривившись от изображения на экране.

Мониторы системы наблюдения передавали великолепную объемную картинку с потрясающей плотностью разрешения. Казалось, что все происходит прямо перед нами.

И лично меня, сейчас высокое качество аппаратуры совсем не радовало. Чем больше я смотрел на творившийся ужас, тем больше испытывал отвращения. Не страха или оцепенения от вида призванного существа, а именно отвращения, приправленного доброй толикой брезгливости. От внешности гостя блевать тянуло, в прямом смысле этого слова.

— Я же говорила — оно собирает себе тело из биологического материала. Для стабилизации нахождения в трехмерном пространстве, — сказал Тиа.

— И с каждым новым трупом оно растет, — заметил Кроули, тоже следивший за дисплеем. — Если так продолжится, то уже через полчаса ее масса достигнет критической точки, после чего оно уже не сможет свободно передвигаться и скорее всего начнет разрушать переборки. Что приведет…

— К полному уничтожению станции. Да-да мы это уже слышали, — нетерпеливо прервал я управляющего. — Есть идеи как ее остановить?

Все замолчали. Похоже никаких мыслей у присутствующих не возникало. А жаль. У меня тоже не сказать, чтобы имелся вагон предложений по ликвидации возникшей угрозы. Только стандартный подход, не требующий сильного воображения.

— Ну что же. Видимо придется действовать по старинке, — заявил я. — Закидаем монстра плазменными гранатами. Посмотрим, сможет ли он выжить после такого.

— Нынешнее положение в принципе дает возможность применения мощного оружия, — сказал главный Администратор. — До внешней обшивки довольно далеко. Три палубы вверх и десять вниз, по бокам тоже имеется внушительный запас из других помещений. Но я не уверен, что кто-то из моих людей окажется настолько ловок, чтобы справиться с этим.

Мой взгляд хмуро пробежался по лицу Кроули. Хитрый прощелыга неприкрыто намекал на мое непосредственное участие в затее. Мол, кто тут преступник, известный на всю галактику своей крутизной.

Мелкий засранец… Самого бы его туда отправить. Уверен этот крысеныш умеет бегать не хуже олимпийских спринтеров, в случае появления смертельной опасности.

Но самое паршивое, в чем-то он прав. Отправка туда криворуких дебилов из СБ Эвердил, умудрившихся наложить большую кучу дерьма в деле с аграми, значит дать монстру еще больше биологического материала. А это сделает его еще сильнее и массивнее.

Выхода нет. Проблему надо решать. И как можно скорее. Архонт в ангаре на приколе и улететь невозможно. Бросать категорически не хочется. Столько бабла в него влили, что слов нет. Придется поизображать из себя супермена.

— Ладно, я пойду, — выдавил я, сверля тяжелым взглядом управляющего. — Но в случае успеха, я хочу забрать один бот из вашей спас-службы. Те, что оказывают помощь поврежденным кораблям на векторах разгона и финиширования.

Недавно Крис высказывал пожелание обзавестись шаттлом для Архонта, но подобного добра ни в свободной продаже на виртуальных торговых площадках, ни в запасниках станционных властей в наличии не нашлось.

Зато сейчас подвернулась неплохая возможность еще больше улучшить мой корабль. Почему бы не воспользоваться случаем.

— Но их всего три! — воскликнул Кроули. — И они регулярно используются. К нам часто прилетают межсистемники для ремонта на последнем издыхании. Иногда они не дотягивают до станции. Возникает необходимость в эвакуации экипажа, а после и буксировки судна до причальных доков. Мы не можем без них обойтись.

Я кивал не перебивая. То, что он сказал было абсолютной правдой. Эвердил, кроме транзитного узла трасс из Периферии во Фронтир и обратно, кроме всего прочего выполняла еще и роль мастерской для любой космической техники из ближайших звездных систем.

— Хорошо, тогда отдавайте свой бот. Который приготовлен для экстренных случаев. С хорошей системой жизнеобеспечения и мощной ходовой силовой установкой. Гипердвигателя на нем нет, но при необходимости можно долго продержаться в автономном полете. Ну или дрейфе, ожидая прибытия других кораблей.

Управляющий самым натуральным образом выпучил от удивления глаза. Он не мог понять, как мне стало известно о тайном средстве спасения для высшего руководства станции.

Откуда бедняге знать о неумном зуде под названием «любопытство» вечно терзающую одну миловидную стройную брюнетку, большую любительницу сетевых взломов.

— Так как? Договорились? Или рискнем послать ваших бойцов?

Я кивнул в направлении маячивших неподалеку безопасников. Глянув туда же, Кроули на секунду замер, а потом решительно перевел взгляд назад, видимо припомнив героические подвиги последних несколькими часами ранее.

— Бездна с вами! Забирайте! Только избавьте станцию от монстра!

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Коридорная развязка между секциями.

Тиа Валсара смотрела в спину уходящего Маркуса с неприкрытой тревогой. Он отказался брать с собой других людей, мотивируя это тем, что будет действовать в режиме сверхскорости. А значит остальным за ним попросту не угнаться.

Эвелин поджала в раздражении губы, услышав аргумент своего неучастия, но все же вынуждено смирилась. Несмотря на установленные импланты, ускоряющих реакцию, до возможностей капитана Архонта она не дотягивала.

А дэянская колдунья суматошно пыталась каким-то способом помочь ему в схватке с чудовищем из другой реальности. За ней оставался должок спасения в одной из дальних зон Отстойника, где Маркус спас ей жизнь. Да и вообще, за последние семь лет ей еще не приходилось встречать никого, относящейся к ней настолько хорошо.

Побег из дома в двенадцать лет за попытку проникнуть в анвантарий — хранилище знаний членов Седьмого Круга Могущества, сильнейших кудесников Дэи, показал беглянке истинную суть людей. Никто и никогда не пытался помочь девочке со странной внешностью, либо просто равнодушно проходя мимо, либо пытаясь каким-то способом обидеть ее.

Скитания, бродяжничество, упорные попытки выжить и самостоятельное обучение Силе. Три прошедших круга положили хороший задел одной из талантливейших учениц, и она неплохо продвигалась дальше уже без помощи напыщенных болванов, не желающих делиться знаниями с неопытными ведьмами.

Но тут ее поймали, отправив на Хаггию для проведения экспериментов. Дикий, почти невозможный случай, но тем не менее произошедший.

И вот там она встретила их — совсем еще молодых, почти как и она, хаггов, желающих вырываться с закрытой планеты. Незаметно дэянка стала членом их команды, впервые в жизни почувствовав, что есть те, кому она не безразлична.

Удивительно непохожие друга на друга и в то же время обладающие одинаковой стальной волей, закаленной жизнью в опаснейшем из миров Содружества, готовые идти до конца для достижения своих целей, эти парни и девушки произвели на Тиу невероятное впечатление.

Последующая близость с Крисом, дружеские отношения с Равеной и Эвелин только укрепили ее уверенность в правильности решения присоединится к экипажу Архонта.

И конечно же Маркус, удивительный лидер, соединяющий в себе абсолютную жестокость к чужакам и такую же преданность к своим людям. Готовый убивать любого ради друзей, ни взирая ни на какие преграды. Даже штурмовать полицейский участок и разнести его до основания, если это потребуется.

Подобная непреклонная решимость поначалу пугала молодую колдунью. Иногда ей казалось, что высокий широкоплечий парень с небрежной прической коротких темных волос сошел с ума и не может трезво оценивать свои действия. Бесстрашно идя напролом и оставляя после себя горы трупов и горящие здания, он напоминал сумасшедшего.

И самое поразительное — остальным это казалось вполне нормальным.

Но потом, после того, как Крис рассказал о порядках на улицах Хаггии, о жизни в вечном поиске хабара в Отстойнике, о множестве желающих отобрать у тебя добычу и ежесекундной готовности давать отпор кому угодно, когда угодно и где угодно, она поняла, что из себя представляют настоящие хагги. И это знание позволило дэянке начать понимать логику их поступков и безжалостный характер с признаками безумия. Никто другой не смог бы выжить в пригородах Деелина, не выдержав там и пары месяцев…

— Ты точно ничего не можешь сделать? — спросила Эвелин, оторвав Тиу от воспоминаний.

Отогнав посторонние мысли, она покачала головой.

— Как только я начинаю проникать ближе, чудовище мгновенно реагирует. Оно издает странный вопль, слышный только мне. Очень болезненный, проникающий прямо в глубь разума.

— Если ты не можешь немного потерпеть, то может тебе пойти куда-нибудь в тихое место и отдохнуть? — язвительно спросила Эвелин, с насмешкой глядя на лысую девчонку рядом. — Маркус направляется к твари лично, а не в виде какого-то бестелесного призрака и как видишь не ноет ни о чем. Может тебе взять с него пример? Он ведь для всех нас старается.

Колдунья вскинулась, собираясь резко ответить, но внезапно поняла, что за оскорбительными словами эффектной платиновой блондинки в белом плаще скрывается простое переживание за своего друга и любовника.

Поэтому проглотив готовые сорваться ругательства с обратным обвинениями в трусости, Тиа снова сосредоточилась на голографической картинке с изображением происходящего в отсеке сектантов.

Тварь уже выбралась на простор жилых модулей «Свидетелей Его пришествия» начав активно искать выход в следующий сегмент. Высокие потолки с пятиэтажный дом, открытое пространство и полное отсутствие преград позволили ей этим заниматься без помех.

И вдруг.

— БУММ!!!

Раздался мощный взрыв прямо в боку твари, состоящей из биологической плоти человеческих останков вперемешку с металлическими вкраплениями.

И почти сразу же за первым взрывом последовали еще два, подряд друг за другом с интервалом в одну секунду.

— БУММ!!!

— БУММ!!!

Огненный цветки плазменных гранат проделали в туше монстра огромные пробоины, дымившиеся от высокотемпературных ожогов. Концентрированная детонация нанесла большие повреждения на теле пришельца.

Вслед за этим в воздухе раздался громкий визг, бьющий по ушам даже на таком большом расстоянии. Похожий на скрежет осколка стекла, проведенного по другому куску стекла. Он оказывал тоже воздействие, как и оголенные провода под напряжением, ударяя по нервам и заставляя трястись от неприятных ощущений.

Эвелин, Кроули, Тиа и солдаты неподалеку инстинктивно зажали уши, стремясь избавиться от ужасного звука, но бесполезно, такие примитивные меры ничего не могли противопоставить этому явление.

К счастью, муки не продлились долго, исчезнув так же неожиданно, как и появились.

А на экране продолжали развиваться события.

Маркус, без плаща, в одном комбезе, как по волшебству материализовался рядом с монстром, намереваясь того добить.

В руках хагга вспыхнул клинок, сияя контуром синего неона сжатого силового поля, активированного на полную мощность.

Шаг вперед, короткий взмах — и высокотехнологичный меч опустился на переднюю часть твари, с легкостью погружаясь в ее глубь.

Еще один удар и еще.

За каких-то пять секунд, одинокий воин превратил то, что раньше было головой твари в изрезанный на мелкие ломтики ошметки фарш.

Победа. Без всякого сомнения. Задрожав туша тяжело рухнула на металлический пол, вызывав небольшое сотрясения по всему корпусу отсека.

Небрежно стряхнув попавший на ботинки кусок плоти поверженного создания, человек развернулся и направился назад к выходным створкам.

Он успел сделать всего десяток шагов, когда неожиданно казавшийся трупом монстр вдруг опять ожил.

Гибкие плети стремительным потоком вырвались из тела пришельца, раскручиваясь в длинные щупальца и устремляясь вперед в безудержной попытке достать врага.

Вовремя заметив нападение, Маркус стелящимся шагом легко сместился влево, уклоняясь от атаки и вновь активируя силовой клинок.

Моментальный отсекающий удар срубил мерзкие живые отростки, но чужак уже стремительно менялся, превращаясь в амебоподобную субстанцию величиной с хороший атмосферный шаттл, вновь и вновь выпуская в противника удлиняющиеся на ходу отростками.

Хагг не терялся, ловко непрерывно двигался, избегая встречи с конечностями уродливой твари. И при этом продолжал наносить удар за ударом.

Фигура в военном комбезе с грацией хищника передвигалась по открытой площадке изредка выпадая из зрения, переходя на сверхскорость и появляясь с другой стороны туши пришельца, пытаясь еще подобраться к тому, как можно ближе. Но на это раз тот находился все время настороже, зачастую тоже начиная бить щупальцами со страшным ускорением и силой.

Секунда, вторая, третья…

По всем признакам человек уже должен был оказаться поверженным, но смертоносный танец продолжался. Хагг не останавливался и не отступал.

Удар еще удар. Финт и уход вбок. А потом сразу же целая серия коротких уколов. Разворот и вновь перемещение в сторону, чтобы опять начать атаковать, но уже с другой позиции.

Без передышки и без малейших колебаний.

Невероятный бой завораживающий своей красотой.

Зрители пораженными статуями застыли на месте неотрывно глядя на голоэкран. Трансляция все так же передавала изображение происходящей схватки.

Не выдержав и прорычав что-то с места сорвалась Эвелин, на ходу выдергивая из-за спины мощный плазменный дробовик. Миг и девушка в длиннополом белом плаще исчезла за поворотом.

Проводив ее взглядом, Тис стиснула зубы и упрямо потянулась сознанием сквозь станционные переборки.

Таким способом она не могла видеть обычным зрением людей или предметы, но четко замечала любые проявления псионической энергии с аурами живых созданий.

Не обращая внимание на вновь появившуюся боль, дэянская колдунья настойчиво искала как бы помочь лидеру одержать победу против вызванного монстра.

Время шло, а ничего подходящего не попадалось.

В схватку вступила платиновая воительница, сходу начавшая выпускать один сгусток плазмы за другим, непрерывно стреляя, а затем кидая в получившиеся отверстия новую порцию гранат.

Но в этот раз взрывов не последовало. С мягким хлюпаньем продолговатые цилиндры бесследно исчезали внутри искореженной плоти, не выдавая ожидаемую детонацию. Каким-то образом существо из иной реальности быстро научилось нейтрализовать боезаряды.

И тут, Тиа увидела тянущуюся от твари нить, уходившую к разломанным дверям святилища сектантов. Тонкий, едва заметный энергетический канал привязывался к некому предмету, пульсирующим ярким сиянием псионической силы.

Артефакт. При помощи которого фанатики осуществили пробой в многомерную реальность. И до сих пор поддерживающий стабильное нахождение иномирового гостья в пределах трехмерного пространства.

Чуть поколебавшись, колдунья в конце концов решительно мысленным усилием сформировала узкое астральное лезвие и ударила по блестящей нити, разрывая канал связи.

И в то же мгновение Тиа повторно рухнула на пол, теперь уже окончательно потеряв сознание.

Она уже не увидела яркой вспышки в зале жилых отсеков на месте схватки с монстром, возникшей в тот же миг, как ведьма нанесла свой удар.

* * *

Неизвестное место.

Последним моим воспоминанием было изгибающееся щупальце в который раз хотевшее схватить меня за руку и выдернуть из нее силовой клинок.

Уже вполне привычно тело начало двигаться по траектории ухода в сторону, забирая чуть вправо и тем самым выводя на удобную атакующую позицию, но вдруг окружающий мир мигнул и поменялся.

Сейчас я стоял посреди разгромленного сегмента «Свидетелей Его пришествия», а в следующую секунду уже находился непонятно где. Как будто кто-то нажал кнопку и декорации окружающего мира стремительно изменились.

И место не просто место, а что-то невообразимо странное.

Первые мгновения сознание вообще отказывалось воспринимать новую реальность, пытаясь спасти разум от необычных картин.

Лес из осколок разбитых зеркал, разных видов и размеров. Вроде бы остающийся на месте, но если перестать присматриваться, то начинало казаться, что все деревья, которые были совсем и не похожими на обычные деревья, непрерывно двигались, текли, передвигаясь не только с места на место, но еще и изменяясь на ходу. Каждый кусочек принимал образ сложной фигуры, постоянно изменяющих свою форму.

Слепящий свет обжигал, проходя сквозь закрытые веки, но при этом позволяя очень четко разглядеть любую деталь вокруг.

Под ногами находилось тоже что-то живое, мягкое, как резиновое покрытие и откликающееся на едва заметный сдвиг тихим шевелением.

Налетевший ветер совсем не походил на ветер, а скорее напоминал течение воды в реке. Неторопливо соприкасаясь с открытым лицом и принося с собой боль миллиона иголок, с жадностью вонзающихся в кожу.

Хотелось закричать, но вдруг пришло озарение — это невозможно.

Здесь не было воздуха, не было кислорода. Тут самого понятия атмосферы не существовало. Как и запаха. Совсем.

Почему я еще не умер — непонятно.

Глаза стали слезиться, в них будто насыпали песка, а тело совсем перестало слушаться, превратившись в застывшую статую.

Зеркала закружились в хороводе, медленно приближаясь маленькими размытыми ураганчиками. В голове возникло понимание смертельной опасности. Острые куски легко нашинкуют слабое беззащитное человеческое тело, не оставив после себя ни капельки крови.

Гулкий удар сердца…

А потом я вдруг ощутил, что не нужно опасаться стеклянных вихрей они не успеют ничего сделать, мое тело и без этого стремительно умирало, распадаясь на клеточном уровне.

Как же там: рыбы не могут жить на суше, а животные в воде.

Вот и я так же — упал под воду и не могу выплыть обратно, погибая от враждебной среды.

Не может трехмерное существо находится в многомерном пространстве. Эта пагубно, здесь разрушалось все не принадлежащее этой реальности.

Еще один удар сердца…

Действуя на рефлексах, я нашел панель быстрого доступа с режимом нейронной сети. Каким-то чудом она все еще отображалась полупрозрачной полоской на правой стороне зрения.

Трудная, почти невозможная сосредоточенность зрачков на иконке. Победа. Пиктограмма «Живительного исцеления» окрасилась из бесцветного серого в насыщенный цвет активации. Наниты начали работу помогая изнемогающим имплантам на регенерацию, не справляющимся с сильными повреждениями.

И сердце опять сокращалось, разгоняя кровь по венам организма.

На краткую секунду показалось, что мне уже лучше, что еще чуть-чуть и все будет в порядке.

Тело вновь оживет, страшная боль исчезнет, и я смогу двигаться.

А затем опять появилось чувство близкого конца.

И еще один удар сердца…

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Центр медицинского обслуживания.

— Ну что с ним? Он выживет? — спросила Эвелин.

Воинственная девушка-хагг требовательно уставилась на штатного доктора больницы.

За прозрачной пластиковой дверью-стеной находилась лучшая палата с самым дорогой медкапсулой, какие использовались на станции. Где вот уже на протяжении трех часов лежал Маркус Крайд никак не приходя в сознание.

— Это очень необычный случай, — ответил врач, отодвигаясь чуть назад.

Напористость вооруженной особы его совсем не радовала.

— Короче. Говорите уже, как есть, — слегка грубовато подключился к разговору Крис, застыв черной глыбой справа от специалиста.

Слева встала Равена и Тиа, тоже напряженно глядя на главного служащего Медцентра.

— Проведенное сканирование показало наличие аномалий в организме пациента. В частности, на клеточном уровне и трудно представить — в атомарной структуре. Я ничего похожего за всю свою практику не видел. А опыт у меня довольно большой, можете мне поверить. В Периферии иногда встречаются планеты не прошедшие полный курс терраформирования, вследствие чего жители нередко обзаводятся весьма редкими видами мутаций.

— Мы очень рады за вас, — с сарказмом заметила Равена. — Но может вы перейдете ближе к делу?

Взглянув на суровые лица хаггов, доктор не вовремя припомнил ходившие по галактике слухи об этой расе, известной своим непростым нравом. Еще не хватало злить таких личностей. На Эвердил и так творилось не пойми что последние дни, а тут еще срочно выдернули и потребовали немедленных результатов. Хотя что точно случилось с больным никто толком ничего сказать не может. Лечите и все!

— Ладно смотрите, — сказал он, активируя наручную комп-консоль.

Появилось голографическое изображение, поделенное на две части.

— Справа обычная клетка обычного человека. Их в организме бесконечное множество. А слева то, из чего теперь состоит тело вашего друга. Я понятия не имею что это и как оно вообще появилось.

На указанной картинке непрерывно происходили странные трансформации. Клетка двоилась, троилась, распадалась на зеркальные осколки самих себя, затем собиралась обратно, чтобы затем снова начать удивительный процесс распада и возрождения. Ее вид странным образом завораживал, вгоняя в транс и убирал всякое желание отвести взгляд в сторону.

— Что это такое? — удивленно спросил Крис.

— Как я и сказал ранее — не знаю. Вообще странно, что тело пациента еще не исчезло и продолжает сохранять свою первоначальную форму. При таких изменениях оно должно моментально испариться. Видимо на стабильность оказывают влияние токи энергии, пронзающие организма гра Крайда с головы до ног.

— Какой еще энергии? — снова влезала в беседу Эвелин.

Пара нажатий интерактивных кнопок и появилась еще одна запись, но уже на весь экран. Множество мелких точек, горящих белым светом, стремительно передвигались внутри тела капитана Архонта.

— Судя по всему — это наноботы нейронной сети. Они заряжены неизвестным типом энергии и постоянно циркулируют по нервной системе пациента полностью охватывая его. Точно не скажу, но могу предполагать, что именно они сохраняют вашего друга в живом состоянии. Нам остается только ждать, что он вскоре очнется самостоятельно. Как привести его в сознание искусственно — просто не представляю.

И не ожидая ответа, доктор, оставив посетителям обильную пищу для размышлений, быстро проскользнул в направлении ближайшего лифта.

Дав врачу беспрепятственно уйти, Крис посмотрел на Тиу:

— Ты единственная осталась в порядке, пока Эвелин валялась оглушенная от близкого взрыва. Что именно произошло?

Дэянка отрицательно покачала головой в ответ.

— Это был не взрыв. Та тварь не разлетелась на множество кусочков от детонации плазменных гранат, как утверждают полисы. Я перерезала канал привязки его к этому миру. Поэтому произошло мгновенное перемещение обратно. Разрыв появился и схлопнулся, затянув в себя монстра. И видимо, оказавшегося неподалеку Маркуса.

— Но потом он появился на том же месте, — утвердительно сказал Крис. — По твоим словам, та реальность отличается от нашей, как ему удалось вырваться назад?

— Это же Маркус, — усмехнулась Равена. — Дал по шеи кому надо его и отправили быстренько назад. Ты что, его не знаешь, что ли?

Вся компания облегченно рассмеялась. Короткая передышка требовалась всем присутствующим. Последние часы оказались весьма напряженными.

— В общем-то ты может и права, — вдруг заявила Тиа. — Многомерная реальность не смогла вынести существо из нашего мира и вытолкнуло его обратно. Судя по состоянию клеток, он и сам начал изменяться, нарушая тем самым сложившийся баланс.

— Если бы Изгарский Смерч получил возможность там остаться, то местным мало бы не показалось. Они просто быстро сообразили от него избавиться, — продолжала зубоскалить Равена.

И опять по больничному коридору разнеся громкий смех.

— Ладно, повеселились и хватит, — произнес серьезным голосом Крис. — У нас тут еще одна проблема нарисовалась, требующая обсуждения.

— Какая?

— Помните тех пиратов, с кем мы схлестнулись здесь в первый день? Оказалось, эти уроды никуда и не улетали. Капитан одного транспортника шепнул мне, что неподалеку от станции висит целый эсминец, непонятно чего ожидая.

— Ну и что? — пренебрежительно отозвалась Эвелин. — Я слышала между станционными властями и звездными странниками заключено соглашение о нейтральной территории. Первые предоставляют площадку для сбыта награбленных трофеев, а последние не трогают их. И это касается, как одиночных пиратов, так и целые кланы. Если Юрген Спаркс попробует что-нибудь предпринять против Эвердил, то против него ополчатся все. А после того, как Архонт будет введен в строй, нам никакой эсминец не страшен.

— Может и так, — пожал плечами Крис, — Но вот чувствую, что от них будут проблемы. И причем очень большие. Лучше держаться настороже. Эти ублюдки никак не хотят забывать наше косвенное участие в уничтожение их грузовоза.

— Сейчас главное привести в норму Маркуса, — заявила Равена, и Тиа согласно закивала. — А с пиратами разберемся по ходу дела. Будут нарываться дальше — узнают, что такое гнев хаггов. И гори вся галактика ярким пламенем оружейной плазмы!


   Глава 12

Пустотная станция «Эвердил». Центр медицинского обслуживания.

— «Интерфейс нейронной сети „Эра-3“ запущен».

— «Внимание! Произошла попытка сильнейшего влияния на молекулярную структуру организма носителя!»

— «Внимание! Для нейтрализации пагубного воздействия наниты использовались не по базовому назначению, вступив в реакцию с неизвестным типом энергетического излучения!»

— «Внимание! Стабилизация потребовала смены изначальных настроек нейронной сети!»

— «Внимание! Изначальные режимы наносети удалось оставить на заводских установках! Необходимо тестирования в активной работе!»

— «Внимание! Осуществлялся запуск диагностики новой структуры клеточного строения организма носителя. Выявлена возможность взаимодействия нанитов на новом уровне. Начата процедура формирования нового режима».

Быстро промелькнула заполнившаяся полоска, отображающая протекания процедуры формирования.

— «Присвоено название — „Сумеречная неуязвимость“. Необходимо проведения тестового запуска вероятного режима!»

— «Предупреждение! Молекулярная взаимосвязь восстановлена до прежних параметров, но структура не может быть закреплена навсегда. Перестройка клеток организма носителя затронула слишком высокие уровни вещественного строения!»

— «Предупреждение! Рекомендуется незамедлительно обратиться в ближайший офис корпорации „Нейрокорп“ для обследования специалистами. Произошедшие изменения коснулись базовых программируемых нанитов нейронной сети „Эра-3“, возможно они не смогут работать по изначальным настройкам!»

— «Внимание! Проведенная корректировка организма носителя не отвечает базовым характеристикам наносети. Настоятельно рекомендуется обратиться к специалистам корпорации „Нейрокорп“ для оценки нанесенного ущерба!»

— «Внимание! Запуск всех доступных функции начнется через 3… 2… 1…»

После единицы темный до этого момента внутренний экран стремительно расцвел красками окружающей действительности.

Серый потолок, такие же стены, узкие полосы освещения и отъезжающая вбок пластиковая панель крышки. И вслед за этим бездушный голос машины, предлагающий оставаться на месте до прихода дежурного доктора.

Надо же — медицинская капсула. А я думал, что после установки имплантов и со своими крутыми режимами еще не скоро буду просыпаться под зуммер сигнала кибердока. Похоже та тварь меня здорово приложила …

Как только пришло воспоминание о схватке в жилом сегменте религиозных фанатиков, перед глазами сразу же пробежала череда прошедших событий.

И в первую очередь вспомнилась безумная реальность, куда мне затянуло вместе с уродливым пришельцем. До сих пор не верилось, что удалось свалить оттуда живым. Чуть не сдох ведь! И судя по мелькавшим недавно сообщениям от нейронной сети, посещение чужой реальности не обошлось без следа.

Взгляд случайно зацепился за вертикальную панель с иконками справа. Она увеличилась ровно на одну пиктограмму. Это что еще такое? Ах да, новый режим.

Заинтригованный я вывел общее меню с поясняющим списком доступных режимов. После пяти уже привычных появилась шестая строчка.

— «Сумеречная неуязвимость» — подробнее:

— «Позволяет вводить тело носителя в состояние выпадения из обычного слоя реальности путем флуктуации молекулярной структуры организма носителя. В следствии чего происходит смещение и неспособность нанести повреждения обычными трехмерными предметами».

— «Внимание! Данный режим нейронной сети был сформирован руководящим ядром наносети самостоятельно, при выполнении программы оптимизаций изменений в организме носителя и не имеет одобренного сертификата Техцентра аттестации и сертификации корпорации „Нейрокорп“. Любая неисправность или нестабильность не может применяться в качестве жалобы на работу специалистов корпорации „Нейрокорп“. Согласно 7-му пункту о внутреннем уставе межзвездных корпоративных образований Хартии Порядка все страховые случаи не будут приниматься к рассмотрению юридическим отделом корпорации еще на стадии принятия возможных жалоб».

— «Внимание! Настоятельно рекомендуется обратиться в ближайший офис корпорации „Нейрокорп“ для прохождения полноценного обследования и правильной настройки всех функции нейронной сети».

Интересно девки пляшут. Когда я там подыхал значит, клетки стали меняться, а нейронная сеть кроме спасения еще и забабахала мне новый режим. Удивительно! Эти парни из «Нейрокорпа» однозначно не зря ели свой хлеб при создании «Эры-3». Может им отправить ящик самого дорого пойла, что только есть на станции? Или сделать заказ с доставкой на месте. Благодаря светлым умам незнакомых разработчиков я не только остался в живых, но и кажется приобрел дополнительную плюшку.

Вскочив на пол, я сразу же активировал пиктограмму со значком изогнутого круга в ромбе и тут же застыл окаменевшим изваянием на месте. На иконке появился таймер пятисекундного отчета в обратном направлении.

Попытки сдвинутся с места не принесли успеха, тело заморозило и взгляд как бы слегка затуманился. Хотя никаких болевых ощущений или других неприятных последствий не замечалось. Что весьма радовало, если вспомнить страдания при прошлом переносе. Засыпанные песком глаза с обжигающим светом я еще долго не смогу забыть. Как и другие дикие ужасы многомерного пространства.

Покосившись вбок вдруг заметил, что рука стала состоять из микроскопических полупрозрачных кристаллов. Едва заметно дрожа, они невесомыми сгустками висели в воздухе.

Дерьмо! Это еще что за хрень?!

С нетерпением стал ожидать, пока цифры на значке не закончат бег и не исчезнут. Как-то не улыбалось остаться странным призраком навсегда. Дурдом какой-то…

Два… один… ноль…

Все, время действия нового режима закончилось. И в то же мгновение ко мне вернулась чувствительность. Руки, ноги задвигались, появилась возможность сделать несколько шагов из стороны в сторону.

И только сейчас до меня дошло, что ведь можно было просто еще раз нажать на пиктограмму для досрочного отключения. Ну блин, после капсулы я что-то совсем расслабился.

Что интересно, нижнее белье, бывшее на мне, никуда не испарилось, а значит трансформация охватывала не только клетки тела, но и посторонние предметы. Наноботы как минимум доставали надетую одежду, и это просто отлично. Если в таком состоянии я и впрямь становлюсь неосязаемым, то возможности открываются просто фантастические.

Конечно жаль, что передвигаться при этом нельзя. Но небольшой недостаток, в целом не портил впечатления от приобретенного умения. Как говориться — даренному коню в зубы не смотрят.

Сразу же в мозгу возникла картинка возможного применения: вооруженная толпа открывает по мне бешенный огонь из ЭРВ винтовок, выплескивая океан энергетических зарядов, а я преспокойно стою на месте, пропуская все эти тысячи выстрелов сквозь себя.

Ха-ха… Потрясающе! Уже хочу посмотреть на обалдевшие рожи стрелков: выпученные глаза, открытые от изумления рты, взлетевшие на лоб брови. Эпичное зрелище. Ничего не скажешь. А потом, за дело принимается мой бластер, скашивая ряды врагов…

Насладившись представленной картиной, я коротко хохотнул. Захотелось пойти в главное убежище Мародеров и испытать режим «Сумеречной неуязвимости» в полевых условиях, так сказать.

А ведь это еще не все. Откуда-то появилось твердое убеждение в способности предугадывать будущую опасность. Не видеть точно, а просто знать об этом. Как тогда, в зеркальном лесу. То самое озарение все еще оставалось внутри меня. Я чувствовал его, понимал, осознавал и принимал это необычное состояние. И сейчас, уже находясь в своем слое реальности ясное видение приближающейся смерти никуда не делось, после перехода в трехмерное пространство. Измененные клетки пронесли с собой частичку того мира, щедро одарив существо, умудрившееся выжить на той стороне, а затем и вернуться обратно. И я был весьма благодарен за этот бесценный дар и необычайный опыт.

Не каждый день получается попутешествовать в иные вселенные. Тут уж не поспоришь…

Еще раз протестировать режим я не успел — матовые створки дверей разъехались в стороны, впуская внутрь палаты человека в белом комбезе медтехника.

— Доброе утро, гра Крайд.

— Доброе.

— Как вы себя чувствуете? Судя по показаниям кибердока капсулы ваше состояние на момент пробуждения значительно улучшилось.

— Да, все хорошо, спасибо, — сказал я.

Самочувствие и впрямь было превосходным. Мне удалось выжить, приобрести определенные способности, избавиться от монстра в конце концов. Как тут не радоваться? Только глупец бы хмурился и высказывал жалобы. Причин для хорошего настроения имелось более чем достаточно.

— Где мои вещи? Не идти же голым по коридорам.

— Думаю их вам принесут ваши люди. Я уже сообщил грэсе Темпелтон о вас. Она настоятельно требовала немедленно известь ее в случае каких-либо изменений вашего состояния.

На долю секунды я завис, пытаясь понять о ком идет речь, пока в голове не промелькнула молния озарения — это же фамилия Эвелин. Между собой экипаж Архонта больше предпочитал общение по именам, так что мое кратковременное замешательство было вполне оправданым.

— Они забрали с собой комбез и оружие?

Доктор или кто он там, немного помялся, но потом все же выдал:

— Вас нашли почти голым. Комбез, бластер, силовой клинок — все пришло в полную негодность. Вроде бы от них остались лишь куски металла и пластика, не пригодные к восстановлению. Я лично видел жалкие обрывки комбинезона и честно говоря считаю вас удивительным счастливчиком. Вы лежите у нас уже третий день и надежды на выздоровление становилось все меньше. Но вы все же выкарабкались. У вас оказалась сильная воля к жизни. А это знаете ли внушает уважение.

Я мысленно чертыхнулся, услышав о потере снаряги. Но потом одумался. А чего собственно говоря можно ожидать после нахождения в той жуткой многомерной фигне? Сам остался в порядке — уже хорошо. А шмотки дело наживное. Об этом волноваться точно не стоит. Правда силовой клинок все же жаль — редкая штучка. Ну да ладно. Найдем что получше, не впервой.

— Три дня? Я провалялся здесь три дня? — спросил я с удивлением.

Не хило меня видать приложило, раз понадобилось столько времени встать на ноги, находясь в продвинутой медкапусле.

— Вообще-то уже идет четвертый день. Сейчас ранее утро.

— Хорошо, спасибо. Грэса Темпелтон не сказала, когда сюда прибудет?

— Нет. Но полагаю, что очень скоро. Учитывая ее прошлую настойчивость.

— Вряд ли она додумается купить по дороге одежду. Вы не дадите мне что-нибудь и не проводите в приемную? Полагаю, можно и там подождать. Или еще нужно оплатить счета за лечение?

— Нет, что вы. Все за счет властей Эвердил. Гра Кроули лично об этом распорядился, после того как вас сюда доставили.

О как! Управляющий решил проявить себя с лучшей стороны и для этого даже не пришлось давить на него. Что же, хорошо, это стоит запомнить.

— Но я хотел бы поговорить с вами о другом, — неожиданно продолжил доктор. — Ваши анализы чрезвычайно необычны, и я бы…

— Нет! — решительно отрезал я. — Никаких опытов, экспериментов, анализов и всего другого дерьма, что вы — высоколобые умники так любите делать. Я ухожу отсюда и, если вы попытаетесь меня удержать, я вас изувечу или вообще прикончу. Вы меня поняли? — конец фразы прозвучал на уровне шепота, настолько меня взбесило заявление этого яицеголового умника.

Хватит с меня лабораторных столов, не собираюсь вновь выступать в роли чей-то подопытной мышки.

Вздрогнув от зловещего тона, сказанного проникновенным голосом, доктор поспешно бросился к одному из скрытых шкафов в стене, вынув оттуда точную копию своих белоснежных одеяний.

Мрачно кивнув, я быстро переоделся и направился к выходу. Но дойти до приемной не успел — в дальнем конце появилась фигура Эвелин…

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Ремонтно-причальный ангар — 11.

На замену потерянным вещам в битве с тварью из другой реальности была приобретена замена в одном из магазинов сегмента повышенной комфортности.

Армейский комбинезон «Тарк-22», с темным окрасом, производства уже знакомой корпорации «Армакорп» — встроенный наручный комп, плотный защитный материал, пять слотов под дополнительное оборудование и три ячейки для энергоблоков питания, автоматическая аптечка. Хотя необходимость последней в свете недавних событий вызывала оправданную неуверенность. Активированный режим «Живительного исцеления» в тандеме с имплантами на регенерацию намного превосходил по эффективности любые препараты, стимуляторы и боевые коктейли вместе взятые. Но пусть будет. Мало ли, пригодится.

Из бластеров я остановил свой выбор на «Марк-9Р». Точно к такой же линейке принадлежала импульсная винтовка, приобретенная на Миларе в Заграбе. Компактный размер, легкий вес, убойная мощность, все навороты — отличная замена «Верту», не проигрывающая ему в параметрах.

Силового клинка прикупить не удалось, так как подобное оружие редко встречалось и на территории Содружества, не то что на далекой станции Периферии. Пришлось ограничиться десантным ножом из усиленной стали.

А вот плащ остался прежним. В самом начале схватки, сброшенный на пол, он тихо-мирно пережил небольшой Армагеддон неподалеку и теперь вновь вернулся к своему старому хозяину.

Войдя через шлюзовой переход в ангар, где шла модернизация Архонта, я первым делом наткнулся на Криса, замершего в раздумьях рядом к виртуальной проекцией схемы корабля.

— Трудишься не покладая рук? — с улыбкой спросил я.

Живо обернувшись начинающий инженер расцвел широкой улыбкой.

— Маркус, брат! Наконец-то очнулся. Я сразу сказал тому кретину, что ты не умрешь, — сказал он, крепко обнимая меня и хлопая по плечам.

Никогда еще мой первый знакомый на Хагии не выглядел настолько эмоциональным. Видать я и впрямь выглядел в капсуле не слишком хорошо.

— Через два дня после отсутствия перемен, главный врач заявил о возможной скорой смерти. Мол надежды все меньше и меньше. Твое тело никак не реагировало на попытки лечения, оставаясь во всем том же странном состоянии. А общие показатели жизнедеятельности регулярно скатывались вниз, почти каждый час. По сути, ты медленно умирал.

— Как видишь все оказалось не так уж плохо, — сказал я усмехаясь.

— Еще бы, — поддержал меня Крис. — Я этому уроду сразу сказал: только попробуй еще раз вякнуть про невозможность спасения — закончишь свои дни в открытом космосе без скафа. Прикинь — вчера он вообще начал намекать на возможность исследования твоего мертвого тела из-за необычных преобразований клеток. Эвелин его чуть там же не кончила. Дебил тупорылый!

— Этим умникам только дай повод честный людей порезать, — сказал я, впрочем, не упоминая о короткой беседе с доктором перед уходом.

Незачем еще больше накалять обстановку.

— А где Равена и Тиа?

— Вон уже бегут.

Из недр вскрытого корабля появились две девушки, двинувшиеся к нам стремительным шагом, вскоре плавно перешедшим в бег.

— Маркус!

Равена добежала первой, повиснув на моей шеи, а затем дополним объятия жарким поцелуем.

Что не слишком удивило после встречи с Эвелин, которая вообще чуть ли не запрыгнула на меня.

Тиа в этом отношении поступила более сдержано: крепко приобняла и коротко чмокнула в щеку.

Черт возьми! Все же приятно, когда есть люди, кому ты небезразличен! Что ни говори, а за последние месяцы, проведенные вместе, мы по-настоящему сдружились, став почти что семьей. Конечно, далеко не обычной и со своими закидонами, но все же семьей. Переживавших друг за друга и готовых стоять за своих до конца. И надо сказать, подобное положение дел меня более чем устраивало. Нет ничего хуже одиночества или бесцельного существования.

— Так как продвигаются работы? — спросил я, после того, как впечатления от встречи немного поутихли. — И что это за штуковина там? Вы режете корпус? Я думал изменения не затронут основной каркас. Только двигатели сдвинуть назад, кое-какие сглаживания и все. А судя по том, что сейчас видно, вы пошли куда дальше. Неужели успели изменить проект за три дня?

Мое удивления можно было понять. Глядя на Архонт создавалось впечатление вскрытой консервной банки. Причем не сверху, а снизу, прямо по центру.

Мелькающие ремонтные сервы с манипуляторами сварочных аппаратов, возящиеся неподалеку люди-техники с приборами, колдовавшие над коммуникационными кабелями. Не похоже на случайную ошибку в программе дроидов или человеческий фактор. Все явно действовали по заранее утвержденному плану. Причем весьма дружно и слажено, стоило отметить. И живые и механические работники трудились, как муравьи. Быстро, но без суеты. Профессионально.

— Эта штука — присланный бот от Алистера Кроули. Тот самый, что ты выторговал у него за уничтожение монстра. И проект в следствии его появления действительно пришлось менять. Я подумал, что обычная сцепка на внешней обшивке у боевого межсистемника не сможет отвечать поставленным задачам. Мы же не гражданский сухогруз мастерим. А вдруг бой и ракетная атака? От шаттла ведь ничего не останется. Лучше скрыть внутри корпуса за броней и силовым щитом, в специальном «доковом мешке», внизу.

Удивленно покачав головой, я подошел к обсуждаемому объекту чуть ближе.

Вытянутая в форме треугольного крыла машина смотрелась очень круто. Не слишком большая, но и не миниатюрная, с непроницаемой черной поверхностью и полным отсутствие видимых иллюминаторов. Один сплошной кусок тьмы.

— Здорово выглядит. Не думал, что управляющий владеет настолько продвинутой игрушкой. В найденных Равеной данных упоминался лишь бот для спасения, но никаких подробностей не приводилось. А тут, смотри-ка какой красавец!

— Имперский разведывательно-транспортный бот смешанного атмосферно-космического типа «Скрытое проникновение». Класс «А», модель «Черная дыра». Разработан и построен для спецчастей имперского Флота несколько десятков лет назад. В основном для заброски диверсионных отрядов на вражеские планеты. Успели изготовить несколько десятков экземпляров, но потом от них отказались.

— Почему? — спросил я.

На первый взгляд бот смотрелся весьма и весьма… Чего имперских военных не устроило? Плохие характеристики аппарата?

— Планировалось использование с межсистемника-носителя. Корабль входил в звездную систему, от него отходил бот и уже самостоятельно преодолевал оставшийся путь, как и посадку на поверхность планеты. Благодаря композитному сплаву из керратита и финира полностью применяемого при изготовлении корпуса от начала и до конца, вместе с маскирующим полем, имеющего очень высокую плотностью отражения сканирующего излучения, избежать лишнего внимание для него не представляло труда.

— У него весь корпус из стали с керратитовыми добавками? — удивился я.

На самом деле, корабли в Содружестве строили по большей части одинаковым способом. Сначала каркас, ходовой реактор, монтаж различного оборудования. Потом внешняя и внутренняя обшивка формировали корпус. Ставила двигатели — маршевые и гипердрайв, основные и вспомогательные системы и подсистемы. Сверху цепляли сегменты брони, пушки, энергетические щиты и другие примочки для военных. Гражданским расширяли внутреннее пространство, повышали комфортность и удобства. И вуаля — можно отправляться в путешествие между звездами.

Конечно, компоновка, модели, сама начинка — все совершенно разное, в зависимости от назначения судна, но общий принцип сохранялся всегда. Использовать керратит, в качестве простого металла, пусть и не в полном объеме являлось совершенно нетипичным подходом.

— Да, из специального облегченного сплава. Благодаря этому общая масса шаттла примерно на треть меньше аналогичных образцов, при сохранения высокого уровня бронирования, — ответил Крис.

Я мысленно похвалил неизвестных инженеров. Показатель суммарной массы покоя корабля, особенно для тех, кто хотел оставаться незамеченным являлся довольно важным моментом. Существовали сканеры, специально настроенные на обнаружение объектов по их физической массе и часто не выходило обмануть их при помощи отражающих полей.

Естественно, тут еще роль играло и расстояние, и другие разные параметры, но тем не менее, избавление для разведывательно-диверсионного бота от нескольких тонн лишнего веса все равно выходило в ощутимый плюс.

— Это наверно жутко дорого, — сказал я, задумчивым взглядом окидывая еще раз темные обводы неподалеку от себя.

— Скорее всего, — согласился молодой корабельный конструктор.

— Из-за этого имперцы отказались от серийного производства?

Крис отрицательно покачал головой.

— Общие затраты при таком способе постройки, конечно, превышали стандартные, но выигрыш тоже получался не малый. Причина в другом: флотским десантникам не понравилось отсутствие мобильности. В случае проблем, они бы не смогли самостоятельно свалить из системы, пришлось бы искать корабль-носитель. Гипердвигателя-то на «Черной дыре» нет. Силовая установка и общий размеры не позволяли его установить. Поэтому вместо универсального бота на вооружение приняли малый межсистемник модели «Разбойник». Незаметности у него значительно меньше и размеры довольно велики, но зато может перемещаться между звездами. Мы с ним встречались на станции контрабандистов. Помнишь? Спецура СБ как раз на них сейчас летает.

Я ухмыльнулся.

— Это тот, который разлетелся на атомы с кораблем кхайи? Такое не забывается.

Немного подумав, у меня снова возник вопрос.

— Интересно, почему Кроули его держал для побега, а не какой-нибудь корабль. Поставил маск-щиты получше и вперед.

Но вместо нашего штатного бортинженера вдруг подала голос Эвелин.

— А он скорее всего спрятал где-то неподалеку: на астероиде или еще где. Как ни посмотри, а в случае полноценной осады и дальнейшего нападения смыться отсюда будет лучше вот на этом незаметно малыше, чем на полноценном межсистемнике. Какой на близком расстоянии не скроет ни один маскировочный комплекс. Засекут на раз и пустят вдогонку «подарочки» с головками самонаведения.

Прикинув вероятную ситуация, я вынуждено признал несомненную логику в словах платиновой красотки.

— Вполне возможно, хотя нам сейчас это уже неважно. Бот наш, — сказал я и тут же поинтересовался: — Он вообще как? Неплох?

Крис уважительно поднял верх сжатый кулак, означающий высшую степень одобрения.

— Вещь! Маскировочное поле «Завеса», два маршевых двигателя с форсажным режимом. Энергетического щита правда нет, но покрытие и сам корпус имеет коэффициент единовременного пробития в 7.0 единиц. Очень хорошо для машины подобного типа. Даже превосходно. Вооружение — 2 импульсные пушки в 4.0 единицы и пять ракет средней дальности. Знаю, не очень, но его ведь и не воевать создавали. Что еще… — молодой широкоплечий хагг, сейчас щеголявший вместо привычного черного плаща в обычном рабочем комбезе серого цвета, заглянул в интерактивный дисплей своего наручного консоль-компа. — Управляющий переделал его: установил дублированную систему жизнеобеспечения, поместил внутрь большой запас воды и продуктов питания, а также подключил медкапсулу. Поэтому теперь вместо десяти человек на борт помещается всего трое. Но думаю мы решим этот вопрос, удалив все лишне.

— Только не ставь везде новые кресла, занимая пространство. Пусть будет возможность перевозить еще и груз, — попросил я. — Мало ли для чего он нам может понадобится. Выпадет шанс и трейсерами подработаем. Если параметры скрытности действительно настолько хорошее, то это обязательно пригодится.

Крис молча кивнул, принимая к сведению и сразу же делая соответствующие пометки в записях.

Развернувшись небольшой голографический экран запустил объемную анимацию.

Появился летящий корабль, он притормозил, нижняя часть посередине разошлась в стороны двумя створками, выпуская наружу зализанный треугольник. Запустив двигатели, тот шустро устремился к небольшому шарику, видимо обозначающему планету.

— Выглядит недурно.

— Да, чуть не забыл. Мы увеличили количество привлеченных работников, и работа идет в три смены без перерыва. По оценкам Айзека, если темп сохранится, то Архонт будет готов уже через две недели. Приблизительно. Можно будет выводить на ходовые испытания.

— Превосходно, — я с чувством ткнул Криса вбок. — Отличные новости. Наконец-то сможем заняться кое-чем интересным.

— Чем еще? — несколько подозрительно поинтересовалась Эвелин. — Ты же только недавно вылез из медкапсулы, где пролежал до этого несколько суток полумертвым трупом.

Равена энергично поддержала подругу молчаливым киванием.

— Ну, во-первых, до конца модернизации еще две недели, времени вполне много. Во-вторых, нам еще надо помочь Кроули разобраться с последней бандой на станции — Мародерами, с этим тоже нельзя затягивать. И главное — в-третьих — ты же не думала, что я уйду на покой только получив еще одно серьезное ранение. Вспомни, на Хаггии приходилось бывать в переделках и покруче, — сказал я, потом сделал небольшую паузу и лукаво добавил: — Тем более: «Частное летающее поместье в Аснае с оплатой налогов и полным содержанием сроком на две сотни лет обойдется покупателю в триста с лишним миллиона кредитов». Это очень большие деньги. Да еще и на каждого.

Равена притворно закатила глаза вверх, сразу же признав свои слова.

— Я знала, что вы мне еще припомните это поместье.

Все дружно рассмеялись.

— Так все-таки, что за план, Маркус? — спустя перерыва на веселье, снова вернулся к вопросу уже Крис. — Для этого понадобится корабль?

Секунду помедлив и бросив по сторонам украдкой взгляды, обратив внимание, что кроме экипажа Архонт поблизости никого не наблюдалось, я негромко произнес:

— Еще в Даграбе, при перевозке захваченного оружия из трюма торгового представителя «Армакорп» я подумал о количестве похожих транспортников, курсирующих по Фронтиру и Периферии для исполнения нелегальных контрактов. Все крупнейшие корпорации обходят пункты Хартии Порядка о межзвездных экономических связях, посылая свою продукцию на продажу в миры, официально закрытые для всяких взаимоотношений. И это творится повсеместно.

Надо отдать должное молодым хаггам и юной дэянской ведьме — все моментально сообразили на что я так жирно намекаю.

— Будем грабить корабли торговых представителей корпорации? — с нотками восторга спросила Эвелин.

Ей идея понравилась мгновенно. Ну еще бы. Высокая блондинка, любительница мощных плазменных дробовиков всегда не возражала против появления лишних кредитов. А прошлое замечание лишь касалось моего недавнего выздоровления, но никак не подразумевало отказа от нового дела.

— Почему нет? В отличие от обычных местных транспортников, как правило занимающихся перевозкой не слишком ценного груза в абсолютно значений этого слова, корабли трейсеров-корпов везли в своих недрах либо готовую высокотехнологичную продукцию, если путь шел из Содружества в неисследованный космос, либо полезные ископаемые, уже готовые к переработке, в случае направления обратно. И в том и в другом случае, хабар оправдывал организацию перехвата.

Главной защитой у таких курьеров выступала скрытность маршрута. Не имеющие понятия о промежуточных остановках между прыжками пираты не могли перехватить лакомую добычу, позволяя тем почти беспрепятственно шастать туда-сюда.

Почему почти? Ну прецеденты неудачных полетов все же имели быть место. Корабли периодически бесследно пропадали, напоровшись на какой-нибудь эсминец или корвет звездных странников. А иногда их сдавали сами покупатели на независимых планетах. Но боссы в высоких кабинетах раз за разом снова отправляли в дальний космос новых людей, стремясь к расширению рынка сбыта за пределами цивилизованных миров.

Достать координаты систем подскока с закрытых корпоративных серверов на первый взгляд не представлялось возможным. Многочисленные антивирусные программы, фаерволы и специализированные искины, настроенные на сетевую безопасность делали подобный подвиг попросту невозможным.

Но Равена и не собиралась лезть напролом, рискуя сломать шею. Умная взломщица с Хаггии придумала обходной путь найти интересующие нас сведения. И в этом очень помогло технологическое развитие миров Периферии.

Информационная сфера разрослась тут не хуже, чем в Содружестве, давая тем самым возможность использовать ранее недоступные инструменты на прежде диких территориях.

А идея на самом деле оказалась весьма проста. Ума не приложу, почему еще никто из звездных странников не сообразил поступать так же. Но не суть.

Каждый межсистемник имел регистрационный код для идентификации при общении с диспетчерскими службами. А еще существовала штука под названием — Единый галактический реестр. И как можно легко догадаться эти два явления теснейшим образом переплетались между собой.

До недавнего времени считалось, что отметки трекер-маркера корабли оставляли лишь в освоенном пространстве цивилизованных государств при заходе в космопорт или стыковке со станцией.

Но выяснилось, что вот уже несколько лет Картографический центр Объединенного Флота разместил в инофосферах почти всех планет Периферии, где имелся выход в космос, небольшой сетевой ресурс для сбора подробностей о неисследованных территориях и небесных телах. Куда автоматический посылались все данные прибывающих и отбывающих кораблей. Команды, вшитые на аппаратном уровне, самостоятельно осуществляли передачи.

И самое забавное, чуть ли не вся эта информация находилась в полуоткрытом доступе для обновления навигационных бортовых баз. Это касалось лишь легальных звездолетов, в том числе и находящихся в собственности корпорации. Те и подумать не могли как-то изменять идентификаторы, справедливо полагая саму территорию диких миров защитой от возможных неприятностей.

Короче говоря, зная точные места посещений определенных кораблей, выяснить их промежуточные остановки по большому счету не представляло больших проблем.

Да, имелись сложности с множеством подключений и одновременной обработкой нескольких потоков поступающей информации с большого количества планет, но Равена заявила, что новый мобильный комп-терминал с отличной вычислительной мощностью и написанная ею лично программа справятся с этой проблемой. И у меня не было причин не верить нашей гениальной хакерше.

— Станем пиратами? — спросил Крис.

— А что? Почему бы и нет? Надо же как-то бедным хаггам зарабатывать себе на кусок хлеба, — сказал я с усмешкой.

И судя по лицам членов команды, никто не собирался возражать против моей задумки.

Уже много позже, лежа на кровати, я глядел на спящие обнаженные фигуры Эвелин и Равены, но думал не о прошедшей бурной ночи, полной сумасшедших ласк, а прикидывал варианты решения проблемы с Мародерами. От двух группировок избавились, осталась еще одна, причем самая сильная. И с ними надо обязательно тоже что-то делать и как можно скорее.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Гостевой причальный док 33–55.

Слабоосвещенная палуба стыковочных шлюзов для пустотных шлюпов пугало своими огромными размерами и безлюдностью. Шаги по металлическому полу гулко разносились далеко в разные стороны, эхом отскакивая от стен и возвращаясь обратно.

Для организации встречи, Алистер Кроули личным приказом велел закрыть этот отсек на небольшой промежуток времени, выпроводив отсюда, как прилетающих гостей станции, так и техников обслуживания, приведя в качестве основания проверку безопасности.

С учетом последних событий никто не пытался задавать лишних вопросов, беспрекословно подчинившись распоряжению.

Пять охранников, и он сам, больше никого здесь на наблюдалось.

В ровно назначенное время над ближайшим шлюзовым переходом загорелся зеленый свет, оповещающий об окончании успешной стыковки.

Упругие струи воздуха вырвались из узких щелей снизу, знаменуя собой окончание процедуры. В тот же миг, гермостворки разошлись в сторону впуская на борт Эвердил прилетевших гостей.

Трое крепких мужчин в черных плащах, с уверенным поведением и жесткими лицами легко сошли по наклонному трапу. Любой, хоть раз посещавший Фронтир или пространство Переферии без труда бы опознал во вновь прибывших тех, кого галактика называла пиратами, а они сами предпочитали именоваться звездными странниками.

— Рад, что вы откликнулись, уважаемый гра Кроули, — сказал идущим первым человек с хорошо заметными замашками командира. — Позвольте представиться лично — Юрген Спаркс, помощник главы клана Арвелон Эдварда Тича.

— Алистер Кроули, главный управляющий станцией, — кисло ответил Кроули.

Судя по его недовольному выражению лица, ему совсем не хотелось сейчас здесь находится. И уж точно вести вежливую беседу с космическими головорезами. Но иного выбора у него не имелось.

— Вы просмотрели запись? Проверили ее подлинность? — с ходу начал обсуждение пират.

Юрген не любил терять время на бесполезную болтовню, задавая глупые ничего не значащие вопросы и получая не менее дурацкие ответы. Время — деньги, тратить его в пустую не следовало.

— Да, просмотрел. И да, специалисты оценили ее подлинность почти в сто процентов. Оставшаяся погрешность не играет большой роли. Но у меня все же имеются сомнения по части ее достоверности. Может вы использовали своих людей для съемок, а мне утверждаете обратно. Найти корабль тоже для вас не составит труда.

По губам звездного странника пробежала улыбка, больше похожая на оскал хищника.

— Вы прекрасно знаете, что это правда. Вы нутром это чувствуете. Иначе не пришли бы сюда, попросту проигнорировав наше послание. Разве нет?

Глава исполнительной власти Эвердил еще больше нахмурился. Проклятый космический разбойник прав, тысячу раз прав. Вопрос о разыгранной постановке Кроули задал просто потому, что не мог его не задать. Формальность — не более.

— Что вы хотите?

— То, что я уже говорил вам по связи: Маркуса Крайда. Возможно его команду, но не обязательно. В зависимости от обстоятельств.

Выдвигая требования, Спаркс уже в который раз раздраженно подумал об ублюдке предателе, хотевшем украсть груз с лакраном. Если бы жадный кретин не взлетел тогда с Хаггии, а чуть позже не взорвался вместе с пограничным сайконским корветом, то ему бы не пришлось сейчас заниматься тем, чем он занимался.

Потеря настолько огромной добычи, стоимостью в несколько сотен миллионов кредитов, а вполне возможно, что и больше, не могла остаться безнаказанной. Это понимали все: и рядовые, и офицеры, и высший командный состав клана, в том числе и его лидер. Если нет прямых виновных, то их следует хотя бы назначить. А иначе нельзя. Люди начнут сомневаться, искать ответственного за такой провал. И чем бездна не шутит, как бы не на подумали на главу Арвелона. Возможно старина Тич ослаб и его следует заменить кем-то более расторопным? Например, тем, кто не будет зевать пока у нас из-под носа уводят целую гору умопомрачительно дорогого хабара? Сначала обычные разговоры и простые обсуждения, а чуть позже уже и до открытого бунта недалеко.

Поэтому виновного надо было обязательно найти, а затем показательно наказать. И Маркус Крайд, оказавшийся в момент уничтожения пиратского грузовоза неподалеку превосходно подходил для этих целей.

Из трех кораблей, бывших там, только Архонт улетел из системы, а значит вся ответственность лежит на членах его экипажа. И неважно, выпускали они ракеты или вели обстрел плазмой по пирату, главное хоть какое-то соучастие, а все остальное не так уж и важно.

Конечно, сам Юрген отлично понимал неправильность этой логики, но идти против течения он не собирался. Глава клана отдал приказ, и он будет выполнен.

— Гра Маркус только вчера возможно спас всю станцию от разрушения, — заявил Кроули. — Вы понимаете, как будет выглядеть моя помощь вам?

— Как предательство, — легко ответил пират. — Но вам сейчас не об этом стоит беспокоится. А о битком набитом транспортнике полном новоявленных Мародеров. Экипированных, подготовленных и направленных сюда на помощь своей банде. Кстати, вы вообще знали, кто они на самом деле? Не обычные сбежавшие солдаты, а специально засланные агенты влияния независимого мира Завалар?

Кроули отрицательно покачал головой. Он и понятия не имел об истинной природе происхождения военизированной банды. А ведь стоило об этом задуматься.

Все же как ни крути, а он больше торговец, чем настоящий администратор, умеющий контролировать все сферы жизни станции. Года полтора назад задавить три группировки не составило бы труда, но момент оказался упущен. Казалось, что это всего лишь еще одни мелкие шайки, которых и до этого хватало на Эвердил. С ними прекрасно справлялись обычные безопасники держа руку на пульсе уровня преступности, не позволяя ему выходить за определенные рамки. Но все вышло куда как хуже. И теперь на тут творился полнейший бардак: мутанты-наркоманы, устраивающие массовые побоища, фанатики-сектанты, вызывающие сущности из других миров, боевики с независимых планет, решившие взять власть в свои руки.

Кроули печально вздохнул. Как ему не хватало прежних тихи времен.

— Что сажаете, гра управляющий? Нам отпустить корабль сюда? Уверен Мародеры чрезвычайно обрадуются своим друзьям. У них кроме людей, еще имеется на борту стрелковое оружие. Далеко не современное, но вполне пригодное для использования.

Видя отчетливые колебания, пират продолжал давить.

— Их триста человек и судя по нескольким случайным допросам, все имеют настоящий боевой опыт. Кажется, на их планете недавно прогремела война. Вы же знаете эти «дикие миры», они обожают убивать друг друга сотнями тысяч или даже миллионами. Только представьте, что они вам здесь устроят, после того, как попадут на станцию. С нынешними Мародерами вы еще имеет шанс справиться, но что будет, когда к ним присоединиться этот отряд? Вас раздавят, уважаемый гра, быстро и жестоко.

Кроули раздраженно скрестил руки на груди.

— Но они все равно останутся. Старая банда все равно останется здесь. А это неприемлемо. Если мы договоримся, вы сможете помочь мне решить проблему с ними?

— Нет, — Юрген сразу же ответил отрицательно. — Территория Эвердил считается нейтральной. Между всеми звездными странниками из ближайшего сектора уже давно установлено негласное правило не вмешиваться в местные дела и не пытаться захватывать станцию. Безопасный рынок и все такое. Вы же понимаете. В противном случае, я давно бы уже завис на своем эсминце напротив Башни Администрации и потребовал бы выдачи Маркуса Крайда, грозя разнести вашу халупу несколькими залпами. Но я так не сделал. Потому что в этом случае, остальным кланам может не понравится моя самодеятельность и они объединяться для наказания нарушителя. Мы же не дикари в самом деле. Тут не любят беспредельщиков.

— И поэтому вы не хотите помогать мне?

— Да. Как только мои абордажники появятся на борту Эвердил не для того, чтобы промочить горло и пройтись по продажным девкам, а для разборок на стороне станционных властей, меня моментально обвинят во вмешательстве, что может выльется в серьезные неприятности. Оно мне надо? А вот помочь и не пропустить корабль, полный наемников я могу. Так что скажете, гра?

Сделав несколько быстрых шагов из стороны в сторону, управляющий напряженно раздумывал, затем резко остановился, оказавшись лицом к лицу с пиратским офицером и решительно заявил:

— Хорошо. Я согласен вам помочь и завлечь в ловушку Маркуса Крайда. Но у меня есть одно условие.

— Какое?

— Я хочу, чтобы вы убили всех членов экипажа Архонта. Чтобы не один из них не смог бы мне потом отомстить за смерть их капитана.

— Договорились, — согласился Юрген протягивая ладонь для рукопожатия. — Можете считать, что их уже нет. Я позабочусь об этом.

— Хорошо, — сказал Кроули.

Скрепляя сделку обе договаривающиеся стороны крепко пожали друг другу руки. Еще через несколько минут, стыковочный док вернулся к своему обычному функционированию и ничего здесь не напоминало о недавно проведенной встрече.


   Глава 13

Пустотная станция «Эвердил». Гостиничный комплекс «Небесная благодать». Номер-люкс.

— «Продолжаем новостной выпуск», — бойко вещала на экране ведущая в деловом костюме с глубоким откровенном декольте.

Валяясь в одиночестве на огромной кровати и разглядывая весьма аппетитные формы девушки с латиноамериканскими чертами, я лениво прикидывал какой у нее размер груди. Третий? Или все-таки четвертый? Похоже на то.

— «…а сейчас мы снова вернемся к кадрам, заснятым на прошлой неделе, когда оперативники Службы Безопасности Империи вместе с сотрудниками Министерства финансов провели обыски в штаб-квартирах известных на всю галактику корпорации „Армакорп“ и „Техварп“. Именно эти две компании оказались замешаны в делах, напрямую затрагивающих национальные интересы Империи».

Изображение сменилось, диктор в весьма откровенном наряде пропала, вместо нее появились съемка штурма.

К высокому небоскребу синхронно подлетело с десяток тяжелых бронированных флаеров военной модели, откуда горохом посыпались солдаты в черном защитном снаряжении. Причем, проникновение шло не только снизу, но еще и с верхних, и средних этажей. И судя по разбитым окнам и выломанным дверям, эсбешники не слишком-то церемонились.

Мда… Их явно взбесили последние выходки корпов. Никаких вежливых просьб с предложением пройти дать показания и объяснить свое поведение по краже у важнейшего подрядчика Флота.

Культурным обращением тут и не пахло. Дуло плазмогана в рыло и приказы встать на колени. Даже начальство корпорации не пожалели, чуть ли не силком вытащив исполнительных директоров из зала совещаний.

Ничего не скажешь. Круто сработали.

— «Как стало понятно из предварительных сведений, обе корпорации нарушили основополагающие правила этического поведения при конкурентной борьбе. При этом они не только навредили своим соперникам, но еще и нанесли прямой ущерб интересам государства. „Навис Индастриз“ — пострадавшая сторона, является главным подрядчиком Имперского Флота и занимается разработкой и строительством кораблей вот уже на протяжении больше семисот лет. Беспардонное вмешательство в работу компании, от чьей деятельности зависит ни много ни мало — жизни всех граждан Империи вызывало справедливое возмущение со стороны Службы Безопасности».

На экране вновь появились «возмущенные сотрудники СБ», выводящие уже из другого ультравысотного здания группу людей в дорогих костюмах. Внизу побежала строчка с пояснением о задержаниях в штаб-квартире корпорации «Техварп».

— «Мы обратились за комментариями к сенатору Харви Доусону, главе созданной комиссии по расследованию незаконной деятельности корпорации. Что вы можете сказать о произошедшем?»

Картинка раздвоилась, на правой стороне возник мужчина средних лет.

— «Это возмутительно! Торговые конгломераты совсем потеряли страх от вседозволенности. Еще не утих скандал с завышенными ценами по государственным контрактам для Армии и Флота Империи, приведший к изданию закона о допуске на крупные заказы для фирм всех уровней, а теперь еще и корпоративный шпионаж. Поразительная наглость! Разработки „Навис Индастриз“ активно применялись не только в военной сфере, но и в гражданской. Нам еще предстоит выяснить истинные причины проникновения, повлекшего за собой смерть нескольких людей, но я уже сейчас могу ответственно заявить — даром это никому не пройдет! Все виновные понесут заслуженное наказание!

— Вы о найденных мертвых телах двух женщин-кхайя на Миларе? По некоторым сведениям, именно они являлись теми самыми „свободными агентами“, которые совершили кружу информационного пакета. Означает ли это, что оперативные сотрудники имперского СБ действуют на территории Периферии? И почему подозреваемых не задержали, а ликвидировали? Не лучше ли было произвести арест с допросом на ментосканере? Или кто-то специально позаботился о том, чтобы все ниточки, ведущие к крупным шишкам из корпорации „Армакорп“ оказались отрезаны? Что вы можете на это ответить?»

Лицо сенатора пошло красными пятнами. Мужик явно не ожидал такого наезда от миловидной барышни на другом конце связи. А та, кажется и не думала отступать, цепким взглядом вцепившись в политика.

Я усмехнулся. Вот это я понимаю — свободная пресса. Никакой боязни поставить власть имущего в неудобное положение. Скорее наоборот — чем острее вопросы, тем лучше. И обязательно в прямом эфире, чтобы все видели потение и сопение народного избранника.

— «Обнаруженные трупы действительно с большой вероятностью принадлежат преступникам, замешанным в этом деле. Но насколько я знаю, Служба Безопасности никакого отношения к инциденту не имеет. Они сами потеряли одну из групп оперативного реагирования вместе с кораблем при операции поиска, — заявил Харви Доусон. — И я категорически отвергаю любые попытки обвинить власти в пособничестве межзвездным конгломератам. Мы ни секунды не будем колебаться в наказании виновных, несмотря на их статус. Это я вам обещаю!»

Секунду спустя изображение сенатора пропало. Похоже государственный деятель решил по-быстрому свалить из эфира, пока его не успели обвинить в каком-нибудь другом неблаговидном поступке.

— «Ну что же, уважаемые зрители, напоминаю с нами был сенатор Харви Доусон, глава комиссии по расследованию незаконной деятельности корпорации, — сказала ведущая сияя белоснежной улыбкой. — А мы тем временем вернемся к событиям прошлого дня. Напомню: вчера в двенадцать тридцать три по локальному времени системы на орбите курортной планеты Борус произошел космический бой между боевыми межсистемниками сразу пяти корпорации. По поступившим сведениям, после начала расследования имперскими властями, несколько крупнейших корпорации организовали встречу на высшем уровне для обсуждения проблемы и попыток найти решение выхода из кризиса. В мероприятии приняли участие не только торговые конгломераты, зарегистрированные на Бетельгейзе, но и из других государств Содружества. В частности, „А.Н.Т.“ и „Филора“ из Федерации Сайкон, знаменитая „Нейрокорп“, не имеющая привязки ни к одной из стран, представители Объединения Верон и Лиманского Союза, владельцев крупнейших торгово-транспортных сетей, а также ряд участников рангом поменьше. Империю представляли: „Техварп“, „Армакорп“, „Консорциум Т.А.О.“ и несколько других крупных корпорации. Что удивительно „Навис Индастриз“ также отправила своих людей на срочно созванную конференцию, закончившуюся настолько трагически».

Фигура ведущей отошла на задний план, появились кадры сражения между несколькими кораблями. Судя по ракурсу, снимали с довольно близкого расстояния. Видимо с одного из спутников на орбите.

Вспышки плазмы, пуски ракет, взрывы. Скоротечный бой на позициях в упор друг к другу, завершился почти мгновенно, оставив после себя подбитые межсистемники.

Не слабо они там оторвались. Какие горячие парни.

— «Сейчас уже трудно сказать, кто первым начал, но последствия уже известны: два ударных корвета „Филоры“ и „А.Н.Т.“ потеряли половину экипажа, автоматический эсминец „Техварпа“ получил серьезные повреждения без живых потерь, что в целом понятно, учитывая полное отсутствие на его борту людей, корабль „Армакорпа“ и легкий крейсер „Навис Индастриз“ отделались лишь пробитием силовых полей, без ущерба для корпуса. Это первый случай вооруженного противостояния рядом с планетой, где размещаются одни из самых шикарных мест для отдыха. Власти одноименной республики Борус уже выразили категорический протест враждебным действиям, вооруженным силам корпов и потребовали защиты от Объединенного Флота Содружества. Занимающиеся только курортным бизнесом, эта небольшая страна, состоящая из одной системы и планеты, не имеет собственных боевых кораблей. Командование уже ответило на срочный запрос и пообещало прислать одну из ближайших эскадр. Но уверена, к тому времени, все виновные участники инцидента уже благополучно разлетятся в разные стороны и как обычно избегут каких-либо последствий за свое вызывающее поведение, несущую угрозу обычным отдыхающим».

Женщина на экране скорбно поджала полные рубиновые губы, предлагая зрителям присоединиться к ее возмущению безнаказанности финансовых воротил.

— «А сейчас обратимся к эксперту в области корпоративного права и межзвездных отношений по Хартии Порядка — гра Сполдингу».

Картинка еще раз разделилась на две части, на месте сенатора теперь красовалась физиономия какого-то худощавого типа с вытянутым лицом.

— «Уважаемый гра Сполдинг, как вы можете прокомментировать недавние события? На ваш взгляд, что случится в ближайшее время и отреагируют ли власти всех стран на поведение компании, зарегистрированных на их территориях? Можно ли ожидать судебных преследований межзвездных торговых корпорации? Или же это им как обычно сойдет с рук?»

Эксперт важно напыжился, гордый от повышенного внимания к своей персоне и вальяжно начал отвечать, делая длинные паузы через предложение, чтобы публика успела проникнуться озвученной мудростью его слов.

— «Уважаемая Шанти, я, как и все полноправные граждане с интересом наблюдал всю прошедшую неделю за действиями наших специальных служб по отношению к явным нарушителям законов Империи. И теперь, по прошествии этих дней, можно с уверенностью заявить, что дело не спустят на тормозах. Недавно обнародованные данные о завышенной стоимости на товары и услуги армейских субподрядчиков всколыхнул не только правительство на Бетельгейзе, но и весь Сенат. Раскаты грома докатились даже до престола благословенного Императора, вынудив его величество лично вмешаться в конфликт. Что, как все помнят, привело к созданию новых свободных экономических зон, где права мелких и средних фирм законодательно уравняли с корпорациями на заключении крупных контрактов. Это нанесло серьезный удар по большому бизнесу, вынужденному идти на значительные уступки с властями.

— Но они не поняли урок и теперь нарушили положение о конкурентной борьбе, проведя сначала силовую акцию на одной из центральных планет, приведшей к гибели людей, а чуть позже и вовсе устроили целое побоище на орбите незащищенного мира. Вам не кажется, что корпоративные тяжеловесы окончательно сбросили маски, решив бросить вызов всему обществу? И не следует ли принять закон об ограничении применения частных военных подразделений? Включая боевые межсистемники?»

Гра Сполдинг еще больше надулся, степенно закивав на услышанные вопросы.

Мне захотелось врезать по этой самодовольной роже напыщенного индюка.

— «Несомненно, реакция уже началась. И уже в скором времени можно ожидать каких-то подвижек в этом направлении. Людям надоело все время ощущать опасность, исходящую отовсюду. Вспомним хотя бы о Камее — планете, переполненной от наемников, находящиеся в центре Содружества или варварском законе о свободном владении оружием всем гражданам, достигшем определенного возраста. Это недопустимо, мы же цивилизованное общество, а не какие-нибудь дикари…

Тут ведущая резко оборвала эксперта, поняв, что того несет совсем не в те дали, куда было нужно.

— Но право граждан на самозащиту являются одним из краеугольных камней, на котором зиждиться свободное общество. Я и сама владею бластером и не собираюсь отказываться от этого права. Как, полагаю и большинство полноправных граждан первой категории, — просверлив красноречивым взглядом Сполдинга, оказавшегося слюнявым либералом, да еще и пацафистом к тому же, женщина решительно направило русло беседы в прежнее русло: — Но сегодня мы обсуждаем не вопрос доверия друг к другу, а к финансово-торговым конгломератам, имеющим в своем распоряжении не маломощные ручные импульсники, а целые армии, не подконтрольные никому, кроме их директоров.

В моей голове моментально сформировался образ полуобнаженной красотки в нижнем черном белье с пушкой наперевес. Да уж, ведущая неплохо отжигает, весьма и весьма…

Эксперт, оценив выражение лица собеседницы, понял свою оплошность и быстренько сменил аргументы. Как ни посмотри, а за интервью ему платило новостное агентство, а не кто-то другой. Будешь пытаться возникать и настаивать на своем — глядишь так и приглашать перестанут. И гонораров уже не видать.

— Конечно, вы правы уважаемая Шанти, контроль за частными военизированными корпусами необходим. Без него никто не сможет чувствовать себя в полной безопасности.

— Вы думаете, это возможно? Принятия подобных ограничений на законодательном уровне?

— Не уверен, что в полной мере, но определенные поправки скорее всего примут. Например, на использование боевых межсистемников в пространстве центральных миров. Возможно эти территории выведут из-под юрисдикции свободного перемещения вооруженных кораблей. Стычка на Борусе очень многих потрясла. Когда над головами счастливых отдыхающих, беспечно загорающих на пляжах и попивающих прохладительные напитки, развернулось настоящее космическое сражение, общество выразило решительный протест необдуманному поведению корпоративных военных. Такое не должно повториться в будущем.

— И к чему это может привести в конечном итоге? После продолжения давления на межзвездные корпорации со стороны властей. Как вы полагаете, они решаться на сопротивление? Не захотят ли толстосумы из высоких башен попытаться взять реванш и оставить прежнее положение? И не стоит ли сознательным гражданам помочь правительству в наведении порядка на планетах?

Глаза ведущей предвкушающее блеснули, как будто женщина всю жизнь ждала шанса пострелять по корпам из своего бластера.

Я хмыкнул, да эта тетка с приветом на всю голову. И явно не любит крупные финансы. Во дает!

Сполдинг категорично закачал головой.

— Нет, это невозможно. Там ведь не идиоты, чтобы хотя бы допускать возможность силового противостояния. Империя, Федерация Сайкон и другие государства Содружества при необходимости легко раздавят военизированные корпуса службы безопасности корпорации. Нет, я думаю, что ситуация пойдет по другому пути.

— По какому? — сразу же задала вопрос ведущая.

— В полном запрете нет необходимости. А вот давление со стороны национальных правительств скорее всего и впрямь усилится, что вынудит компании искать другие территории для своих проектов и новые рынки сбыта. Уходить из Содружества полностью, конечно, никто не станет, а вот попытаться расшириться, скажем, в Периферию — очень вероятный сценарий. Только подумайте о целой россыпи независимых миров, не относящихся к какой-либо цивилизованной стране. Им можно предложить технологии и производственные мощности, а в обмен получить полную свободу действий. Или, что скорее всего — вообще забрать власть на планете себе. Представьте целую планету, живущую не по законам и конституциям, а по корпоративным уставам. Они станут сами себе хозяевами, неподвластными никаким внешним силам.

— Вряд ли местным жителям это понравится.

Эксперт кивнул.

— Вполне вероятно, что ассимиляция не будет происходить тихо и мирно. Тем более не стоит забывать о конкурентах из других компаний. Эскалация насилия в подобных условиях неизбежна. Если простая встреча привела к столкновению на Борусе, то что может произойти за пределами Содружества? Страшно представить. Хартия Порядка не действует в пространстве Фронтира и Периферии, никаких ограничений и никаких запретов. Совсем.

— Вы хотите сказать, что нас ждет…

— Да, полагаю, что в скором времени начнется война корпорации, со всеми вытекающими отсюда последствиями…»

Я кликнул на значок выключения. Не слабая фантазия у них там, чего только не придумают. Новостной канал — чтоб его. Хлеба и зрелищ! Война корпорации! Новые рынки сбыта! Экспансия в пространство Периферии!

Фига себе прогноз. А если еще и сбудется, то вообще дурдом! И как в таких условиях грабить корабли торговых представителей? Сюда же нагонят целые флотилии, включая вооруженные по самое не балуйся ударные корветы и эсминцы. Ну дела, никакой спокойной жизни для добропорядочных хаггов.

И все началось с моего анонимного послания. СБ засуетилось, поняв, что к проблеме причастны корпорации, кто-то слил информацию дальше и пошло-поехало. Аресты, обыски. Корпы занервничали, организовали на курорте мини саммит, куда позвали всех более или менее влиятельных игроков. А там случился конфликт, вылившийся в полноценную перестрелку между боевыми кораблями. Обычному народу это не понравилось и поднялся еще более дикий ор, перекидывая разборки на уровень Содружества.

Да, неплохо, я помог товарищам из органов имперской госбезопасности. Они там явно были бы не прочь пообщаться с неизвестным «доброжелателем», по сути выступившим катализатором начавшегося дурдома.

Ха-ха. Так и подмывало им отправить еще одно сообщение с вопросом: как у вас там дела? Не скучаете? И пожелать хорошего настроения.

Коротко хохотнув, а после пнув одеяло в сторону, я наконец-то поднялся с постели, накинул халат и направился в гостиную.

Ранее утро, Равена и Эвелин уже куда-то ускакали, в моем распоряжении весь номер. Надо позавтракать и тоже топать в ангар. До обеда помогу Крису чем смогу на Архонте, а потом направлюсь к Кроули. Предстояло обсудить план действий в отношении Мародеров. Этих ребят, надо как-то нейтрализовать, вслед за фанатиками-сектантами и наркоманами-торчками.

И только я сделал заказ по внутренней сети обслуживания отеля, как замерцало новое сообщение в иконке почты наносети.

А отправитель совсем уж удивительно — Дойл. Тот самый вожак боевиков из банды.

Какое любопытное совпадение. Предлагает встретиться в любом месте, но как можно скорее. С обещанием прийти безоружным. Вот даже как. Интересный момент. Возможно, вот она — возможность, о какой я в последнее время столько думал? Пристрелить этого хрена и всех делов. После потери управляющей верхушки, любое объединение, хотя бы на короткий промежуток времени, теряет эффективность функционирования. Справится с остальными скорее всего выйдет намного легче, после потери командира.

Прикинув идею и так, и этак, я отправил ответ, где приглашал на встречу прямо в номер. Один и без оружия. А заодно, попросил служащих отеля просветить гостя сенс-детекторами на входе на предмет наличия таких нехороших штук, как ручной импульсник или даже нож.

Затем стал ждать ответа, искренне предполагая, что адресат пошлет меня куда подальше. Я бы на его месте — точно послал.

Но к моему безмерному удивлению, граничащую с шоком, Дойл не только согласился, но еще и уточнил, что прибудет в течении десяти минут, так как уже находится в сегменте повышенной комфортности.

Как там говорила Алиса6: «все чудесатее и чудесатее». Ну просто в яблочко!

Я экипировался в комбез, закрепил в держатель «Марк», за спинкой дивана разместил штурмовую винтовку и приготовился ждать, гадая про себя о причинах настолько безрассудного поведения лидера Мародеров.

Слишком уж все странно. Может это такой необычный способ самоубийства? Надоело, чуваку жизнь, а сам нажимать на курок не хочет, вот и ждет помощи. А что? Неплохая идея. Чем черт не шутит, может так оно и есть.

Поглядим, посмотрим…

Появившийся в дверном проеме широкоплечий мужчина за сорок с короткостриженой головой, толстой массивной шей и с суровым взглядом совсем не напоминал человека, желающего покончить с собой. По его виду создавалось скорее обратное впечатление — он сам кого хочешь отправит на тот свет, если вдруг возникнет необходимость. Этакий бывалый ветеран боевых действий. Уверенный в себе, в своих силах и не боящийся вступать в конфликт.

— Изгарский Смерч? — сходу спросил Дойл.

— По понедельникам, — ответил я, повторно просматривая одним глазом видео, присланное с мониторов безопасности гостиницы. — В остальные дни предпочитаю зваться Маркусом.

Судя по записи, гость и впрямь пришел без оружия и сразу направился к моему номеру. Его вели до самых дверей и возможности где-то взять ствол у него не имелось.

Но в отель он заявился не один — внизу осталась ладная брюнетка в полувоенных штанах и куртке. Сейчас сидящая в одном из кресел в холле.

— Я Дойл, главный у тех, кого на станции знают, как Мародеры.

— Я уже понял. Что вам угодно? Выпить не предлагаю, так как полагаю, что вы здесь не для этого.

Пройдя вперед, вояка — у меня язык не поворачивался называть его бандитом — вольготно уселся в небольшое кресло.

Чуть помедлив, я последовал его примеру и сел на диван напротив, оставаясь настороже и готовый включить режим сверхскорости в любой момент.

— Тебя хотят убить, — без предисловий и светской болтовни прямо в лоб заявил Дойл. — Тебя и твоих людей. И сделают это пираты, по сговору с главным управляющим станции Алистером Кроули.

Известие на краткий миг заставило меня смешаться. Неожиданно — прямо скажу, даже очень.

Едва улыбнувшись, я вежливо поинтересовался:

— И откуда у вас такие сведения? Не подскажете?

— Сомневаешься? — спросил мародер, свободно откидываясь назад. — И правильно делаешь. Причины вполне понятны. Слышал, вы уже разобрались с психами, а затем и с нариками. Остались только мы. Так что я все отлично понимаю. Но дело сейчас не во мне и моих людях, а в тебе, Маркус Крайд.

Я нетерпеливо вскинул руку в останавливающем жесте.

— Давайте без посторонних рассуждений. Перейдя сразу к делу, вы показали себя практичным человеком, не стоит портить первое впечатление. Так что давайте еще раз — с чего мне вам верить?

Внимательно посмотрев мне прямо в глаза и видимо придя к каким-то выводам, Дойл начал говорить:

— Десять дней назад мы ждали прибытия корабля с Завалара. Это, если ты еще не в курсе, моя родная планета. Вы называете такие миры — дикими.

— Дальше, — сказал я равнодушно.

— Технологическое развитие идет очень медленно, без доступа к продвинутым знаниям. Взяв Эвердли под свой контроль, мы просто хотели помочь своим.

Я демонстративно зевнул.

— Мне становится скучно. И если не станет интереснее, то придется пристрелить вас прямо в этом кресле. Вы ведь понимаете, что не уйдете отсюда живым? Не собираюсь терять такую возможность решить проблему одним махом.

Больше никакого вежливого обращения. Либо он говорит правду и говорит зачем сюда приперся, либо его придется прикончить. Хватит пустой болтовни.

— А ты резкий, — задумчиво ответил Дойл. — Слышал, что твой биологический возраст — всего пятнадцать лет, хотя выглядишь ты на двадцать. Но все равно — юности свойственны несдержанность и импульсивность.

— Какой есть. Я с Хаггии, у нас быстро взрослеют, — грубо сказал я. — Или умирают. Третьего не дано. Так что имей в виду, что угроза пристрелить тебя прямо здесь была вовсе не шуткой. Мне уже приходилось из живых людей делать трупы.

Дойл медленно кивнул.

— Да, я видел ролики. Очень впечатляюще.

Ничего не сказав, я стал ждать, прикидывая про себя, куда всажу ему заряд в ближайшие секунды.

Поняв, что вести детальный разговор хагг не намерен, мародер в конце концов решил перейти к цели своего прихода.

— Наш корабль недавно перехватили пираты. В коротком сообщении через мобильный коммуникатор гиперсвязи один из моих ребят сумел сообщив об этом. Их не убили, а просто заперли на борту транспортника в изолированных отсеках. Никаких требований, никаких переговоров, никаких посланий. Просто держат взаперти. Я слышал о стычке со звездными странниками в начале твоего пребывания здесь, Маркус Крайд. И даже видел записи в местной сети. А еще я умею думать и соотносить происходящие события. Уверен на сто процентов, что те, кто взял корабль на абордаж, пошли на переговоры с Кроули, требуя выдать им тебя, в обмен на смерть моих людей. В противном случае просто пропустят подкрепление для Мародеров на станцию. Что даст моей группировке неоспоримое преимущество. И я также уверен, что управляющий согласился подставить тебя. Ведь ты первый раз слышишь о том, что я сейчас говорю. Я не прав?

Пришлось соображать быстро, рассчитывая вероятность обмана и сопоставляя известные факты. Возможно, что гость говорил правду? Более чем. Как, впрочем, и обратный вариант.

— И что ты хочешь?

— Предлагаю договориться. Мародеры убирают Алистера Кроули вместе со всей старой администрацией и прикрывают тебя. А ты, взамен, помогаешь освободить захваченный транспортник. Слышал у вас есть корабль с оружием.

— Он не готов и не может летать, — сказал я.

Уже не знаю почему, но интуиция говорила о правдивости собеседника. Этот крепкий мужик кажется и впрямь хотел заключить союз, искренне считая, что мне и экипажу Архонта грозит опасность. Стремился извлечь свою выгоду, но при этом еще и спасти своих людей в плену.

Только вот проблема была в полном отсутствии доказательств. Рисковать верить на слово, несмотря на предчувствие абсолютно не хотелось. Вдруг это ложь и тоже подстава, но уже для стравливания меня с управляющим. Если этот вояка имеет настоящий боевой опыт, то скорее всего должен уметь вводить противника в заблуждение, внося разлад во вражеский стан.

Черт! Слишком мало данных для анализа. Слишком все неопределенно для принятия окончательного решения.

— Транспортник находится в этой системе, есть точные координаты. Прыгать к другой звездной системе не понадобится, — невозмутимо продолжал убеждать Дойл. — Только добраться до точки, а затем пригрозить применением бортовых орудий. Уверен, никто из пиратов не захочет умирать и согласиться сдастся, если пообещать им свободный уход после прилета на станцию.

Мне сразу же на ум пришел разведывательный бот «Черная дыра». Долететь на нем до искомого корабля не должно составить труда. Маскировочный комплекс позволит подобраться на близкое расстояние для осуществления абордажа. Правда неизвестна степень его эффективности, как и чувствительность сканера на захваченном судне.

Любой сканер имел определенный предел обнаружения. Особенно объекта, находящегося в движении. Подойти вплотную совсем незамеченным не получится точно. Зато можно будет произвести выброску в скафах или вообще в индивидуальных десантных капсулах по вектору сближения путем инерции от первоначального разгона. Грубо говоря — подтолкнуть сзади, разогнаться и затормозить при помощи магнитных захватах на тросах. Ну или что-то похожее.

В принципе, вместе с Эвелин и Тиа провернуть это дельце не должно быть слишком сложным. Охранников там вряд ли держат много. Заперли сидельцев за толстыми перегородками, оставив им большую часть внутреннего пространства корабля, а сами засели в рубке управления и двигательном отсеке, наблюдая за пленниками через мониторы наблюдения. Лишнее движение — и привет открытому космосу.

Только вот стоит ли влезать в новые неприятности — тот еще вопрос. Как уже говорил раньше — никаких доказательств слов лидера мародеров попросту не имелось.

— Я подумаю над вашим предложением, — сказал я, вставая, внимательно отслеживая каждое движение гостя. — Но ничего обещать не буду. Нет причин вам доверять. Как, впрочем, и не доверять тоже. Поэтому вы можете спокойно уйти, задерживать или нападать не собираюсь.

— И все? Не хотите разобраться с предательством Кроули? — спросил Дойл, тоже поднимаясь с кресла.

— Пока что, никакого предательства нет. Одно ваше голословное заявление о неизвестном корабле, якобы захваченном пиратами. Принимать на чистую веру подобное я собираюсь. Хотя, определенно допускаю, что возможно вы правы. И предлагаю держаться на связи. Я постараюсь проверить настроение гра управляющего, а затем уже свяжусь с вами. Идет? Всего хорошего.

Молча кивнув, лидер боевиков из независимого мира, шифровавшиеся на станции под бандитов, вышел из номера.

Я же прошелся вдоль комнаты, на ходу выхватывая и крутя на пальце бластер, усиленно придумывая способ проверки честности Кроули.

Через десять минут напряженного раздумываний, план начал принимать первые очертания. И как обычно, я решил пойти по уже проверенному пути, заключенному всего в трех словах: простота — залог успеха.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Фойе гостиницы «Небесная благодать».

— Ну что, получилось договориться? — спросила Селена, делая шаг навстречу подходившему боссу и любовнику.

Тот отрицательно покачал головой.

— Нет, отказался. По крайней мере, на данный момент. Упертый пацан. И очень резкий. Представляешь, в наглую заявил, что пристрелит меня прямо в номере отеля.

— Но не пристрелил, — утвердительно произнесла женщина.

— Не пристрелил, — согласился Дойл. — Ты была абсолютно права, Смерч оказался разумным собеседником. Резким и немного отмороженным, но все же не полным психом. Хотя, стоит признать, за время разговора у меня иногда появлялись ощущения опасности. Как будто легкое дыхание смерти, пролетавшее рядом. Что-то подобное я испытывал в Маруканском сражении на реке Ферания. И не скажу, что мне это чувство понравилось.

— Хагги, — произнесла Селена понимающим голосом. — Эти мальчики и девочки выросли в месте, где борьба за выживание идет постоянно. Не удивительно появление настолько жесткого характера.

— Да, сказал главный мародер. — Не хотел бы я, чтобы мои дети росли в похожем мире. Чем больше я узнаю о Содружестве, тем больше понимаю, что наш Завалар, не такая уж и плохая планета.

— Уровень технологического развития не влияет на базовые отношения в человеческом социуме. Всеобщего мира не видать, как из космического корабля, так и из средневекового замка, — сказала Селена. — Впрочем, рассуждать об этических нормах морали сейчас не лучшее время. Что будем делать дальше?

— Как я понял, Маркус не поверил мне полностью, но и не отвергал возможность предательства со стороны Кроули. Думаю, в ближайшее время, он его постарается проверить. А нам следует быть наготове, чтобы незамедлительно начать действовать. Последние события показали, что Изгарский Смерч по суммарной боевой мощи легко заменяет средний штурмовой отряд. Посмотрим, как с ним схлестнуться безопасники, а позже ударим сами. Одновременно, в разных местах. Беря разом под свой контроль всю станцию.

— А что с захваченными людьми на транспортнике?

Дойл немного помедлил с ответом, но все же сказал:

— Постараемся их выручить. Но если не получится, значит так тому и быть. Это война, а на войне всегда бывают потери. Люди это понимали, отправляясь в путь. Ничего с этим не поделать.

* * *

Пустотная станция «Эвердил». Доковые зоны.

Как можно проверить человека на потенциальное предательство? Создать хитроумные схемы, выводящие субъект на чистую воду, установить прослушку и слежку, в крайнем случае захватить и начать пытать, что иногда бывает не слишком эффективным средством.

Все это долго, муторно, а в последнее случае и вовсе рискованно. А вдруг никакого предательства нет и в помине. Что потом делать с жертвой? Отпускать на волю? Сомневаюсь, что человек легко забудет и простит пытки.

Нет, нужно действовать проще. Достаточно создать благоприятные условия для удара в спину и ожидать реакции. Виновный обязательно воспользуется удачным стечением обстоятельств. Главное не переборщить и не вызвать подозрения раньше времени. Вот и все.

Попытки поймать оппонента на интеллектуальных витиеватых беседах или со зрелищными проникновениями в закрытые кабинеты для установки жучков и скачиванием информации с запороленных компьютеров оставим голливудским актерам. Нам заниматься такой фигней некогда. Архонт ждет окончания процесса модернизации.

Вспомнив о корабле, я мысленно чертыхнулся. Как же мне надоела эта проклятая станция. Ни минуты покоя, все время что-то происходит и обязательно затрагивают нашу команду. Вместо спокойного месяца ожидания с изучением баз, мы сидим тут, как на бурлящем вулкане, ожидая скорого извержения.

Тоже мне «отдых». После него впору в отпуск отправляться куда-нибудь на курорт лечить нервы от стрессов. Ну вот честно слово — забодал меня этот гигантский кусок металла с кучей людишек внутри. Прям сил никаких нет на сволочей. Достали по самое не могу.

Направляясь на встречу с Кроули, я почти с тоской вспоминал сегодняшнее утро. Тихое, спокойное, с симпатичной девицей на новостном канале и вполне четким пониманием своих дальнейших действий: покончить с Мародерами, дождаться конца ремонта и свалить с Эвердил куда подальше.

Я даже ангары планировал продать и больше никогда сюда не возвращаться. Но нет, надо было припереться этому кретину Дойлу и теперь все можно спускать в утилизатор. Если вояка окажется прав и мелкий крысеныш-администратор действительно хочет прикончить мой экипаж, то его необходимо убрать. Оставлять в живых при этих раскладах уже нельзя. Что, в конечном итоге приведет к вакууму власти на станции, а в дальнейшем и к беспорядкам. А мне это совсем не нужно, учитывая неготовность Архонта к отлету.

Мародеры может и хорошие бойцы, но что-то мне подсказывало, что их умений не хватит разобраться с управлением Эвердил. И это еще, мягко говоря. Чую, если эти ухари дорвутся до власти, они тут наведут «порядок». Все система рухнет в одночасье.

Я бы плевал на бардак, поглядывая со стороны, но полуразобранный корабль в ангаре никак не выходил из головы.

Завернув за очередной угол, дорога вывела меня в пустующий доковой отсек.

Следующий шаг мне сделать уже не удалось.

— БУМММ!!! — раздался слитный взрыв.

Ужасный, невыносимо тонкий, звенящий звук ударил не хуже стальной кувалды. Давя на мозг стотонной плитой и стараясь отправить сознание в небытие.

От неожиданности я опустился на одно колено, оперся на пол сжатыми кулаками. Происходящее воспринималось отдельными фрагментами.

Парализованный, я застыл в коленопреклоненной позе, находясь в шоке от атаки необычным оружием.

Спустя долю секунды после нападения, возникли многочисленные плазменные заряды, понесшиеся вперед с сумасшедшей скоростью, стремясь поразить замершую цель.

Десяток, может два. Огонь вели из множества стволов.

Уже почти достигнув мишень, выстрелы внезапно прошли сквозь нее, ударяясь о коридорные стенки одной из развилок.

В последнее мгновение я каким-то чудом умудрился нажать на пиктограмму активации «Сумеречной неуязвимости», превратившись в полупрозрачную статую из мельчайших кристалликов.

Не осознавая произошедшее, стрелки продолжали поливать плазмой меня, как из лейки. Постепенно выходя из укрытий, не убирая пальцы с гашетки винтовок и лишь автоматически удерживая прицел.

Одна, две…

Время действия режима неумолимо истекало, а поганцы и не думали останавливаться, все стреляя и стреляя, и не понимая, почему жертва застыла в одной позе, но главное, почему человек до сих пор не превратился в обгорелый кусок свежеподжаренного мяса.

Три, четыре…

И наконец, выпустив весь блок энергопитания оружия, меньше чем за четыре секунды, нападавшие наконец остановились, встав посреди широкого палубного прохода стройным рядом дисциплинированных бойцов, дружно уставившись на меня.

Пять…

Икона на панели быстрого доступа окрасилось в блеклый серый. Режим перестал работать и мое тело снова ожило.

В то же мгновение я быстрым перекатом ушел вправо, скрывшись за боковым выступом несущей опоры станционной корпуса.

Мой бластер, выхваченный еще в движение выглянул из-за металлического укрытия, выплевывая в противников заряд за зарядом. Наступила моя очередь стрелять по врагам.

И судя по раздавшимся воплям, у меня это получилось намного лучше.

— Вас там долго еще ждать? — спросил я на активном канале связи. — У меня тут целая толпа любителей попортить мое великолепное тело.

На другом конце Эвелин хихикнула.

— Может они твое поклонники, требующие любви. Ты же у нас прямо звезда эфира.

— Очень смешно, — проворчал я, перезаряжая свой девятый Марк. — Серьезно, почему запаздываете?

— У нас тут возникла проблема, — на этот раз ответила Тиа. — Группа прикрытия в количестве пяти рыл. Пока разбираемся. Скоро будем.

Я намеревался язвительно напомнить о способностях некоторых валить людей целыми пачками, однажды уже продемонстрированного в полицейском участке Хаггии, но тут послышался странный перестук.

Осторожно выглянув, я увидел, как по железному ребристому полу в моем направлении весело катятся, изредка подпрыгивая, пять продолговатых циллиндриков.

Вот дерьмо! Гранаты!

Прижавшись к стене, я взглянул на готовность режимов и выругался. «Неуязвимость» все еще находилась в стадии отката. Но другие горели приятной синей подстветкой готовности.

Чуть поколебавшись, я нажал на «Идеальную стойкость». По телу побежали наниты, вызывая волны тепла и адреналина во всем организме.

— БУМММ!!! БУМММ!!!

И вместо полыхающей плазмы или шрапнели опять раздирающий душу звук.

Но теперь уже находясь под действие всплеска бодрости вместе с повышением болевого порога, воздействие ограничилось коротким замешательством.

Замерев, я прислушался. Раздался ожидаемый торопливый топот. Шакалы спешили добить, как они думали, обездвиженную жертву.

Позволив противникам приблизиться, я подождал, а потом резко встал и снова открыл огонь.

Трое упали почти сразу, еще двое попытались увернуться, но я не дал им шанса, безжалостно расстреляв почти в упор.

В дальнем конце палубного коридора замелькали яркие вспышки, закончившиеся несколькими неясными криками. После появились фигуры Тиа и Эвелин.

Подойдя к первым поверженным телам, я стал осматривать место битвы, где внимание моментально привлекло один из нападавших. Оказавшийся раненным в бок и в левую руку. Неуклюже елозя он пытался дотянутся до отлетевший в сторону винтовки.

— Ба! Какие люди! Это же наш старый знакомый — пират Боди, напарник старины Юргена, — сказал я сдвинувшись к выжившему чуть ближе.

Подошедшие девушки окинули звездного странника холодным, не предвещающим ничего хорошего взглядом. Эвелин с силой наступила ему на руку, одновременно пиная оружие подальше.

— Гниль. Куда ладошки свои тянешь?

Я жестко усмехнулся.

— Высокочастотные звуковые гранаты. Неплохая придумка. Одобряю. Особенно синхронное срабатывание нескольких штук. Любой другой мод, как минимум отключился бы без специальных затычек, несмотря на самые крутые импланты. Но вы позабыли, что я не совсем обычный модификант.

— Кхаа… кхаа… — закашлялся Боди силясь выдавить из горла членораздельные слова. — Как ты сделал… Как остался в живых… в самом начале?

— Ловкость рук и никакого мошенничества, — не совсем понятно ответил я, придавливая рану на боку своим тяжелым ботинком.

Пират взвыл. В воздухе запахло кровью и жаренным мясом.

— Где Юрген Спаркс? Говори! Не советую строить из себя партизана, гестапо тебе уже гарантировано.

Тиа удивленно уставилась на меня, не понимая смысла сказанного, а вот Эвелин вполне спокойно восприняла появление новых незнакомых слов. Она уже привыкла к моим редким выходкам с непонятными фразами, вставляемых к месту и не к месту.

— Где твой босс? Отвечай, suka!

Давление усилилось, Эвелин тоже нажала сильнее, равнодушно глядя на мучения человека, хотевшего совсем недавно нас убить.

— Не здесь… Он остался на эсминце! Не на станции…

— Вы сговорились с Алистером Кроули о моей ликвидации?

— Да. Но ее только. Всего экипажа Архонта. Договорились убить всех. Корабль достался бы нам. За исключением бота, тот обратно управляющему.

— Ах ты тварь! — дэянка с размаху заехала пирату по голени.

— Где эсминец? Координаты! Он рядом с захваченным транспортником мародеров? Отвечай! Ну!

Боди затрясся, его голова задергалась. С размаху я влепил ему пощечину, не давая возможности вырубиться.

— Где ваш корабль, Боди? Конвоирует «приз»?

— Нет… на трассе… разгона… ждал вашего ухода… — прозвучал с хрипом ответ.

Отступив от окончательно отключившегося старого знакомца с Хагии, ставшего теперь смертельным врагом, я достал импульсник, проверил уровень заряда и хладнокровно добил пирата выстрелом в голову.

Все же Дойл говорил правду, а это значит, что уже сейчас ситуация на станции опять менялась в другую сторону. И отдых снова откладывался.


   Глава 14

Пустотная станция «Эвердил». Коридоры технических коммуникаций.

Поворот направо, быстрый шаг, почти переходящий в бег, еще один поворот, на этот раз налево — стальные переходы космической станции сменялись друг за другом, не оставляя после себя в воспоминаниях ничего кроме безликой серости, свойственной обычным коммуникационным сетям пустотных сооружений.

В стремлении побыстрее добраться до места нового столкновения пришлось выбирать технические коридоры для сокращения пути. Проклятый Кроули отключил транспортные лифты, надеясь таким образом выиграть себе время.

Не знаю, чего он там ожидал и на что надеялся, но административный сегмент, так называемую — «Башню», люди Дойла обложили, устроив полноценную осаду.

Большую часть станции они на данный момент уже взяли под свой контроль уничтожив или взяв в плен многочисленных эсбешников, включая недавно нанятных рекрутов.

Любопытно, что персонал, относящийся к различным обслуживающим службам, те самые люди, кто собственно говоря и делал из груды железа место, пригодное для существования в вакууме, вполне равнодушно отнеслись к развернувшейся борьбе, а точнее даже самой настоящей войне, за власть. Их вполне удовлетворило сделанное лидером Мародеров заявление о полном сохранений для них работы, всех прав и гарантий безопасного проживания на борту Эвердил.

Никто не дергался, не устраивал диверсии, не мешал фактически захватчикам, позволяя чужакам брать бразды правления в свои руки.

Человеческий фактор, заключающийся в простом стремлении к спокойной жизни, сыграл по сути решающую роль при захвате такого сложного объекта. Ведь при других обстоятельствах и с более мощном сопротивлением, включающим всех работников, всех технических служб, у нападающих почти не было бы шансов. Яростное сопротивление вполне с их стороны вполне могло бы помешать установлению контроля над станцией, для этого имелись все возможности. Начиная от обычного перекрытия отсеков переборками с блокировкой на открытие и заканчивая откачкой кислорода из отрезанных от других частей помещений.

Но этого не случилось. Большинство предпочло отсидеться по каморкам и не лезть на рожон, защищая бывших правителей.

Будет забавно, если новая власть окажется куда хуже предыдущей и потом, намного позже, те же самые люди будут ругать Мародеров, совершенно забыв о том, что своим бездействием полностью способствовали их приходу к власти. Обыватели начнут ныть, жаловаться, а при упоминании прошедших событий заявят, что ничего не могли сделать. Что, естественно, явная ложь.

И главное — все недовольные, кроме разговоров и пустой болтовни, в том числе в местных чатах и блогах, ничего не станут предпринимать, продолжая подчиняться новым порядкам.

Явления человеческого общества, известные как «стадный инстинкт» и «своя шкура ближе» играют первостепенную роль, как на далеких отсталых планетах, так и в технологический развитых мирах.

Дарвин был абсолютно прав, называя людей животными. В этом можно убедиться на многочисленных примерах из истории всех обитаемых планет галактики.

Впрочем, будущие дела Эвердил меня не должны волновать. Нужно лишь достроить Архонт и свалить с этой свалки куда подальше, оставив другим разгребать эту кучу дерьма. Не собираюсь оставаться здесь дольше необходимого…

— БУМММ!!! — раскатисто разнеслось по воздуху.

Пол под ногами ощутимо вздрогнул, стены повело в стороны. От неожиданности я резко затормозил. Идущие рядом Эвелин и Тиа повторили мой маневр, замерев на месте.

— Это еще за хрень? — спросил я ни к кому конкретно не обращаясь.

И в то же мгновение через нейронную сеть ожил канал связи с Дойлом.

— Смерч, ты где сейчас находишься? — спросил он, не обременяя себя словами приветствия.

— Направляюсь к Башне, — ответил я. — Что происходит? Мы почувствовали сильный взрыв. Вы там что при штурме мощное вооружение используете? С ума сошли?!

— Это не мы, — поспешил откреститься командир мародеров. — Это Кроули приказал задействовать тяжелые беспилотные платформы огневой поддержки. Несколько штук успели перегнать со складов в административный отсек, прямо перед начало осады. Теперь все подходы охраняют здоровенные металлические туши, напичканные ракетами, плазмоганами и еще непонятно чем. Похоже у них отменили все протоколы безопасности в условиях нахождения в замкнутых пространствах на пустотных станциях. Они садят по любой мишени без всяких ограничений, чем только придется. Только что один из рукавов внешнего шлюзового перехода на западной стороне оказался полностью взорван массированной ракетной атакой с минимального расстояния. Ничего не осталось, разнесло все на мелкие части. Я подобного со времен Великой войны не видел. И уж точно не ожидал встретить, что-то похожее в космосе.

— Скорее всего у них и не стояло никаких ограничителей. Эти штуки предназначены для войны на планетарных поверхностях с большим театром военных действий. Они тупо выполняют команду на уничтожение всего, — обратил внимание я. — Какие последствия взрыва?

Немного помедлив, видимо уточняя этот момент, Дойл сообщил:

— Разгерметизация 211 и 215-х отсеков, а также полное уничтожение самого шлюза с примыкающими коридорами. Включая стоящую там боевую платформу, которая в общем-то и открыла огонь ракетами.

Чуть погодя мародер спросил с сильным раздражением:

— А разве эти машины на должны быть умными и сообразительными? Применяя настолько мощное оружие в ограниченных помещениях они по сути подписывают себе смертный приговор. И по большому счету, те кто сидит сейчас в Башне тоже вряд ли выживут, если взрывы продолжатся. Вся станция разлетится на кусочки. Там что с ума посходили?

— Боевые дроиды, какое бы они не имели строение — антропоморфное или же в виде танка на антиграве, созданы лишь для одного — уничтожать противников. Это заложено в их программных установках. Примитивные искины, управляющие ими, вовсе не развитые личности электронных разумов, как на тех же кораблях или других сложных системах. Они не способны адекватно оценивать последствия своих действий. Видят вражескую цель — стреляют по ней, производя баллистическую калибровку и определяя чем лучше поразить мишень, но ничего более. Оборудовать боевые механизмы такого типа, чем-то более сложным слишком накладно выходит. До уровня разумных существ этим штукам очень далеко. К тому же в сражениях, как правило, создаются специальные двухсторонние каналы связи, объединенные в единую сеть под управлением более мощного искина. Тот и определяет тактику и стратегию боевых действий. Сейчас же железяки находятся в автономном полете, поэтому по-настоящему ими никто не командует, — просветил я ветерана с дикой планеты.

— Как думаешь, придурки в Башне понимают, что могут сами подохнуть от действий своих «защитничков»?

— А у них есть выбор? — вполне здраво заметил я. — Вы же начали палить во всех почем зря с самого начала. Вот они и перетрухали. Я бы тоже предпочел запереться с шансом захватить с собой кого-нибудь и желательно побольше, чем без сопротивления, безвольно подставить голову под выстрел импульсника. Нужно действовать тоньше и умнее.

Во время разговора мы с девушками продолжили путь дальше, снова перейдя на быстрый шаг.

— У тебя есть какие-нибудь предложения? — спросил Дойл.

— Да, конечно. Скажи выжившим, что отпустишь их, если они деактивируют ББП и отдадут все ключи управления от станции.

И предупреждая следующий вопрос, я добавил:

— Настоятельно советую обязательно сдержать данное обещание. Если хочешь, чтобы потом с тобою имели дела. Ты же помнишь, что это в первую очередь торговая станция, расположенная на перекрестке транзитных путей между Периферией и Фронтиром? Сюда попросту перестанут прилетать, если власть окажется в руках людей, не способных держать данное слово. Обманщиков нигде не любят, имей это в ввиду, принимая дальнейшие решения. А еще не советую забывать о пиратских кланах. У них тоже имеются свои интересы. С ними тебе, кстати, еще предстоит объясняться. Кроули многих устраивал, как нейтральная, ни с кем не связанная фигура. А ты, Дойл, представляешь независимый мир. Спорю на что угодно, звездным странникам это может сильно не понравиться. Эвердил — удобная площадка для сбыта награбленного, а не только место с портовыми кабаками и шлюхами. Настоятельно рекомендую учитывать этот аспект. Как ты помнишь, пираты уже захватил один ваш корабль, полный людей. Представь, что на Завалар явится целая эскадра, а то и две или три, ударных корветов и эсминцев. Они разнесут всю планету даже не покидая орбиты. Неплохая перспектива, не правда ли?

— Тогда может мне отдать им тебя? Как поступил Кроули, — мрачно пошутил лидер боевиком-бандитов.

— У меня проблемы с одним кланом, другим плевать на мои разборки с Юргеном Спарксом и его боссом. Некоторые возможно вообще обрадуются проблемам конкурентов. Тут дело вовсе не во мне, а в тебе и Кроули, в самой Эвердил и ее захвате твоими людьми.

Сделав небольшую паузу, я серьезным голосом предупредил:

— Тем более, что Архонт в настоящий момент уже частично вооружен. Представляешь, что будет с каркасом станции, если в закрытом ангаре сдетонируют не обычные ракеты дроидов, предназначенные для планетарных боев, а корабельные торпеды? Два блока: малые «Игла-М» и средние «Бур-22», с коэффициентом подрыва в 4.0 и 6.0 единиц мощности соответственно, в общем количестве тридцати шести штук. Как думаешь, что останется от Эвердил, в случае подрыва?

Дойл замолчал, обдумывая угрозу.

— Тогда вы тоже умрете, — наконец сказал он.

Я усмехнулся.

— Ты что не понял, что иногда умереть лучше, прихватив с собой на тот свет кого-то еще, чем просто позволить убить себя. Даже чиновники из администрации до этого додумались. Ты же бывший военный, должен понимать. Или нахождение в образе бандита настолько сильно сказалось на твоем мышлении?

Наступила напряженная тишина, закончившаяся с вполне предсказуемым результатом.

— Хорошо, я соглашусь отпустить всех, кто захочет уйти. При условии мирного разрешения конфликта и вывода из строя всех боевых механизмов.

— Дойл, это ты не мне должен говорить, а тем чудакам в Башне. Лично меня не слишком волнует условия требований, главное чтобы стрельба прекратилась. Ну и конечно, не помешало бы получить голову Алистера Кроули. Мы тут, знаешь ли, несколько обижены на него за предательство и сговор с пиратами. Хотелось бы рассчитаться по счетам сразу же, а не ждать потом подходящего случая.

Главный мародер коротко хохотнул, ему понравилась моя идея прикончить бывшего станционного управляющего.

— Я лично снесу этому выкидышу бездны голову. Он достал меня не меньше твоего.